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Seulement 1 femme africaine sur 3 a accès à Internet, comparé à la moitié des hommes. Le coût pour l’économie du continent pourrait se chiffrer en milliards.

Lors d’un voyage au Ghana, en Tanzanie et en Zambie le mois dernier, la vice-présidente Kamala Harris a annoncé plus d’un milliard de dollars d’investissements publics et privés pour combler la fracture numérique en Afrique, avec un accent particulier sur l’élargissement de l’accès aux filles et aux femmes. Cela peut sembler être un objectif de niche. En réalité, cela permettra non seulement d’offrir des opportunités à des millions de personnes, mais aura également des effets importants sur la santé, la croissance, la stabilité et la résilience dans une région d’une importance stratégique croissante.

Améliorer l’accès des femmes aux technologies et aux compétences numériques est essentiel pour s’assurer qu’elles peuvent pleinement participer à l’économie actuelle et y contribuer. Pourtant, seule une femme africaine sur trois utilise Internet aujourd’hui, contre près de la moitié des hommes. Les femmes sur le continent sont également 30 % moins susceptibles que les hommes de posséder un smartphone.

Ce manque d’accès entrave l’entrepreneuriat des femmes et prive la société de leurs talents et innovations.

Internet, par exemple, a été crucial pour aider Fafape Ama Etsa Foe à créer E90 Ghana, une ferme durable à Accra qui utilise de la sciure de bois pour faire pousser des champignons. La sciure de bois, un sous-produit de l’industrie du bois, est généralement brûlée, ce qui pollue l’air et peut entraîner des problèmes de santé, y compris le cancer. E90 Ghana l’utilise pour produire de la nourriture saine et nutritive, améliorant ainsi simultanément l’environnement et renforçant la résilience du système alimentaire local face au changement climatique.

Mme Foe, connue localement sous le nom de « Reine des champignons » et récemment rencontrée par la vice-présidente Harris pour discuter de l’importance économique de l’autonomisation des femmes, m’a dit qu’Internet l’avait aidée à faire des recherches sur les techniques, les défis et les opportunités liés à la culture des champignons. Aujourd’hui, cela lui permet également d’atteindre plus de clients et de réduire les coûts. « Je suis connectée avec tous mes clients réguliers sur WhatsApp et Telegram, où je prends leurs commandes et les fournis sans problème et sans retard », dit-elle. « Ces outils numériques m’ont aidée à éviter les pertes post-récolte, qui représentaient jusqu’à 25 % du chiffre d’affaires annuel. »

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Mme Foe estime que l’amélioration de la connectivité numérique favorisera l’entrepreneuriat des femmes sur le continent en élargissant l’accès à l’information et aux opportunités de financement : « Combler l’écart numérique entre les sexes aidera les femmes, en particulier à commercialiser leurs produits et à proposer de nouveaux produits innovants. »

Cela profitera également à leurs familles, à leurs communautés et à la société dans son ensemble. En effet, les investissements dans l’infrastructure Internet contribuent à la croissance économique dans son ensemble. La Banque mondiale estime qu’une augmentation de 10 % de la pénétration de la large bande dans les économies à faible et moyen revenus entraîne une augmentation de 1,4 % du PIB réel par habitant. Et selon le rapport Un Women’s Gender Snapshot 2022, l’exclusion des femmes de l’économie numérique a coûté 1 billion de dollars au PIB des pays à faible et moyen revenus au cours de la décennie précédente – et ce coût pourrait atteindre 1,5 billion de dollars d’ici 2025 si rien n’est fait pour combler l’écart.

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Whispa Health est un autre exemple d’entreprise fondée par une femme qui ne serait pas possible sans un accès Internet fiable. Il s’agit d’une application basée au Nigeria qui offre aux utilisateurs – principalement des femmes et des jeunes – un accès à des informations sur leur santé sexuelle et reproductive, ainsi qu’une plateforme pour prendre rendez-vous avec des prestataires de soins de santé et acheter des contraceptifs, des tests de MST et d’autres produits de santé.

Morenike Fajemisin, co-fondatrice et PDG, m’a dit qu’elle voulait aider les jeunes femmes à prendre soin de leur santé pour qu’elles puissent rester à l’école et réaliser leurs rêves. « Tant que cette femme ou cette jeune personne a accès à un smartphone, elle a un moyen de se connecter à Whispa Health via notre application ou l’un de nos réseaux sociaux », a-t-elle déclaré. « Grâce à Internet, elle est à quelques clics de trouver les soins de santé sans honte et confidentiels dont elle a besoin. »

Nous avons besoin de plus de femmes entrepreneures comme Mme Foe et Mme Fajemisin pour relever certains des plus grands défis auxquels nous sommes confrontés aujourd’hui, notamment le changement climatique, la surveillance de la pandémie et le recul démocratique. Combler l’écart numérique entre les sexes en Afrique est une première étape cruciale. Cela ouvrira l’économie de l’innovation à des millions de femmes et de filles sur le continent. Cela leur donnera – et à travers elles, à leurs enfants et à leurs communautés – un accès à la connaissance, à une éducation de qualité ainsi qu’aux soins de santé, ce qui renforcera davantage le développement économique, aidera à construire des communautés plus résilientes et renforcera les démocraties.

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Les effets ne se feront pas attendre. Comme me l’a dit Mme Fajemisin : « Lorsque les filles entendent parler de femmes qui ont réussi et qui viennent de milieux ou de nationalités similaires, elles réalisent que de telles réussites sont également possibles pour elles. » (Ou, comme l’a dit l’activiste des droits civiques Marian Wright Edelman, « On ne peut pas devenir ce que l’on ne voit pas. »)

Le Nord mondial ne devrait pas hésiter à investir dans l’infrastructure numérique de l’Afrique. La population de l’Afrique subsaharienne – environ 1,2 milliard de personnes aujourd’hui – devrait presque doubler d’ici 2050. Et selon une étude de la Brookings Institution, les dépenses des consommateurs sur le continent devraient atteindre 2,5 billions de dollars d’ici 2030.

Plus de dirigeants d’entreprises et philanthropiques devraient répondre à l’appel à l’action de la vice-présidente Harris et participer à l’effort visant à promouvoir l’égalité des sexes et l’accès numérique en Afrique. Nous en tirerons tous bénéfice.

Michelle A. Williams est la directrice de la faculté de la Harvard T.H. Chan School of Public Health.

Les opinions exprimées dans les articles de commentaires de Fortune.com sont uniquement celles de leurs auteurs et ne reflètent pas nécessairement les opinions et croyances de Fortune.

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