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Des allégations troublantes de lanceur d’alerte et des poursuites judiciaires frappent Eastplats

Eastern Platinum (EPS) a annoncé cette semaine qu’elle avait reçu des « allégations non prouvées d’un lanceur d’alerte » concernant « des transactions avec des parties prenantes non divulguées relatives à la vente de concentré de chrome à des prix réduits ».

Si cela est prouvé, cela équivaudrait à du démantèlement d’actifs.

Un comité spécial composé de deux administrateurs indépendants a été créé pour enquêter sur les allégations et, en fonction des conclusions, recommander les mesures à prendre.

« Le conseil d’administration a décidé qu’il était dans l’intérêt de la société de former un comité spécial… composé de deux administrateurs indépendants, George Graham Dorin et Xin (Alex) Guan », a déclaré EPS dans une annonce Sens mardi.

« Le comité sera chargé, avec l’aide d’un avocat indépendant, de mener une enquête, un examen et une analyse des allégations et, le cas échéant, de recommander au conseil d’administration les mesures nécessaires à prendre… ».

Allégation

Une lettre d’Ulrich Roux and Associates envoyée à Eastplats et à son PDG Wanjin Yang au nom de plusieurs actionnaires minoritaires la semaine dernière allègue que la filiale de Eastplats, Barplats, a vendu environ 100 000 tonnes de concentré de chrome à 105,11 $ la tonne métrique sèche, soit environ la moitié du prix du marché de 213 $/t.

Cela représente près de 11 millions de dollars (200 millions de R) de revenus qui auraient été détournés de la société.

« Il est évident que ces transactions non autorisées n’ont pas été conclues de manière indépendante et ont été conclues dans le seul but de préjudicier aux actionnaires de Eastplats », affirme la lettre, ajoutant que d’autres transactions alléguées non autorisées sont envisagées « qui causeront un préjudice supplémentaire aux actionnaires et une perte de revenus pour EPS ».

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La lettre ajoute que le concentré a été vendu à Great Wall Enterprise, une société enregistrée aux États-Unis et liée à Dijun Liu, la sœur du directeur de EPL, Changyu Liu, qui possède également 32% d’EPS.

Si cela est vrai, il s’agit d’une transaction avec des parties prenantes qui n’est pas divulguée dans le dernier rapport annuel.

Expansion massive à venir

Cela survient à un moment où Eastplats, cotée à Toronto et à la JSE, s’apprête à clôturer une offre de droits, qui, si elle est entièrement souscrite, lèverait environ 200 millions de R pour une expansion, un montant curieusement similaire au montant perdu prétendument par la vente du concentré à Great Wall Enterprise.

La lettre de Roux demande une garantie d’Eastplats qu’aucune vente non autorisée supplémentaire n’aura lieu et un report de la date limite du 5 mai 2023 pour la clôture de l’offre de droits, faute de quoi il est chargé de saisir le tribunal supérieur d’Afrique du Sud pour obtenir un référé urgent.

Les actionnaires chercheront également une demande de dépens contre Yang et Liu « en raison de leurs fonctions et de la violation de leurs devoirs fiduciaires ainsi que pour engager les procédures nécessaires pour les retirer de leur poste d’administrateur ».

Les allégations du lanceur d’alerte surviennent dans un contexte de nombreuses poursuites et revendications juridiques contre la société.

Une autre bizarrerie est la nomination de Hannelie Hanson en tant que directrice des opérations en août 2022, et sa démission deux mois plus tard « pour poursuivre de nouvelles opportunités de carrière ».

Eastplats détient des intérêts directs et indirects dans les métaux du groupe du platine (PGM) et les actifs de chrome sur les membres est et ouest du complexe de Bushveld. La source de revenus principale provient du traitement des résidus à la Barplats Zandfontein tailings dam du groupe dans la province Nord-Ouest. Les actifs restants sont soit en maintenance, soit en attente.

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Les états financiers de 2022 indiquent clairement que des financements supplémentaires sont nécessaires pour démarrer les opérations souterraines à la mine Crocodile River, ainsi que pour mettre en service les projets PGM Spitzkop et Mareesburg à proximité.

Préoccupations de trésorerie

L’auditeur PwC a déclaré qu’il subsistait une incertitude importante quant à la capacité de la société à réaliser des entrées de trésorerie suffisantes au cours des 12 prochains mois pour respecter les obligations financières prévues.

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Bien des difficultés financières semblent être liées aux accords de reprise de concentré avec une société appelée Union Goal. Eastplats a suspendu les expéditions vers Union Goal au troisième trimestre 2022 en raison de non-paiement et a entrepris des ventes « sans contrat ». Cependant, PwC déclare qu’il n’y a aucune garantie que ces ventes seront suffisantes pour soulager la crise de liquidité.

Les auditeurs ont cessé de reconnaître les revenus des ventes de concentré de chrome à Union Goal au second semestre 2022 en raison de non-paiement.

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Le groupe a annoncé une perte de 2,5 millions de dollars (2021 : perte de 2,71 millions de dollars) pour l’exercice clos en décembre 2022. En novembre 2022, il a obtenu une facilité de prêt de 110 millions de R auprès d’Investec, dont près de la moitié a été tirée en décembre de la même année.

En 2022, 75% des revenus de la société de 37,6 millions de dollars provenaient du traitement de concentrés de chrome dans le cadre d’un accord avec Union Goal. Les 25% restants des revenus provenaient de concentrateurs de PGM, générés dans le cadre d’un accord d’achat avec Impala Platinum.

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La valeur des biens, équipements et installations a diminué d’environ 100 millions de dollars à 651 millions de dollars depuis décembre 2020, principalement en raison de cessions et de mouvements de devises.

Depuis décembre 2020, la société a commencé à générer des revenus de concentré de PGM en traitant des matériaux de résidus en vertu d’un accord avec Impala Platinum. Cet accord a ensuite été renouvelé annuellement par accord mutuel.

Le dernier rapport annuel évalue les ventes de chrome de la société à 107 $/t, très similaire au prix auquel il est prétendu que le concentré de chrome a été vendu à Great Wall Enterprises. Cela est très différent des 213 $/t de prix du marché cités par Roux dans sa lettre à Eastplats.

Poursuites judiciaires

Les derniers dépôts de la société montrent que celle-ci est impliquée dans plusieurs actions judiciaires ou réglementaires, soit en tant que défendeur, soit en tant que demandeur, certaines représentant des passifs éventuels.

L’une de ces affaires concerne la perte de ses actionnaires BEE, Ingwenya et Serina, en 2017.

Elle a poursuivi avec succès Serina devant la Cour suprême de la Colombie-Britannique du Canada en décembre 2018 pour 13,4 millions de dollars, mais selon les états financiers annuels de Eastplat pour

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