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Comment Tomas Gorny, fondateur et PDG de Nextiva, a gagné son premier million d’euros

Bienvenue dans « Comment j’ai gagné mon premier million », la nouvelle série de Fortune dans laquelle nous interrogeons les personnes les plus puissantes d’aujourd’hui sur la façon dont elles ont amassé leur fortune. Des fondateurs, des entrepreneurs, des investisseurs et des créateurs du monde entier vous expliqueront comment ils ont rejoint le club des sept chiffres, ce qu’ils feraient différemment et quel est leur meilleur conseil pour se constituer un patrimoine.

Tomas Gorny est difficile à classer. C’est un immigrant polonais qui s’est installé aux États-Unis avec absolument rien (pas même la capacité de parler anglais), un fondateur d’entreprise technologique, un entrepreneur en série, un ancien livreur de journaux et un père de cinq enfants. Il possède également des millions, mais il ne vous dira pas combien.

Mais c’est peut-être sa capacité à renaître de ses cendres qui définit le mieux Gorny, qui vient de fêter ses 48 ans. Son premier grand succès est arrivé juste avant le tournant du millénaire, lorsque, après avoir abandonné l’université, il s’est installé à Los Angeles pour travailler sur une entreprise d’hébergement de sites web, qui a été vendue en 1998 pour plusieurs millions de dollars, ce qui a fait de lui un millionnaire. Gorny, alors âgé de 23 ans, aurait dû être prêt pour la vie. Mais son projet suivant – une entreprise de vente de publicités sur Internet – s’est effondré de façon spectaculaire, tout comme le reste de ses premiers investissements. Il s’est retrouvé à la case départ, incapable de payer son hypothèque.

Mais l’insistance de Gorny à vouloir réussir aux États-Unis – il considérait son vol comme un aller simple – lui a permis de ne pas se laisser décourager par un nouveau départ. Il a fondé la plateforme d’hébergement web IPOWER en octobre 2001, qui, quelques années plus tard, a été rachetée pour 1,5 milliard d’euros. près d’un milliard de dollars. Depuis, il a cofondé trois autres entreprises dans le domaine de l’hébergement web, dont son entreprise actuelle, Nextiva, une société de logiciels de communication d’entreprise basés sur l’informatique dématérialisée.

Gorny n’est pas très orthodoxe : il ne travaille pas le jour du sabbat, il refuse de payer un café hors de prix et, de son propre aveu, il n’est « pas très engageable » parce qu’il n’aime pas suivre les règles. Mais il fait quelque chose de bien : Nextiva a reçu 200 millions de dollars de Goldman Sachs en 2021, ce qui lui confère une valeur de 2,7 milliards de dollars.

Personne ne sait où Gorny trouvera l’inspiration suivante, mais il a révélé à Fortune ce qui lui permet de garder les pieds sur terre et d’être déterminé à poursuivre ses recherches.

Où avez-vous grandi ?

La Pologne communiste. Mes parents étaient essentiellement des ouvriers d’usine. Mon exposition aux affaires et à l’esprit d’entreprise a été inexistante. Je suis né en 1975 et [for] les 14 premières années de ma vie, j’ai vécu là-bas. Vers l’âge de sept ans, je savais déjà que je voulais venir en Amérique. À l’adolescence, je n’ai connu les États-Unis qu’à travers les manuels scolaires et les films américains comme Wall Street et 90210.

À cette époque, je vivais en Allemagne et j’avais déjà créé quelques entreprises tout en allant à l’université. Il se trouve que je connaissais quelqu’un qui avait déménagé aux États-Unis et qui y était revenu pour une visite. Il a été très impressionné par tout ce que je faisais et m’a proposé de rejoindre son entreprise.

J’ai donc abandonné mes études deux mois avant d’obtenir mon diplôme et, en mars 1996, j’ai déménagé à Los Angeles pour l’aider à lancer une entreprise d’hébergement de sites web à titre bénévole. Pendant environ trois ans, j’ai vécu avec 3 dollars par jour. Finalement, en 1998, l’entreprise a fini par se vendre, et c’est ainsi que j’ai gagné mon tout premier million, et bien plus encore.

