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Projets éoliens offshore abandonnés en raison des coûts malgré les besoins en énergie propre

Les projets d’éoliennes offshore sont confrontés à une crise économique qui a effacé des milliards de dollars de dépenses prévues cette semaine, alors que le monde a plus que jamais besoin d’énergie propre.

Une filiale d’Iberdrola SA en Espagne a accepté d’annuler un contrat de vente d’énergie provenant d’une éolienne offshore prévue au large des côtes du Massachusetts. Le développeur danois Orsted A/S a perdu une offre pour fournir de l’énergie éolienne offshore à Rhode Island, dont le principal fournisseur d’électricité a déclaré que l’augmentation des coûts rendait la proposition trop chère. La société suédoise d’État Vattenfall AB a abandonné ses projets de parc éolien au large des côtes britanniques, invoquant l’inflation.

Les coûts exorbitants compromettent les projets d’éoliennes offshore alors que la demande en énergie renouvelable explose. La chaleur extrême causée par le changement climatique met à rude épreuve les réseaux électriques dans le monde entier, soulignant la nécessité d’une plus grande production d’énergie et donnant plus d’urgence aux appels en faveur d’une transition plus rapide loin des combustibles fossiles. En Europe, la volonté de réduire la dépendance au pétrole et au gaz russe a également donné un élan aux projets d’énergie propre.

« L’énergie provenant de ces projets est désespérément nécessaire », a déclaré Helene Bistrom, responsable des activités éoliennes de Vattenfall, lors d’un appel sur les résultats cette semaine. « Avec les nouvelles conditions du marché, cela n’a pas de sens de continuer. »

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Ensemble, les trois projets touchés auraient fourni une puissance de 3,5 gigawatts, soit plus de 11 % de la flotte totale d’éoliennes offshore actuellement déployée dans les eaux des États-Unis et de l’Europe. Et les chiffres pourraient bientôt augmenter. Selon BloombergNEF, au moins 9,7 gigawatts de projets américains sont menacés car leurs promoteurs veulent renégocier ou se retirer des contrats de vente d’électricité à des prix qu’ils estiment maintenant trop bas pour que les investissements en valent la peine.

Les projets abandonnés sont les derniers signes de tension pour les parcs éoliens offshore qui utilisent des turbines plus grandes que des gratte-ciel pour exploiter l’énergie de l’air marin, où les vents sont les plus puissants et les plus réguliers. La hausse des coûts des matériaux, en particulier de l’acier, a contraint les fabricants de turbines à augmenter leurs prix. Les coûts d’autres services clés, comme les navires spécialisés dans l’installation des turbines, ont également considérablement augmenté. Et la hausse des taux d’intérêt signifie qu’il est plus cher de contracter des dettes.

Cela ne signifie pas que les investissements ont complètement cessé. Certains projets aux États-Unis et au Royaume-Uni se poursuivent malgré l’augmentation des coûts. Et plus tôt ce mois-ci, les majors du pétrole BP Plc et TotalEnergies SE ont soumissionné 12,6 milliards d’euros (14 millions de dollars) pour développer des parcs éoliens offshore en mer du Nord allemande. Mais les projets annulés et retardés montrent que si les gouvernements sont déterminés à développer l’éolien offshore, ils devront payer davantage pour l’obtenir.

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Les coûts en capital et les prix des turbines, des câbles et autres équipements ont « augmenté de manière significative », a déclaré Mads Nipper, directeur général d’Orsted, dans une publication sur LinkedIn. « Cela signifie que le prix de l’énergie renouvelable doit malheureusement augmenter temporairement après des années de baisse prononcée. »

Bien que certains des projets puissent encore être réalisés à l’avenir, ils auront besoin de pouvoir sécuriser des prix de l’électricité plus élevés pour que les investissements soient viables. Tout retard signifie une plus grande dépendance à l’égard des générateurs à combustibles fossiles qui contribuent au changement climatique, rendant ainsi les objectifs de réduction des émissions encore plus difficiles à atteindre.

L’éolien offshore est essentiel pour atteindre les objectifs de décarbonation. La taille massive des éoliennes en mer en fait l’un des moyens les plus efficaces de produire de l’électricité renouvelable. Aux États-Unis, chaque mégawatt de capacité installée des parcs éoliens offshore pourrait produire jusqu’à trois fois plus qu’un parc solaire, selon les données de BloombergNEF. En Grande-Bretagne nuageuse, les parcs éoliens produisent cinq fois plus d’électricité qu’une ferme solaire de taille similaire.

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Cela a conduit les gouvernements du monde entier à fixer des objectifs ambitieux pour accélérer le déploiement. Le président Joe Biden vise à installer 30 gigawatts de parcs éoliens offshore aux États-Unis d’ici la fin de la décennie, contre pratiquement rien aujourd’hui. En Europe, des pays, dont le Royaume-Uni, l’Allemagne et les Pays-Bas, se sont engagés plus tôt cette année à atteindre une capacité totale combinée de 120 gigawatts d’énergie éolienne d’ici 2030, soit plus du quadruple de la capacité actuelle.

Mais avec des gouvernements toujours déterminés à ce que leurs objectifs verts entraînent des réductions de coûts pour les consommateurs, il n’est pas clair comment ils peuvent réaliser une telle expansion.

« L’annonce de Vattenfall de mettre un terme au développement du parc éolien Norfolk Boreas marque le début d’une crise qui pourrait devenir réelle », a déclaré Megan Smith, directrice associée de l’éolien offshore chez Carbon Trust. « Les décideurs politiques doivent prendre note et agir rapidement pour éviter que d’autres développeurs et parcs éoliens ne suivent le même chemin. »

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