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L’Europe ne peut pas approvisionner l’Ukraine en armes assez rapidement, voici pourquoi

Les entreprises de défense sont pressées d’augmenter leur production mais veulent des garanties de vente à long terme de la part du gouvernement.

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(Bloomberg) – « Avant, nous avions du temps, mais pas d’argent », a déclaré Tommy Gustafsson-Rask, directeur de BAE Systems Hägglunds AB, reflétant un thème commun à l’ensemble de l’industrie européenne de la défense. « Aujourd’hui, nous avons de l’argent, mais pas de temps.

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Près de 18 mois après le début de la guerre en Ukraine, les entreprises de défense européennes – inondées par la demande de tout, des munitions aux missiles lancés à l’épaule en passant par les véhicules de combat – sont confrontées à un dilemme. Doivent-ils prendre le risque d’augmenter leur production, en partant du principe que la guerre et les tensions avec la Russie dureront indéfiniment ? Ou bien attendre d’obtenir des engagements à long terme de la part de gouvernements qui ont passé les dernières décennies à réduire, voire à sabrer, leurs budgets de défense ?

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Le calcul est important au-delà des bureaux de l’industrie européenne de la défense, qui génère collectivement environ 120 milliards d’euros de revenus par an. L’Ukraine a un besoin urgent d’armes, qu’il s’agisse de munitions d’artillerie ou de systèmes de défense aérienne, et les stocks des alliés s’épuisent. Les capitales européennes tentent de relancer leurs propres industries endormies afin de soutenir les livraisons d’armes à Kiev et de renforcer leur propre sécurité. En outre, l’Organisation du traité de l’Atlantique Nord souhaite augmenter la taille de ses forces dites à haut niveau de préparation – un groupe composé de troupes alliées prêtes à être déployées en moins de 30 jours – pour la porter à 300 000 hommes, soit une multiplication par sept, qui auront tous besoin d’armes de haute qualité prêtes à l’emploi.

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Les ministères européens de la défense entretiennent des relations commerciales de longue date avec des fabricants d’armes américains tels que Raytheon Technologies Corp. ou Lockheed Martin Corp, mais la puissante industrie américaine ne peut à elle seule répondre à l’ensemble de la demande mondiale. Les États-Unis sont aux prises avec de faibles stocks de munitions d’artillerie, ce qui a conduit Washington à prendre la décision controversée d’envoyer à l’Ukraine des armes à sous-munitions, malgré les inquiétudes concernant le grave danger que ces armes représentent pour les civils. Le président américain Joe Biden ayant exhorté l’Europe à assumer davantage de responsabilités en matière de défense, de grands pays comme l’Allemagne, la France et l’Italie souhaitent réduire leur dépendance à l’égard des chaînes d’approvisionnement militaires américaines et contribuer à la constitution de leurs propres champions nationaux.

Les dirigeants de l’OTAN devraient soutenir un plan directeur de l’industrie européenne de la défense qui appelle à des achats conjoints multinationaux lorsqu’ils se réuniront à Vilnius, la capitale lituanienne, pour leur sommet annuel mardi. Le plan invite également les pays à adopter des normes rationalisées afin de garantir que les mêmes munitions fonctionnent avec les systèmes d’armes des différents pays.

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La tension entre les ministères européens de la défense et les entreprises tourne autour de la question de savoir qui doit prendre l’initiative. Alors que les commandes commencent à affluer, l’industrie craint d’augmenter sa production pour se rendre compte, lorsque de nouvelles installations ouvriront dans trois ou cinq ans, qu’il n’y a pas de demande. Les gouvernements sont déjà revenus sur leurs projets et de nombreuses capitales européennes ont manqué à plusieurs reprises aux objectifs de l’OTAN en matière de stockage ou à l’engagement de consacrer au moins 2 % du produit intérieur brut à la défense. Vendredi, les alliés de l’OTAN se sont engagés plus fermement à atteindre l’objectif de 2 %.

Il ne s’agit pas d’une crainte déplacée. Certains gouvernements hésitent à passer des contrats d’armement à long terme parce qu’ils ne savent pas s’ils en auront besoin à l’avenir, a déclaré un diplomate européen.

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L’industrie, qui est confrontée à des pénuries de main-d’œuvre qualifiée et de composants clés, a fait tout ce qu’elle pouvait pour optimiser ou accroître sa production avec ses propres investissements, a déclaré Andrea Nativi, président de l’unité de défense de l’association commerciale ASD Europe. A présent, le secteur a besoin de transparence quant à l’évolution de la demande gouvernementale dans les années à venir, a-t-il ajouté.