D’après vous, à quoi ressemblait votre vie pendant votre enfance, sur le plan financier ?

Très limitée. Nous n’avions pas de voiture. Notre principal moyen de transport était le bus. Nous n’avions pas de téléphone, nous avions la télévision en noir et blanc, avec quelques chaînes en continu. La vie était très simple. Je ne me suis jamais sentie pauvre, j’ai toujours eu l’impression qu’on s’occupait bien de moi. Et mes parents m’ont toujours encouragé à en faire plus.

Qu’est-ce qui vous a amené à vous intéresser aux affaires et à la finance lorsque vous étiez plus jeune ?

J’étais toujours en train de bousculer les choses, j’étais toujours l’organisateur, le chef de file de différentes initiatives. J’intervenais toujours lorsqu’il n’y avait personne pour diriger. Plus tard dans ma vie, j’ai pris goût à la résolution des grands problèmes du marché.

Lorsque nous avons déménagé en Allemagne, j’ai grandi à l’époque de la révolution des PC. Les tout premiers PC étaient équipés des manuels DOS, qui vous obligeaient à écrire de longues lignes de commande sur votre ordinateur pour accomplir quoi que ce soit. Puis Windows 1.0 est arrivé, Windows 2.0, Windows 3.0. À ce moment-là, vous pouviez faire tout ce que vous aviez à faire en tapant ces longues lignes de commande, d’un simple clic sur un bouton.

Ce fut un moment décisif dans ma vie. Je me suis dit que je ne savais pas ce que j’allais faire de ma vie. Mais je veux contribuer à rendre la technologie plus facile pour les autres. J’ai vu comment Windows a ouvert le marché à tout le monde et l’a rendu accessible. Je voulais participer à la révolution technologique.

Quel a été votre premier emploi ? Combien d’argent avez-vous gagné ? Qu’est-ce que cela vous a appris sur l’argent ?

J’étais livreur de journaux en Allemagne. Je gagnais relativement peu. Je me levais littéralement à trois ou quatre heures du matin, je faisais mon travail de livreur de journaux, j’allais à l’école et l’après-midi, je gérais mon entreprise. Je pensais faire du bon travail, mais j’ai fini par me faire licencier. Je pense qu’une partie de la raison pour laquelle j’ai l’esprit d’entreprise est que je ne suis pas très facile à embaucher. Je n’en fais qu’à ma tête. Et si quelqu’un sait comment fonctionne l’Allemagne, c’est un pays très axé sur les processus. Il faut suivre les règles. Je ne suis pas du genre à suivre les règles.

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J’ai découvert qu’en fin de compte, je serai meilleur par moi-même parce que j’ai fixé des limites, j’ai changé le statu quo. Je n’accepte pas que ce qui existe aujourd’hui soit la limite. Nous pouvons créer de nouvelles choses et les améliorer.

Quel était le poste que vous occupiez ?

J’ai créé deux entreprises. L’une d’entre elles a échoué. [I was] Je vendais juste des CD, et ça ne marchait pas très bien. Mon père s’est senti mal pour moi et a fini par m’acheter un tas de CD – il est devenu mon tout premier client.

Plus tard, j’ai vraiment profité de la révolution des PC. Il y avait de grandes entreprises en Allemagne qui développaient des activités, mais j’ai pensé que nous pouvions faire mieux en offrant un service personnalisé, directement au domicile des gens. Nous avons commencé à développer cette activité [called Trendsetter]et je n’avais pas de capital. Je devais donc littéralement vendre un ordinateur à la fois. Finalement, avec l’augmentation de mon capital, j’ai commencé à développer mon activité, qui est devenue moins importante, mais tout de même substantielle pour un jeune homme de 18 ans.

Parlez-moi de ce moment où l’on vous a proposé de venir aux États-Unis. Comment l’avez-vous manifesté ? Quelles ont été les étapes pour y parvenir ?

