Over the top par Meraj Shah : Great Scott !

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Scottie Scheffler holds the trophy after winning the Dell Technologies Match Play Championship golf tournament (AP Image)

Comment passe-t-on du statut de meilleur joueur du monde sans victoire à celui de meilleur joueur du monde ? Il suffit de demander à Scottie Scheffler. Ce jeune homme de 25 ans originaire du New Jersey, qui était, chose incroyable, classé 14e au monde il y a seulement 42 jours, est aujourd’hui le meilleur joueur du monde. Scheffler, qui a rejoint le PGA Tour en 2020, avait joué pas moins de 70 événements sur le PGA Tour lorsqu’il s’est présenté au WM Phoenix Open en février 2020 et a enregistré sa première victoire. La semaine dernière, lorsque Scheffler a dépassé le dernier homme debout au WGC World Matchplay Championships – Kevin Kisner – il a terminé une série de trois victoires en 42 jours qui est sans précédent dans l’ère moderne.

Voici les statistiques. Au cours des six dernières semaines, Scheffler a gagné 6,2 millions de dollars en prix. Cela se traduit par une somme étonnante de 1,2 million de dollars pour chaque événement auquel il a participé, à commencer par le WM Phoenix Open. Il a ensuite terminé dans le Top 10 au Genesis Invitational une semaine plus tard. Au Arnold Palmer Invitational, début mars, Scheffler a dépassé le terrain pour remporter son deuxième tournoi en moins d’un mois. Et aujourd’hui, après une sortie banale au Player’s Championship, il est revenu pour remporter le très convoité WGC Matchplay. Ce parcours étonnant a été immortalisé par le magazine Golf Digest dans un post Instagram intitulé “Fastest to world number one,” (après une première victoire sur le PGA Tour ou le DP World Tour). Scheffler n’a eu besoin que de 42 jours, contre, disons, Tiger Woods qui a eu besoin de 252 jours, ou David Duval qui a mis 532 jours. Faites mieux que ça.

“Ce n’est pas quelque chose que je ne voulais pas réaliser ou que je ne croyais pas pouvoir faire”, a remarqué Scheffler à propos de son classement nouvellement acquis. C’est juste que j’ai grandi à Royal Oaks. J’ai grandi en portant des pantalons longs pour aller m’entraîner parce que je voulais être un golfeur professionnel. C’est ce dont je rêvais. Je rêvais d’être ici. … Les classements n’ont jamais vraiment traversé mon esprit. Il s’agissait simplement d’être ici et de participer à la compétition”, a-t-il déclaré, abasourdi, après sa victoire au WGC Matchplay.

Et il a concouru. D’abord contre les parcours, puis contre ses pairs. Dans l’épreuve convoitée du matchplay, il était approprié que l’homme qui se tenait entre Scheffler et la gloire ne soit autre que le courageux Kevin Kisner. L’homme qui a pris l’habitude de démolir des adversaires beaucoup plus prestigieux à chaque fois qu’il se retrouve en tête à tête au World Matchplay était en pleine forme. En demi-finale, une performance de marque a permis à Kisner de démanteler Adam Scott sur la ligne d’arrivée. Scott, qui menait de trois trous à quatre heures de la fin, a été la proie d’une inspiration typique de Kisner qui a volé le match sous le nez de l’Australien. Mais en finale, toute la détermination et l’ingéniosité de Kisner ont été mises à mal par Scheffler qui l’a battu 4 et 3.

Le chemin de Scheffler vers les finales était parsemé de noms de marque. Dans les derniers instants de l’événement, il a affronté le champion 2017, Dustin Johnson, puis, en demi-finale, il a été opposé à l’homme qu’il a supplanté en tête du classement mondial, Jon Rahm. La victoire complète de Scheffler sur Kisner n’enlève rien au parcours phénoménal de ce dernier dans ce qui est sans doute l’événement préféré de l’homme sur le circuit. Kisner, qui s’est retrouvé trois fois en finale au cours des quatre dernières années (il a gagné en 2019), a produit des renversements incroyables au fil des ans. Ses matchs au fil des ans sont parmi les plus regardés en ligne, et il ne fait aucun doute qu’il sera de retour dans le mix la prochaine fois…. Kisner aime ce lieu, et peut-être plus que tout, il aime être l’outsider. Et c’est pourquoi les galeries l’adorent.

A l’écart du PGA Tour, les golfeurs thaïlandais font des vagues. Sur le LPGA, Atthaya Thitikul, 19 ans, a entamé le dernier tour du JTBC Classic avec six points de retard. Elle a ensuite réalisé le meilleur tour de la semaine, un 64 sous la normale, pour prendre la tête du club. Lorsque Nanna Koerstz Madsen a fait un trois-putts au dernier trou, les deux joueuses se sont retrouvées en playoff, et Thitikul a remporté le titre. Tu parles d’une confiance de débutant.

Pendant ce temps en Asie, c’est un golfeur thaïlandais de 25 ans qui a pris le dessus sur le talentueux Ajeetesh Sandhu lors du premier DGC Open de l’Asian Tour. Sandhu – dont le swing est manifestement calqué sur celui d’Adam Scott – a trébuché sur la dernière ligne droite après avoir mené de deux coups à deux trous de la fin de la journée. Les deux joueurs ont fait un birdi au 72e trou pour s’engager dans un playoff au cours duquel Thippong a fait un birdie pour étouffer les chances de Sandhu et empocher le chèque du vainqueur de 90 000 dollars. “Je ne peux pas décrire mon sentiment en ce moment. Gagner sur l’Asian Tour, j’attendais cela depuis longtemps”, a déclaré Nitithorn, professionnel depuis 2015, dont la plus grande victoire à ce jour avait été le PGM Penang Championship sur l’Asian Development Tour en 2018.

L’Indien, bien que posé dans la défaite, doit être cruellement déçu, c’est le moins que l’on puisse dire. Mais Sandhu peut se consoler en se disant qu’il s’en est fallu de peu. Une fois que vous commencez à frapper à la porte, ce n’est qu’une question de temps avant que vous ne la cassiez. Cela peut prendre des jours, des semaines… ou même 70 événements avant d’en gagner un et que les vannes s’ouvrent. Demande à Scottie Scheffler.

Golfeur, Meraj Shah écrit également sur le jeu.

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