« Nous voulons que les mots soient suivis d’actes – de véritables actes », a déclaré M. Nativi. Il a ajouté qu’en plus des contrats à long terme, les gouvernements pourraient également prendre d’autres mesures, notamment en contribuant directement au financement de l’augmentation de la production ou en accordant un accès prioritaire à l’énergie.

Si certains gouvernements reconnaissent qu’ils pourraient faire davantage pour aider l’industrie, des responsables estiment également que les entreprises de défense doivent assumer une plus grande part du fardeau, notamment pour accélérer les délais de livraison. Chez BAE Systems, l’augmentation de la demande et les goulets d’étranglement de la chaîne d’approvisionnement, provoqués par des pénuries de semi-conducteurs et d’autres problèmes logistiques au début de l’année, ont fait que les délais de livraison de certains de ses véhicules de combat ou blindés ont culminé à sept ans, soit trois fois plus qu’avant la guerre. Cela signifie qu’un véhicule commandé aujourd’hui ne sera pas livré avant 2030.

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« Du point de vue des entreprises, elles essaient d’atténuer les risques pour survivre » lorsque la demande diminuera, a déclaré Greta Monika Tučkutė, vice-ministre lituanienne de la défense, à propos des entreprises de défense. « Mais je pense que les entreprises doivent aussi prendre le risque ».

« Elles gagnent de l’argent en ce moment, et en profitent beaucoup », a ajouté Tučkutė, « elles doivent donc également prendre le risque d’investir dans le développement de leur industrie. »

Le modèle commercial de la guerre

Lorsque M. Gustafsson-Rask a pris les rênes de Hägglunds, la filiale suédoise de BAE Systems spécialisée dans les véhicules de combat, en 2011, il a dû licencier un quart de son personnel. Aujourd’hui, l’entreprise recherche dans la région une nouvelle main-d’œuvre qualifiée afin de doubler ses effectifs pour atteindre près de 1 700 personnes d’ici la fin de l’année et d’étendre ses activités. Elle prévoit de multiplier par quatre son chiffre d’affaires annuel au cours des cinq prochaines années, pour atteindre 1,2 milliard de dollars.

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Il faudra du temps pour que cette demande accrue se répercute sur les bilans des entreprises, qui ne sont payées qu’une fois les commandes exécutées, mais les actions du secteur de la défense sont en plein essor. La société allemande Rheinmetall AG – fabricant de chars de combat Leopard 2 et de munitions d’artillerie – a bondi de 130 % en 2022, ce qui en fait l’action la plus performante en Europe, tandis que d’autres sociétés de défense européennes telles que Thales SA, Dassault Aviation SA et Saab AB ont gagné entre 60 % et 80 %. Les gains se poursuivent en 2023, avec un pourcentage de croissance à deux chiffres pour les entreprises depuis le début de l’année.

Cela marque un tournant majeur pour le secteur européen de la défense, qui a dû faire face à des années de réduction des dépenses depuis l’effondrement de l’Union soviétique. En 1988, les pays européens ont dépensé un total de 343 milliards de dollars pour leurs armées, selon l’Institut international de recherche sur la paix de Stockholm, qui se base sur les prix et les taux de change de 2021. En 2013, ce chiffre a diminué d’un cinquième pour atteindre 275 milliards de dollars. L’annexion de la Crimée par la Russie en 2014 a inversé cette tendance et les dépenses ont augmenté chaque année depuis. Elles atteindront 357 milliards de dollars en 2022, les pays européens consacrant une grande partie de leur budget de défense à l’achat de matériel américain, en particulier d’avions de chasse modernes F-35.

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L’Allemagne est peut-être l’exemple le plus frappant de sous-dépenses chroniques en matière de défense en Europe. Pas plus tard qu’en 2018, les pénuries d’équipements de terrain, de véhicules et d’avions étaient si fréquentes que le commissaire aux forces armées du parlement allemand a déclaré que l’armée était inapte à défendre l’Allemagne et ses alliés de l’OTAN.

L’Europe souhaite faire de la région un centre de production industrielle de défense. Mais le secteur est confronté à de nombreux obstacles. Outre la pénurie de main-d’œuvre qualifiée, les entrepreneurs doivent également faire face à des pénuries de composants et à des obstacles bureaucratiques pour obtenir des permis. Des représentants de l’industrie, des investisseurs et des responsables de l’OTAN affirment que certaines banques sont réticentes à prêter au secteur, craignant que cela ne ternisse leur réputation en matière d’ESG.