Lorsque j’ai créé mon entreprise pour la personne qui a déménagé aux États-Unis, j’ai en fait fait un stage obligatoire pour lui pendant que j’allais à l’école.

Alors qu’il revenait rendre visite à sa famille en Allemagne, il a vu ce que je faisais avec les entreprises et il a été très impressionné. Il était sur le point de créer une société d’hébergement de sites web. C’était en 1996, l’une des toutes premières sociétés d’hébergement de sites web au monde. Nous ne savions pas ce qu’Internet allait faire à ce moment-là. Il m’a dit : « Rejoignez-moi. Il n’y a aucune garantie, je n’ai pas les moyens de vous payer, mais je vous donnerai de l’expérience.

J’ai tout laissé tomber, je me suis retrouvé aux États-Unis à faire divers boulots. Tandis que j’étudiais l’entreprise le matin, je garais des voitures le soir, je nettoyais les moquettes des restaurants et des immeubles d’habitation, je faisais divers travaux de serveur lors d’événements. Je faisais tout ce qu’il fallait pour survivre avec trois dollars par jour, mais je ne me suis jamais apitoyé sur mon sort. Je vivais à la campagne et dans la ville que j’aimais.

Quelles langues parliez-vous avant de venir aux États-Unis ?

Le polonais et l’allemand. Je ne parlais pas anglais. J’ai fini par apprendre en répondant à des courriels et en interagissant avec les gens de l’entreprise.

Au bout de six mois, j’étais capable de communiquer assez bien. Puis, au fil des années, mes compétences se sont améliorées. Plus de vingt ans plus tard, j’ai toujours un accent assez prononcé.

Vous êtes-vous déjà dit que vous devriez peut-être retourner en Allemagne ?

Non, et j’ai traversé des périodes très difficiles. Mais l’Allemagne n’était pas le bon environnement. Pour moi, c’est un beau pays qui traite bien les gens, mais c’est un pays très conservateur qui vit selon de nombreuses règles. Je suis plutôt un esprit libre. Pour moi, l’Amérique était la terre des opportunités.

Vous avez dit que vous deviez vivre avec 3 dollars par jour, essentiellement. Avez-vous déjà eu besoin de prendre des cartes de crédit ou de vous endetter ?

À l’époque, quand on arrivait en Amérique, il fallait se constituer son propre crédit. J’ai manqué d’argent très, très rapidement en versant un acompte sur un appartement. Mon acompte était plus important que le crédit qu’on m’accordait. Je n’avais donc aucun crédit. Au début, je n’avais pas de numéro de sécurité sociale. J’en ai demandé un et j’ai dû engager un avocat pour pouvoir rester légalement dans le pays. Tout cela va donc peser lourd sur ma situation financière.

Même en vivant avec 3 dollars par jour, ce n’était pas si grave. Le dimanche, un ami et moi faisions toujours le voyage jusqu’au CES LA-all you can eat. C’était essentiellement un repas à 7 dollars. Nous mettions notre argent de côté et l’un de nous allait toujours au buffet. C’était ma récompense de la semaine.

Comment avez-vous pu accumuler des richesses à cette époque ?

Je ne l’ai pas fait. L’objectif était vraiment de se concentrer sur l’entreprise. Nous savions que de plus en plus de gens auraient des sites web, mais cela coûtait encore cher. Nous étions l’une des toutes premières sociétés d’hébergement de sites web. Très rapidement, le propriétaire majoritaire a commencé à recevoir des offres intéressantes pour l’entreprise.

J’étais un peu réticent, même si j’étais le propriétaire minoritaire et que j’avais probablement plus d’intérêt à vendre l’entreprise parce que je n’en avais pas le contrôle. Je lui ai déconseillé de le faire. Je lui ai dit : « Écoutez, ce marché va se développer. Un jour, tout le monde aura un site web ». Il a décidé de vendre en 1998 et, deux ans et demi plus tard, il a honoré l’accord que nous avions conclu, et je suis devenu multimillionnaire du jour au lendemain.

