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L’UE abandonne l’interdiction des produits chimiques dangereux sous la pression de l’industrie

La Commission européenne est sur le point de rompre sa promesse d’interdire tous les produits chimiques dangereux en Europe, à l’exception des plus essentiels, selon des documents qui ont fait l’objet d’une fuite.

La promesse d'”interdire les produits chimiques les plus nocifs dans les produits de consommation, en n’autorisant leur utilisation que lorsqu’elle est essentielle” était un élément phare de l’accord vert européen lorsqu’il a été lancé en 2020.

Une mise à jour du règlement Reach de l’UE devrait interdire l’utilisation de 7 000 à 12 000 substances dangereuses dans tous les produits commercialisables, y compris de nombreux “produits chimiques à vie” – ou substances per- et polyfluoroalkyles (PFAS) – qui s’accumulent dans la nature et dans les corps humains et qui ont été associés à diverses maladies hormonales, reproductives et cancérigènes.

Il est entendu que l’exécutif de l’UE est sur le point de reculer sous la forte pression de l’industrie chimique européenne et des partis politiques de droite.

La réaction de l’industrie provoque une inquiétude interne quant à la menace qui pèse sur la santé publique et l’élaboration des politiques. Un fonctionnaire de l’UE a déclaré : “On nous pousse sans cesse à être moins stricts envers l’industrie”.

Un document législatif ayant fait l’objet d’une fuite et vu par le Guardian propose trois options qui restreindraient 1 %, 10 % ou 50 % des produits contenant des substances chimiques dangereuses actuellement sur le marché. L’UE choisit généralement l’option médiane.

Tatiana Santos, responsable de la politique en matière de produits chimiques au Bureau européen de l’environnement, a déclaré : “L’incapacité de l’UE à contrôler les produits chimiques nocifs est inscrite dans le sang contaminé de presque tous les Européens. Chaque retard entraîne davantage de souffrances, de maladies et même de décès prématurés. Le recul réglementaire de l’UE pourrait être le clou dans le cercueil de l’accord vert européen, alimentant le cynisme à l’égard d’élites indignes de confiance qui concluent des accords avec les grands lobbies toxiques, à moins que la Commission ne tienne sa promesse de détoxifier les produits et de s’opposer aux pollueurs.”

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L’étude d’impact de 77 pages qui a fait l’objet d’une fuite fait partie d’une révision des objectifs du règlement Reach de l’UE couvrant la législation sur les produits chimiques, qui est daté du 13 janvier 2023 et qui devrait être lancé d’ici la fin de l’année. Le texte pourrait être modifié, mais les fonctionnaires affirment que les options envisagées n’ont pas changé de manière substantielle.

Le projet d’analyse estime que les économies réalisées en matière de santé grâce à l’interdiction des produits chimiques seraient 10 fois supérieures aux coûts supportés par l’industrie. La réduction des paiements pour le traitement de maladies telles que le cancer et l’obésité s’élèverait à 11 à 31 milliards d’euros (9,4 à 26,5 milliards de livres sterling) par an, tandis que les coûts d’ajustement pour les entreprises seraient de l’ordre de 0,9 à 2,7 milliards d’euros par an.

Outre les PFAS, les régulateurs de l’UE ont constaté que 17 % des enfants européens étaient menacés par une exposition combinée à des mélanges de phtalates – liés à des maladies du développement et de la reproduction – lors d’une enquête menée l’année dernière sur le sang et l’urine de 13 000 citoyens de l’UE. Des traces de bisphénol A, un perturbateur endocrinien reprotoxique, ont été trouvées chez 92 % des adultes.

La coordinatrice de l’étude, le Dr Marike Kolossa-Gehring, a déclaré que plus de 34 millions de tonnes de substances cancérigènes, mutagènes et reprotoxiques avaient été consommées en Europe en 2020.

Mais la mise à jour de Reach a été retardée à la suite d’une scission entre les deux départements de la Commission chargés de rédiger la nouvelle loi : la direction de l’environnement, qui a fait pression en faveur de mesures strictes, et la direction du marché intérieur, qui s’y est opposée.

