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Powell : Les hausses de taux peuvent ralentir, mais la lutte contre l’inflation n’est pas terminée.

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WASHINGTON (AP) – Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a cherché mercredi à trouver un équilibre délicat à un moment où l’inflation élevée pèse sur l’économie du pays et joue un rôle central dans les élections de mi-mandat.

M. Powell a laissé entendre que la Fed pourrait décider dans les mois à venir de ralentir ses augmentations agressives des taux d’intérêt. Cependant, il a également indiqué clairement que la Fed n’est pas près de crier victoire dans sa lutte contre un taux d’inflation qui atteint son plus haut niveau depuis quatre décennies et qui montre peu de signes d’amélioration.

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A l’issue de sa dernière réunion mercredi, la Fed a annoncé qu’elle augmentait son taux directeur de trois quarts de point pour la quatrième fois consécutive. Son taux directeur se situe désormais dans une fourchette de 3,75 % à 4 %, le plus élevé depuis 15 ans.

Il s’agit de la sixième hausse de taux de la banque centrale cette année – une série qui a rendu les prêts hypothécaires et autres prêts aux consommateurs et aux entreprises de plus en plus chers et a accru le risque de récession.

La déclaration de la Fed laisse entendre qu’elle commencera à adopter une approche plus délibérée des hausses de taux, ce qui entraînera probablement des augmentations moins importantes des coûts d’emprunt. Ce faisant, elle tiendrait compte du fait que les hausses de taux mettent du temps à se répercuter sur l’économie et à atteindre leur objectif de ralentissement de l’inflation.

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Les marchés financiers ont d’abord accueilli favorablement l’idée que la Fed pourrait bientôt décider de ralentir ses hausses, les cours des actions et des obligations ayant bondi.

Pourtant, dès le début de sa conférence de presse, M. Powell a adopté une ligne plus dure. Il a souligné que les décideurs de la Fed ont constaté peu de progrès dans leurs efforts pour contrôler l’inflation et qu’ils devraient probablement augmenter les taux encore plus qu’ils ne le pensaient lors de leur dernière réunion en septembre.

“Nous avons encore du chemin à parcourir”, a-t-il déclaré. “Les données entrantes depuis notre dernière réunion suggèrent” que les responsables pourraient devoir relever les taux plus haut que les 4,6% qu’ils prévoyaient en septembre.

Le président de la Fed a souligné qu’il serait “très prématuré” de penser à arrêter les hausses de taux. Les pressions inflationnistes, a-t-il dit, restent beaucoup trop élevées.

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Ce brusque changement de ton a donné un coup de fouet aux marchés financiers. Les actions ont brutalement inversé leurs gains et ont chuté à la clôture de la séance. Le Dow Jones Industrial Average a terminé la journée avec une baisse de plus de 500 points, soit environ 1,5 %.

“Je pense qu’il a atteint son objectif”, qui était d’émettre des notes hawkish et dovish, a déclaré Vince Reinhart, économiste en chef chez Dreyfus et Mellon. (“Les faucons” préfèrent généralement des taux plus élevés pour lutter contre l’inflation, tandis que les “colombes” penchent plutôt vers des taux plus bas pour soutenir l’embauche). “C’est pourquoi le marché était si confus”.

La réunion de la Fed s’est déroulée alors que les marchés financiers et de nombreux économistes sont devenus nerveux à l’idée que Powell finisse par conduire la banque centrale à augmenter les coûts d’emprunt plus que nécessaire pour maîtriser l’inflation et provoque une récession douloureuse dans le processus.

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Powell a implicitement répondu à ces craintes lors de sa conférence de presse. Il a laissé la porte ouverte à la possibilité de passer à une hausse d’un demi-point lors de la prochaine réunion de la Fed en décembre. La banque centrale pourrait alors se contenter d’une augmentation d’un quart de point – une hausse de taux plus typique – au début de l’année prochaine.

“À un moment donné, a-t-il dit, il deviendra approprié de ralentir le rythme des augmentations. Donc ce moment arrive, et il pourrait arriver dès la prochaine réunion ou celle d’après. Aucune décision n’a été prise.”