Quelles ont été les premières offres ?

Elles étaient de l’ordre de 2 à 6 millions de dollars, et il s’agissait d’une transaction en espèces et en actions. Mais la raison pour laquelle cela s’est si bien terminé, c’est que la société qui nous a acquis a fini par entrer en bourse. Nous avons reçu deux tiers en espèces et un tiers en actions. Les actions seules se sont élevées à plusieurs dizaines de millions de dollars.

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Quel âge aviez-vous quand vous avez reçu le million de dollars ?

Je venais d’avoir 23 ans.

C’est beaucoup d’argent pour des jeunes de 23 ans. Comment avez-vous réfléchi ? Avez-vous pensé à faire appel à un conseiller financier ?

Pas tout à fait, en bien ou en mal. J’ai acheté une maison modeste, pour laquelle j’ai versé un acompte de moins de 100 000 dollars. J’ai acheté ma toute première voiture – une Mercedes – pour 40 000 dollars. Si vous connaissez Los Angeles, vous savez que vous ne pouvez pas compter sur les transports publics. J’ai investi le reste, avec des gens en qui j’avais confiance. Malheureusement, c’est en partie ce que j’ai fait.

En cours de route, Softbank a également investi dans l’une de nos entreprises. Et j’ai investi avec Softbank pour lancer l’entreprise. Tout cela s’est passé entre 1998 et 1999. Deux ans plus tard, la bulle a éclaté. J’ai commis une erreur avec certaines des personnes en qui j’avais confiance, et tout cet argent s’est volatilisé. Au milieu de l’année 2001, je ne savais pas comment payer ma prochaine hypothèque.

Comment s’est passé ce moment ?

Je n’étais pas abattu, je voyais toujours le marché comme une énorme opportunité. Comme je l’ai dit, je conseillais à l’ancien propriétaire de la société d’hébergement de sites Web de ne pas vendre. J’ai regardé le paysage de l’hébergement de sites web et je me suis dit qu’il y avait encore une énorme opportunité. Personne n’a fait ce que j’envisageais de faire : rendre l’hébergement de sites web plus facile pour les utilisateurs non techniques, supprimer les intermédiaires, rendre les services beaucoup plus abordables.

À cette époque, juste après le 11 septembre, c’était probablement l’un des pires moments pour créer une entreprise. J’ai décidé de créer une entreprise. À un moment donné, les actions que j’avais, qui valaient probablement entre 8 et 10 millions de dollars, se sont effondrées et ne valaient plus que 6 000 dollars.

J’ai fini par liquider ces actions et par acheter quelques serveurs pour la société d’hébergement Web. À ce moment-là, j’avais un bon crédit. Puis j’ai créé la société d’hébergement de sites web [iPower] sur une American Express dans mon sous-sol. Plus tard, j’ai loué un tout petit placard dans le bureau de quelqu’un d’autre et je l’ai transformé en petit bureau. J’y ai ensuite installé quelques personnes.

Nous sommes devenus la société d’hébergement de sites Web à la croissance la plus rapide aux États-Unis. En quelques années, nous sommes devenus la société d’hébergement de sites Web à la croissance la plus rapide au monde. En un an, l’entreprise valait plus de 10 millions de dollars.

En 2007, nous avons fusionné avec une autre entreprise qui était un peu plus petite que nous. Ensemble, nous avons continué à développer l’entreprise. En 2011, nous avons vendu cette entreprise pour près d’un milliard de dollars, puis nous l’avons introduite en bourse. Aujourd’hui, c’est la deuxième plus grande société d’hébergement de sites web après GoDaddy.

Lorsque vous avez créé iPower, combien de temps vous a-t-il fallu pour franchir le cap des 100 millions de dollars ?

Il nous a fallu environ six ans pour atteindre 150 millions de dollars.