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Les bureaucraties gouvernementales doivent recruter du personnel pour vérifier et passer les commandes, et pour les produits complexes en particulier, les fonctionnaires ne peuvent pas accélérer le processus car ils doivent procéder à diverses évaluations. En Allemagne, par exemple, le ministère de la défense doit obtenir l’approbation du Parlement pour toute commande supérieure à 25 millions d’euros, ce qui permettrait d’acheter environ 7 500 obus d’artillerie de 155 mm, selon des calculs basés sur un communiqué de presse de Rheinmetall datant de 2022. Cette quantité permettrait à l’Ukraine de tenir moins d’une journée, compte tenu de la fréquence des tirs d’artillerie des deux parties au conflit.

Chez Renk AG, qui fabrique des transmissions pour les chars, notamment le Leopard 2 utilisé par de nombreuses armées de l’OTAN, les dirigeants pourraient bientôt être confrontés à une pénurie de main-d’œuvre si les commandes augmentent, étant donné qu’ils ont déjà du mal à pourvoir au moins 100 postes. « Il y a de la concurrence pour ces travailleurs », a déclaré Susanne Wiegand, présidente-directrice générale de l’entreprise, dans l’atelier d’assemblage de son usine d’Augsbourg, en Allemagne. « Il faut offrir des emplois de qualité et attrayants, ce qui n’est qu’en partie lié au salaire.

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La semaine dernière, l’Union européenne a adopté une série de mesures visant à stimuler la production de munitions et de missiles dans l’Union, dont 500 millions d’euros pour aider les entreprises à augmenter leurs capacités de production.

Selon de nombreux acteurs du secteur, même si les commandes augmentent et que les entreprises agrandissent déjà leurs installations, il faudra des années pour que la production européenne réponde à la demande, après que les dépenses de l’après-guerre froide ont atrophié les réseaux de fabrication et de chaîne d’approvisionnement.

Görgen Johansson, directeur de la division Dynamique de Saab, a déclaré que son unité commerciale avait augmenté sa production l’année dernière et prévoyait de la doubler, mais que l’expansion prendrait deux ou trois ans. Ce n’est qu’à ce moment-là que l’entreprise pourra revenir aux délais de livraison d’avant-guerre. L’expansion nécessite la construction d’usines, la commande de machines et le verrouillage des chaînes d’approvisionnement.

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« Nous avons déjà augmenté la production autant que possible », a ajouté M. Johansson, sur le site de production de Karlskoga. « Il faudra quelques années pour que la production atteigne les niveaux souhaités par les clients.

Les retards pris par les entreprises européennes pour monter en puissance pourraient inciter les gouvernements à se tourner vers d’autres pays – les États-Unis, Israël ou la Corée du Sud – pour se procurer des armes plus rapidement. La Pologne dépense jusqu’à 15 milliards de dollars pour des équipements de défense antimissile américains Patriot, tandis qu’une coalition d’alliés dirigée par l’Allemagne prévoit d’acheter des systèmes de défense aérienne Patriot et israéliens Arrow 3 afin de créer un bouclier antimissile européen pour contrer la menace de la Russie. La Pologne est également devenue le plus gros client d’armes de la Corée du Sud depuis le début de la guerre, avec notamment un accord de 5,76 milliards de dollars pour des chars K2 et des obusiers automoteurs K9, des armes similaires à celles fabriquées par les concurrents européens.

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Selon Lucie Béraud-Sudreau, qui suit la production d’armes au SIPRI, cela pourrait perpétuer le problème de la production en Europe.

« Si l’on est pressé et que l’on veut se réapprovisionner relativement rapidement, cela peut avoir du sens », a-t-elle déclaré. « Mais à long terme, vous créez un cercle vicieux dans lequel vous ne donnez pas de marché aux entreprises européennes, ce qui rend plus difficile l’augmentation de la production.

Le complot de la poudre à canon

Chaque jour, l’Ukraine et la Russie se tirent mutuellement des dizaines de milliers d’obus d’artillerie, à un rythme plus rapide que celui auquel les alliés peuvent les fabriquer. À un moment donné cette année, la Russie tirait sur l’Ukraine en une seule journée une quantité de munitions similaire à celle que l’Europe était capable de produire en un mois. Cette situation a permis à de nombreux pays de tirer une leçon importante : ils ont très mal évalué le niveau des stocks de munitions permanents dont ils ont besoin pour être correctement préparés à un conflit.