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Dans le même temps, M. Powell a noté que le marché de l’emploi reste solide, ce qui signifie que de nombreuses entreprises doivent augmenter les salaires pour garder leurs employés – des augmentations qui sont souvent répercutées sur les consommateurs sous la forme de prix plus élevés.

Cette semaine, le gouvernement a indiqué que les entreprises ont affiché plus d’offres d’emploi en septembre qu’en août. Il y a maintenant 1,9 emploi disponible pour chaque chômeur, ce qui représente une offre inhabituellement élevée, qui alimente également des augmentations de salaire plus importantes et ajoute aux pressions inflationnistes.

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Dans l’ensemble, M. Powell a déclaré que la Fed a fait peu de progrès contre l’inflation jusqu’à présent.

“Nous pensons que nous avons du chemin à faire, nous avons du terrain à couvrir avec les taux d’intérêt”, a-t-il poursuivi, “avant d’arriver à ce niveau de taux d’intérêt que nous pensons être suffisamment restrictif.”

La persistance de prix gonflés et de coûts d’emprunt plus élevés exerce une pression sur les ménages américains et a réduit la capacité des démocrates à faire campagne sur la santé du marché du travail alors qu’ils tentent de garder le contrôle du Congrès. Les candidats républicains ont martelé les démocrates sur l’impact punitif de l’inflation à l’approche des élections de mi-mandat qui se termineront mardi.

“Le président Powell s’en est tenu à ce message à deux volets : Nous n’en avons pas encore fini, en raison d’une inflation élevée et d’un engagement fort à la faire baisser”, a écrit Sal Guatieri, économiste principal chez BMO Capital Markets Economics, dans une note. “Mais nous n’aurons peut-être pas besoin de continuer à faire monter les taux de manière agressive, en raison d’une économie qui a considérablement ralenti par rapport à l’année dernière et des attentes d’inflation à long terme qui sont encore ‘bien ancrées’. “

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En règle générale, la Fed relève les taux par tranches d’un quart de point. Mais après avoir fait une erreur de calcul en minimisant l’inflation l’année dernière comme étant probablement transitoire, Powell a conduit la Fed à augmenter les taux de manière agressive pour essayer de ralentir les emprunts et les dépenses et d’atténuer les pressions sur les prix.

Le taux moyen d’un prêt hypothécaire fixe à 30 ans, qui n’était que de 3,14 % il y a un an, a dépassé les 7 % la semaine dernière, selon l’acheteur de prêts hypothécaires Freddie Mac. Les ventes de logements existants ont chuté pendant huit mois consécutifs.

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Pourtant, les décideurs politiques peuvent penser qu’ils pourront bientôt ralentir le rythme de leurs hausses de taux, car certains signes précurseurs suggèrent que l’inflation pourrait commencer à diminuer en 2023. Les dépenses de consommation, comprimées par des prix élevés et des prêts plus coûteux, augmentent à peine. Les difficultés de la chaîne d’approvisionnement s’atténuent, ce qui signifie moins de pénuries de biens et de pièces. La croissance des salaires plafonne, ce qui, si elle est suivie d’une baisse, réduirait les pressions inflationnistes.

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En dehors des États-Unis, de nombreuses autres grandes banques centrales augmentent également rapidement leurs taux pour tenter de refroidir des niveaux d’inflation encore plus élevés qu’aux États-Unis.

La semaine dernière, la Banque centrale européenne a annoncé sa deuxième hausse jumbo consécutive des taux, augmentant les taux au rythme le plus rapide de l’histoire de la monnaie euro pour tenter de freiner l’inflation qui a atteint un niveau record de 10,7 % le mois dernier.

De même, la Banque d’Angleterre devrait relever ses taux jeudi pour tenter d’atténuer les prix à la consommation, qui ont augmenté à leur rythme le plus rapide en 40 ans, à 10,1 % en septembre. Alors même qu’ils augmentent les taux pour combattre l’inflation, l’Europe et le Royaume-Uni semblent glisser vers la récession.

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