Lorsque vous receviez un chèque de paie ou autre à l’époque, et qu’il s’agissait d’une somme d’argent exorbitante, vous êtes-vous déjà dit que c’était une somme d’argent insensée, ou vous êtes-vous simplement dit que c’était une sorte de  » non, je me concentre sur cette somme  » ?

Quand nous avons commencé, je me suis fixé trois règles : Travailler avec des gens formidables, créer un produit qui apporte une valeur incroyable aux clients, et faire en sorte que nous puissions rester indépendants et maîtres de notre destin.

J’avais aussi quelques règles personnelles : si je parvenais à gagner 5 000 dollars par mois et à payer mon hypothèque, je pourrais vivre comme ça pour toujours, littéralement. J’en étais encore au tout début, lorsque nous ne signions que trois clients par jour parce que nous étions encore en train de développer notre technologie.

J’ai connu des hauts et des bas, et je n’essayais pas de me refaire. J’essayais simplement de me concentrer sur la nouvelle opportunité. Lorsque nous avons lancé le nouveau logiciel, nous sommes littéralement passés, du jour au lendemain, de trois clients par jour à 200 clients par jour, puis à 2 000 par mois. En quelques mois, nous avons acquis 10 000 clients. À la fin de la première année, nous en avions 60 000.

Avez-vous déjà acheté quelque chose de vraiment cher en dehors de la maison ou de la voiture ? Ou vous êtes-vous contenté d’investir dans l’entreprise et de la laisser réussir ?

Je me concentre toujours sur l’entreprise. Je me définis davantage par l’impact que je peux avoir sur le marché que par ma valeur nette. Et en général, je n’ai pas beaucoup d’intérêts en dehors de l’entreprise. Je suis un homme plutôt ennuyeux. Nous avons accompli une tâche sur le marché et j’ai cherché la prochaine opportunité.

Quelle est la chose la plus chère que vous ayez jamais achetée ?

Ce serait probablement cette maison. Au fil des ans, j’ai acheté des maisons plus grandes parce que ma famille s’est agrandie. J’ai cinq enfants, mais la maison a certainement été mon achat le plus important.

J’ai également entendu dire que vous observiez le sabbat.

Oui, je le fais.

Pourquoi est-ce important pour vous ?

Quand j’ai grandi, je n’étais pas du tout pratiquante. J’ai fini par devenir plus religieux. Cela a parfois été déclenché par des événements moins positifs. Lorsque ma première entreprise a périclité, j’ai décidé d’être casher. Plus tard, j’ai décidé d’être un peu plus pratiquant. Enfin, en raison de diverses circonstances dans notre vie et notre famille, j’ai décidé qu’il serait bon de respecter le shabbat. C’est ce que je fais depuis dix ans.

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Les gens qui m’entourent sont tout à fait conscients des circonstances, ils savent comment me joindre, en fin de compte, s’il y a une crise grave. Et, heureusement, je n’ai pas encore eu à intervenir pendant le shabbat.

Vous avez dit que vous travaillez 20 à 22 heures par jour, sauf le shabbat. C’est beaucoup d’heures.

Je n’en suis pas fier. J’ai juste des insomnies, donc je ne dors pas beaucoup. Mais cela dit, ce n’est pas très sain. Je le sais.

Comment avez-vous développé Nextiva ? Comment s’est-elle développée à partir d’iPower ?

J’étudiais les possibilités du marché. Il y a eu très peu d’innovations dans le domaine de la communication pendant plus de 50 ans. Nous savions que nous pouvions avoir un impact significatif sur la communication, étant donné que le monde de la conversation se développait très rapidement.

En raison de la numérisation des canaux de communication, je m’attends à ce qu’il y ait davantage de moyens pour les gens d’avoir des conversations. D’autant plus que les préférences des générations évolueront au fil du temps.

Nous nous sommes donc donné pour mission d’être l’entreprise qui rassemble toutes les conversations en un seul endroit et qui permet à toutes les entreprises, en particulier les entreprises non techniques, d’égaliser les chances entre certaines des grandes entreprises techniques, afin que les gens puissent rivaliser avec les grands géants.