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Un fonctionnaire de l’UE s’exprimant sous le couvert de l’anonymat a déclaré que les efforts visant à diluer la révision juridique ont été facilités par “un changement complet dans la vague de soutien aux consommateurs et à l’environnement” à Bruxelles, les eurodéputés du Parti populaire européen (PPE) de la présidente de l’UE, Ursula von der Leyen, étant devenus inquiets face à la réforme environnementale.

Le fonctionnaire a déclaré : “Le sentiment au sein de la Commission est presque qu’il est acquis que nous ne pouvons pas créer trop d’ennuis à l’industrie – indépendamment des bénéfices pour la santé publique – et que les entreprises souffrent beaucoup de nos réglementations sur les produits chimiques, nous devrions donc essayer de leur faciliter la tâche.

Plusieurs chefs d’État de l’UE ont accentué la pression. Le président français, Emmanuel Macron, a appelé à une “pause réglementaire” dans le droit de l’environnement pour aider l’industrie, tandis que le premier ministre belge, Alexander De Croo, a déclaré en mai : “Si nous surchargeons les gens de règles et de réglementations, nous risquons de perdre le soutien du public pour l’agenda vert.”

Le PPE a d’abord proposé “un moratoire réglementaire [to] retarder les actes qui augmenteraient inutilement les coûts pour les entreprises … tels que Reach” en septembre dernier. Cette initiative a coïncidé avec l’annonce par le géant allemand de la chimie BASF d’une réduction “permanente” de ses effectifs en Europe, liée à la “surréglementation”.

L’association industrielle allemande VCI avait déjà demandé un report de l’interdiction des produits chimiques en mars 2022. Le directeur de VCI, Wolfgang Grosse Entrup, a déclaré le mois dernier qu’une proposition connexe visant à interdire à jamais les produits chimiques aurait des effets “fatals” pour l’industrie allemande. “Avec chacune de ces substances interdites dans l’UE, le risque d’une nouvelle émigration de notre industrie vers des régions moins strictement réglementées augmente”, a-t-il déclaré.

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L’année dernière, le VCI a versé plus de 150 000 euros aux partis de l’Union chrétienne-démocrate et de l’Union chrétienne-sociale du PPE en Allemagne.

“Une interdiction des produits chimiques basée sur des objectifs de pourcentage n’aurait guère de sens, étant donné que le profil de danger, les applications et donc le risque potentiel des substances varient considérablement”, a déclaré la VCI. Au lieu de cela, la Commission devrait poursuivre une approche basée sur le risque, car c’est souvent la seule manière de parvenir à une gestion du risque efficace, efficiente et proportionnée”, a-t-il ajouté.

Onze acteurs de l’industrie des PFAS en Allemagne ont employé 94 lobbyistes et dépensé un total de 9 millions d’euros dans les données annuelles les plus récentes, selon une analyse de Corporate Europe Observatory qui devrait être publiée plus tard cette semaine. A Bruxelles, 12 membres de l’industrie des PFAS ont 72 lobbyistes actifs et des dépenses annuelles comprises entre 18,6 et 21,1 millions d’euros, selon le journal.

L’une des principales batailles de lobbying se concentre sur un nouvel inventaire des polymères – les éléments constitutifs des plastiques – dans la réforme Reach, a déclaré le fonctionnaire de l’UE. La situation actuelle ressemble à une “capture réglementaire” par les opérateurs historiques, pour étouffer l’industrie chimique alternative en pleine croissance, ont-ils ajouté.

La réforme de Reach était initialement une priorité de la Commission. Le premier vice-président de la Commission, Frans Timmermans, a déclaré en 2020 : “Il est particulièrement important de cesser d’utiliser les produits chimiques les plus nocifs dans les produits de consommation, qu’il s’agisse de jouets, de produits de puériculture, de textiles ou de matériaux entrant en contact avec nos aliments.”

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