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Alors que la poussière retombe sur les licenciements massifs de Musk chez Twitter, ses projets obscurs suscitent des inquiétudes quant à l’avenir.

Le discours n’a jamais été aussi civilisé sur Twitter. Les voix les plus fortes ont souvent noyé les opinions plus douces et plus nuancées. Après tout, il est beaucoup plus facile de s’en prendre à un ennemi que de chercher un terrain d’entente, qu’il s’agisse d’enfants transgenres ou de baseball.

Dans le chaos qui a enveloppé Twitter la plate-forme – et Twitter la société – depuis qu’Elon Musk en a pris les rênes, il est devenu évident que cela ne changera pas de sitôt. En fait, la situation risque d’empirer avant de s’améliorer, si tant est qu’elle s’améliore.

Musk, avec sa bande de fidèles de l’industrie technologique, est arrivé chez Twitter il y a un peu plus d’une semaine, prêt à démolir le nid d’oiseau bleu et à le reconstruire à sa vision à une vitesse fulgurante. Il a rapidement licencié les cadres supérieurs et le conseil d’administration, s’est installé comme seul directeur de l’entreprise (pour l’instant) et s’est autoproclamé “Chief Twit”, puis “Twitter Complaint Hotline Operator” sur sa bio.

Vendredi, il a commencé licenciements massifs à l’entreprise basée à San Francisco, laissant partir environ la moitié de ses travailleurs par courriel pour revenir à des niveaux d’effectifs qui n’avaient pas été vus depuis 2014.

Pendant tout ce temps, il a continué à tweeter un mélange de mèmes grossiers, de demi-blagues, de lancements de fusées SpaceX et de plans peut-être-mais-pas pour Twitter qu’il semble travailler sur le site en temps réel. Après avoir lancé l’idée de faire payer les utilisateurs 20 dollars par mois pour le “chèque bleu” et certaines fonctionnalités supplémentaires, par exemple, il a semblé rapidement revoir sa copie à la baisse dans un échange sur Twitter avec l’auteur Stephen King, qui a posté : “Si cela est institué, je pars comme Enron”.

“Nous devons payer les factures d’une manière ou d’une autre ! Twitter ne peut pas compter entièrement sur les annonceurs. Que diriez-vous de 8 dollars ?” Musk a répondu. Samedi, l’entreprise a annoncé un service d’abonnement pour 7,99 dollars par mois, qui permet à tous les utilisateurs de Twitter de payer une cotisation pour obtenir la coche “tout comme les célébrités, les entreprises et les hommes politiques que vous suivez déjà”, ainsi que certaines fonctions premium – pas encore disponibles – comme le fait de voir ses tweets renforcés par rapport à ceux des comptes sans coche bleue.

Le milliardaire, PDG de Tesla, s’est également engagé à plusieurs reprises auprès de personnalités de droite, appelant à un assouplissement des restrictions sur la haine et la désinformation, et a reçu des félicitations de la part de la Commission européenne. Dimitry Medvedevle principal collaborateur du président russe Vladimir Poutine, a tweeté – puis supprimé – une théorie du complot sans fondement concernant le mari de la présidente de la Chambre des représentants Nancy Pelosi, qui a été attaqué à son domicile.

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Plus de trois douzaines d’organisations de défense des droits ont écrit une lettre ouverte aux 20 principaux annonceurs de Twitter, leur demandant de s’engager à cesser de faire de la publicité sur la plateforme si Twitter, sous Musk, compromet la “sécurité des marques” et supprime la modération du contenu.

“Non seulement les extrémistes se réjouissent de la prise de contrôle de Twitter par Musk, mais ils y voient une nouvelle occasion de publier les propos et les images les plus abusifs, harcelants et racistes. Cela inclut des menaces claires de violence à l’encontre de personnes avec lesquelles ils ne sont pas d’accord”, indique la lettre.

L’un des premiers gestes de Musk a été de licencier la femme en charge de la confiance et de la sécurité sur la plateforme, Vijaya Gadde. Mais il a gardé Yoel Roth, responsable de la sécurité et de l’intégrité de Twitter, et a pris des mesures pour rassurer les utilisateurs et les annonceurs sur le fait que le site ne se transformera pas en un “paysage d’enfer” comme certains le craignent.

Vendredi, il a tweeté que “l’engagement ferme de Twitter en faveur de la modération du contenu reste absolument inchangé. En fait, nous avons parfois vu des discours haineux cette semaine baisser (astérisque)en dessous(astérisque) de nos normes antérieures, contrairement à ce que vous pouvez lire dans la presse.” A nombre croissant d’annonceurs suspendent néanmoins leurs dépenses sur Twitter pendant qu’ils réévaluent la manière dont les changements apportés par M. Musk pourraient accroître les contenus répréhensibles sur la plateforme.

Musk a également rencontré des leaders des droits civiques ” sur la façon dont Twitter continuera à combattre la haine et le harcèlement et à appliquer ses politiques d’intégrité électorale “, selon un tweet qu’il a envoyé le 1er novembre.