Quelle est votre valeur nette totale aujourd’hui ?

Je ne sais pas. En général, je n’y prête pas attention. Je ne veux pas non plus en parler parce que je n’en parle pas à mes enfants. Mais c’est important.

Très bien. Quel serait le premier conseil que vous donneriez à tous ceux qui cherchent à accumuler de la richesse ?

J’ai trois conseils à donner. Lorsqu’un entrepreneur démarre une entreprise, il ne doit pas seulement chercher le vide dans le marché, mais aussi le marché dans le vide. Même si vous avez une bonne idée et qu’il y a un manque de produit sur le marché, vous devez vraiment évaluer si les gens seront prêts à payer pour ce produit. C’est ainsi que vous augmentez réellement vos chances de réussite.

Deuxièmement, une fois que vous avez établi cela, créez un produit, surtout au début, qui offre plus de valeur que ce que les gens paient. Parce que cela établit le bouche à oreille, cela vous permet d’obtenir des recommandations. Et si vous êtes dans une entreprise d’abonnement comme nous, vous serez en mesure de garder vos clients beaucoup plus longtemps.

Troisièmement, il faut se concentrer davantage sur la création d’une entreprise que sur les résultats financiers de l’entreprise. Certains entrepreneurs commettent cette erreur et oublient de créer une entreprise. Mais si vous vous concentrez sur la création de l’entreprise, les résultats financiers seront peut-être bien meilleurs.

J’ai pour règle de ne pas avoir de stratégie de sortie. J’ai vendu des entreprises, j’en ai acheté d’autres, j’en ai fait entrer d’autres en bourse ; cela ne veut pas dire que je ne le ferai jamais. Cela ne veut pas dire que je ne le ferai jamais, mais cela me met dans un état d’esprit où je me concentre sur la création de la meilleure entreprise possible.

Quel est le principal enseignement qu’une personne désireuse de s’enrichir peut tirer de votre parcours personnel ?

Je ne me concentre probablement pas sur l’accumulation de richesses, mais plutôt sur le rôle et la manière dont ils peuvent être des membres productifs de la société et y contribuer.

Quand vous vous réveillez chaque matin et que vous entrez sur le terrain, il y a des gens qui comptent sur vous. Lorsque vous quittez le terrain le soir, vous devez vous poser la question suivante : l’équipe était-elle meilleure avec moi ou sans moi ? L’équipe était-elle meilleure avec moi ou sans moi ? Si la réponse est positive, vous avez fait votre part.

Vous avez grandi en Pologne et vous n’aviez pas beaucoup d’argent. Aujourd’hui, vous êtes manifestement très riche. Comment enseignez-vous la valeur de l’argent à vos enfants ?

L’essentiel, c’est la frugalité. Et ma femme est en fait bien meilleure que moi dans ce domaine. C’est ce que nous leur disons tout le temps. Nous ne menons pas une vie somptueuse. Nous ne voyageons pas à l’excès. Ma compagnie aérienne préférée est Southwest. Je voyage souvent de Dallas à Scottsdale. Vous pouvez non seulement le leur communiquer, mais ils voient aussi comment nous vivons. Même les maisons dans lesquelles nous vivons. Oui, ils sont très privilégiés par association. Mais vous savez, c’est en partie pour cette raison que nous ne divulguons pas non plus notre patrimoine : Cela ne devrait pas avoir d’importance.

Quelles sont les choses pour lesquelles vous refusez de dépenser de l’argent ?

Tout ce qui me semble hors de prix. Même le prix du café à Los Angeles est astronomique, je n’arrive pas à m’y faire.

Quelle est votre alternative à l’achat de café ?

Je le fais encore de temps en temps, mais je prépare mon café au bureau. Mais il y a des fois où l’on va au restaurant et où l’on sait que l’on se fait arnaquer. Le monde a beaucoup changé ces dernières années avec l’inflation. Je pense que dans certains domaines, elle est devenue très déraisonnable. Pour moi, c’est juste une question de principe.

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