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Qui est Fred Daibes ? Un développeur au cœur de l’affaire de corruption du sénateur Bob Menendez

Fin 2020, le sénateur Bob Menendez a rencontré Philip Sellinger, avocat privé et ancien collecteur de fonds pour le sénateur, afin d’évaluer son aptitude potentielle à devenir le prochain procureur de l’État du New Jersey – et de discuter d’une affaire en particulier.

S’il est nommé, M. Sellinger prendra le contrôle de l’un des plus grands bureaux de procureur du pays, un poste qui s’accompagne du pouvoir d’arrêter les chefs de la mafia et de poursuivre les fonctionnaires corrompus.

Mais Menendez, selon les procureurs fédéraux, était obnubilé par une question moins importante : s’assurer que le futur procureur agirait avec bienveillance à l’égard d’un de ses amis accusé de fraude bancaire, le promoteur immobilier Fred Daibes.

Daibes est aujourd’hui un personnage clé dans une affaire de fraude bancaire. affaire de corruption de grande ampleur intentée contre Menendez, sa femme et de nombreux autres associés. Elle accuse Menendez et son épouse d’avoir accepté des centaines de milliers de dollars en espèces, des lingots d’or et une voiture de luxe en échange de toute une série de faveurs, notamment en aidant secrètement le gouvernement égyptien sur des questions de politique américaine et en s’immisçant dans trois enquêtes criminelles, dont celle impliquant Daibes.

L’acte d’accusation dévoilé vendredi par le procureur américain de Manhattan indique que Daibes a versé des pots-de-vin, notamment des enveloppes remplies de milliers de dollars en espèces et des lingots d’or d’une valeur de plus de 120 000 dollars.

M. Menendez a nié avoir commis des actes répréhensibles, imputant les poursuites à des « forces en coulisses » qui « ne peuvent accepter qu’un Latino-Américain de la première génération, issu d’un milieu modeste, puisse devenir sénateur des États-Unis ». L’avocat de M. Daibes, Tim Donohue, a déclaré qu’il était persuadé que son client serait « complètement exonéré de toutes les charges ».

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Daibes et Menendez se sont tous deux imposés en tant qu’acteurs du pouvoir dans la même zone de communautés urbaines située de l’autre côté de l’Hudson et de Manhattan, où la politique locale et l’immobilier impliquent depuis longtemps des échanges de faveurs.

Dans sa ville natale d’Edgewater, dans le New Jersey, juste en amont de Union City, où Menendez a été maire, Daibes est largement crédité d’avoir construit une « côte d’or » de gratte-ciel de luxe le long du front de mer autrefois industriel.

Cette réussite a peut-être été favorisée par les relations douillettes de Daibes avec un certain nombre de fonctionnaires d’Edgewater, qui ont écarté les promoteurs concurrents de la communauté et approuvé ses contrats lucratifs, selon des poursuites judiciaires et un récent rapport de la rapport par la Commission d’enquête de l’État du New Jersey.

Ce rapport révèle que Daibes a loué un appartement à prix réduit au maire d’Edgewater et a fourni plusieurs millions de dollars de revenus à l’entreprise d’un conseiller municipal, tout en accumulant des droits de développement et en revenant sur ses promesses de construire des logements abordables.

Le rapport indique que les personnes qui se sont opposées à Daibes ont fait l’objet de représailles. Le précédent maire d’Edgewater, James Delaney, a déclaré que son soutien politique s’était évaporé lorsqu’il s’était plaint de ce qu’il considérait comme un accord corrompu entre des fonctionnaires locaux et M. Daibes. Il ne s’est finalement pas représenté aux élections.

« Ce rapport est une mise en garde contre les dangers inhérents au fait de permettre à un citoyen privé influent, ayant des relations politiques et non élu, de détenir un pouvoir démesuré dans les affaires publiques », a écrit la commission.

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L’ancienne épouse de M. Delaney, Bridget Delaney, qui a travaillé pendant 15 ans pour M. Daibes dans son restaurant, a déclaré que le couple a été chassé d’Edgewater, ce qui a ruiné leur vie.

« Il y a de la fraude partout dans cette ville », a-t-elle déclaré vendredi à l’Associated Press. « Quand il sera en prison, peut-être que cela apportera un peu de soulagement.

En 2018, Daibes a été accusé par les procureurs fédéraux de Newark d’avoir obtenu des prêts sous de faux prétextes auprès d’une banque qui lui appartenait. Les accusations étaient graves et pouvaient entraîner des années d’emprisonnement.

Daibes attendait toujours son procès en 2021 lorsque Menendez, en tant que sénateur principal du New Jersey, a joué un rôle clé en conseillant la nouvelle administration du président Joe Biden sur les candidats potentiels au poste de procureur fédéral le plus élevé de l’État.

Selon l’acte d’accusation, Menendez a d’abord rejeté la candidature de Sellinger après leur entretien d’embauche de décembre 2020 parce que l’avocat lui a dit qu’il devrait probablement se récuser de toute affaire impliquant Daibes en raison d’une affaire antérieure dans laquelle il représentait le promoteur.

Mais après qu’un autre candidat se soit désisté, M. Menendez l’a finalement recommandé pour le poste.

Après la prestation de serment de Sellinger, le ministère de la justice lui a demandé de se retirer de l’affaire Daibes et d’en confier la responsabilité à un autre procureur de haut rang. Selon l’acte d’accusation, Menendez a alors harcelé à la fois Sellinger et le procureur qui avait été chargé de l’affaire Daibes, en les appelant à plusieurs reprises.

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Selon l’acte d’accusation, M. Menendez a également demandé à l’un de ses conseillers politiques de faire savoir à M. Sellinger qu’il était mécontent de la manière dont l’affaire Daibes était traitée.

Pendant les mois de 2022 où Menendez essayait d’influencer le traitement de l’affaire, Daibes s’est arrangé pour que l’épouse de Menendez, Nadine, reçoive deux lingots d’or d’une valeur d’environ 60 000 dollars chacun, ainsi qu’une enveloppe contenant des milliers de dollars en espèces, selon l’acte d’accusation.

À un moment donné, Menendez a effectué une recherche sur Internet pour savoir « combien vaut un kilo d’or ».

David Schertler, avocat de Nadine Menendez, a déclaré que celle-ci « nie toute conduite criminelle et contestera vigoureusement ces accusations devant les tribunaux ».

M. Sellinger et son procureur principal ont déclaré aux enquêteurs qu’ils avaient caché à l’équipe d’avocats chargée des poursuites les tentatives de Mme Menendez d’influencer l’affaire et qu’ils n’avaient pris aucune mesure pour intervenir, selon l’acte d’accusation.

Dans une déclaration envoyée par courriel, un porte-parole du bureau du procureur du New Jersey a pris acte de la récusation de M. Sellinger, ajoutant que toutes les activités liées à cette affaire ont été traitées de manière appropriée, conformément aux principes des poursuites fédérales.

L’année dernière, à la suite d’un procès retardé, Daibes a plaidé coupable dans l’affaire de fraude bancaire. Selon son avocat, l’accord conclu ne prévoyait qu’une mise à l’épreuve. Mais sa condamnation a été reportée à plusieurs reprises et est maintenant prévue pour le mois prochain.

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