Mais les représentants de la communauté LGBTQ étaient notoirement absents de la réunion, même si ses membres sont beaucoup plus susceptibles d’être des membres de la communauté. victimes de crimes violents que ceux qui ne font pas partie de ces communautés. Twitter n’a pas répondu à un message demandant des commentaires pour savoir si Musk prévoit de rencontrer des groupes LGBTQ.

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Le milliardaire mercuriel a déclaré qu’il ne prendrait pas de décisions majeures concernant le contenu ou la restauration de comptes bannis – comme celui de l’ancien président Donald Trump – avant d’avoir mis en place un “conseil de modération du contenu” avec des points de vue divers. Ce conseil, a-t-il ajouté plus tard, comprendra “la communauté des droits civils et les groupes qui font face à la violence alimentée par la haine.” Mais les experts ont souligné que Twitter dispose déjà d’un conseil consultatif sur la confiance et la sécurité pour traiter les questions de modération.

“En vérité, je ne peux pas imaginer en quoi cela serait différent”. a déclaré Danielle Citron, un professeur de droit de l’université de Virginie qui siège au conseil et qui travaille avec Twitter depuis ses débuts en 2009 pour lutter contre les préjudices en ligne, tels que les menaces et le harcèlement. “Notre conseil dispose de tout le spectre des opinions sur la liberté d’expression”.

Une certaine dose de chaos est attendue après une prise de contrôle d’une entreprise, tout comme les licenciements et les mises à pied. Mais les plans obscurs de Musk pour Twitter – en particulier ses politiques de modération du contenu, de désinformation et de discours haineux – suscitent des alarmes sur la direction que prend l’un des écosystèmes d’information les plus en vue du monde. Tout ce qui semble certain, c’est que pour l’instant, du moins, Elon Musk et Twitter vont de pair.

“J’espère que la responsabilité et la maturité l’emporteront”, a déclaré Eddie Perez, un ancien responsable de l’équipe d’intégrité civique de Twitter qui a quitté l’entreprise avant que Musk n’en prenne la direction. “C’est une chose d’être un troll milliardaire sur Twitter et d’essayer d’obtenir des rires avec des mèmes et de faire du yuk. Vous êtes maintenant le propriétaire de Twitter et il y a un nouveau niveau de responsabilité.”

Pour l’instant, cependant, les mèmes semblent gagner. Cela inquiète des experts comme Perez, qui craignent que Musk n’aille trop vite sans écouter les personnes qui ont travaillé à améliorer la civilité sur la plate-forme et qu’il utilise plutôt sa propre expérience insulaire en tant que l’un des utilisateurs les plus populaires de la plate-forme avec des millions de fans en pâmoison qui saluent chacun de ses mouvements.

“Vous avez un seul milliardaire qui contrôle quelque chose d’aussi influent qu’une plateforme de médias sociaux comme Twitter. Et vous avez des États-nations entiers (dont) les objectifs politiques sont contraires aux nôtres, et ils essaient de créer le chaos et ils courtisent directement les faveurs” de Musk, a déclaré M. Perez.

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“Il n’y a tout simplement pas de monde dans lequel tout cela est normal”, a-t-il ajouté. “Cela devrait absolument nous préoccuper”.

Twitter n’a pas commencé comme un cloaque. Et même maintenant il y a des poches de sous-groupes drôles, bizarres, ringards sur la plateforme qui restent quelque peu isolés de l’endroit désordonné et conflictuel qu’il peut sembler être si l’on suit trop d’agitateurs à la tête brûlée. Mais comme pour Facebook, l’essor de Twitter a également coïncidé avec une polarisation croissante et un déclin mesurable de la civilité en ligne aux États-Unis et ailleurs.

“La grande compréhension qui s’est produite entre 2008 et 2012 est que la façon d’obtenir la traction, la façon d’attirer l’attention sur n’importe quel média social, Twitter inclus, était d’utiliser un langage incendiaire – de contester l’humanité fondamentale de l’opposition”, a déclaré Lee Rainie, directeur de la recherche sur l’internet et la technologie au Pew Research Center.

Les choses ont continué à dévoyer à mesure que l’élection présidentielle américaine de 2016 approchait et passait, et le nouveau président a cimenté sa réputation d’être l’un des plus grands utilisateurs de Twitter. utilisateurs les plus incendiaires.. Après qu’il a été révélé que la Russie utilisait les plateformes de médias sociaux pour tenter d’influencer les élections aux États-Unis et dans d’autres pays, ces plateformes se sont retrouvées au centre du débat politique.

“Ont-elles trop de pouvoir ? Leurs politiques de modération du contenu privilégient-elles un côté ou l’autre ?”. dit Rainie. “Les entreprises elles-mêmes se sont retrouvées au cœur des arguments les plus intenses de la culture. Et c’est donc dans cet environnement qu’Elon Musk entre maintenant. ”

Et au-delà de la fanfaronnade et de la personnalité surdimensionnée, la description que fait Musk lui-même de son nouveau poste – “Opérateur de la ligne d’assistance téléphonique pour les plaintes sur Twitter” – pourrait s’avérer être son plus grand défi à ce jour.

-Le journaliste Frank Bajak, spécialiste des technologies, a contribué à cette histoire.

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