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En juin, les ministres de la Défense de l’OTAN ont décidé d’augmenter considérablement les niveaux recommandés de munitions essentielles au combat détenues par chaque État membre, y compris les obus d’artillerie de 155 mm. Bien que les objectifs soient secrets, l’Allemagne à elle seule vise à multiplier son stock par plus de 10, passant d’environ 20 000 obus aujourd’hui à 230 000 d’ici 2031, selon un document du ministère allemand de la défense vu par Bloomberg.

« Les stocks européens ne sont pas suffisants et nous devrions fabriquer plus rapidement et davantage », a déclaré le Premier ministre estonien Kaja Kallas, qui a récemment estimé qu’à long terme, il en coûterait à l’Europe plusieurs milliers de milliards d’euros pour reconstituer les stocks de toutes les catégories de munitions aux niveaux requis. « C’est nécessaire pour soutenir suffisamment l’Ukraine, mais plus important encore, c’est nécessaire pour renforcer notre propre défense afin qu’elle corresponde à la nouvelle réalité en matière de sécurité.

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« La défense n’est pas une escalade », a ajouté M. Kallas. « Nous devons construire une dissuasion qui mette fin au cycle d’agression de la Russie contre ses voisins.

Les responsables de l’OTAN espèrent que les nouvelles directives sur les niveaux de stocks constitueront un engagement clair d’aide aux fabricants de matériel de défense et qu’elles les rassureront sur la nécessité d’augmenter la production aussi rapidement que possible. L’invasion de la Russie a radicalement modifié les attentes quant à ce que pourrait être une guerre future. Au lieu de donner la priorité aux drones et aux avions de chasse, les pays doivent désormais être armés de systèmes de défense aérienne, d’artillerie et de grandes quantités de munitions, à la lumière des combats de type Première et Seconde Guerre mondiale observés en Ukraine.

L’Union européenne tente de concentrer ses efforts sur le besoin le plus critique pour l’Ukraine et ses alliés : les munitions d’artillerie. Son plan prévoit un remboursement de 2 milliards d’euros aux pays qui ont déjà fourni leurs propres stocks à Kiev et des commandes combinées aux entreprises de défense européennes. L’objectif est d’envoyer à l’Ukraine au moins un million de munitions d’artillerie en l’espace d’un an, à partir de début février 2023, en plus de tout ce que les gouvernements achètent pour leurs propres armées.

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L’objectif est ambitieux. L’industrie européenne de la défense produit chaque année environ 300 000 obus de 155 mm, le calibre le plus recherché pour les canons d’artillerie de l’OTAN, selon un document rédigé au début de l’année par le ministère de la défense de l’Estonie et consulté par Bloomberg. L’UE ne fournit pas de chiffres sur la capacité de production de l’industrie.

Pour des entreprises comme Rheinmetall, l’un des plus grands fabricants de munitions d’artillerie de 155 mm et de chars de 120 mm, l’objectif est encore compliqué par les inquiétudes concernant l’approvisionnement en poudre propulsive et en explosifs, des matériaux cruciaux pour la production d’obus et de composants d’artillerie. Bien que la production actuelle ne soit pas confrontée à des pénuries, la situation pourrait changer avec des commandes plus importantes, ce qui pourrait entraver la capacité de l’entreprise à répondre à la demande.

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La capacité de production de poudre propulsive en Europe est limitée. Rheinmetall est le plus grand producteur de la région, mais il ne dispose que de deux sites de production : l’un en Bavière et l’autre en Suisse, et ces sites fonctionnent à pleine capacité sept jours sur sept.

Outre l’augmentation de la capacité de production d’explosifs sur un site en Hongrie, l’entreprise est en pourparlers avec le gouvernement local de Saxe, dans l’est de l’Allemagne, pour construire une nouvelle usine de poudre propulsive. Rheinmetall a exigé des subventions gouvernementales pour poursuivre son projet, ce qui a bloqué les négociations. L’affaire sera probablement suivie de près par d’autres fabricants à l’affût de la moindre aide de l’État. Même lorsque la construction commencera, il faudra au moins 18 mois pour que l’usine soit opérationnelle.

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« Si la capacité de production d’explosifs et de poudre propulsive en Europe n’est pas augmentée rapidement, il sera très difficile de répondre à la demande croissante de munitions d’artillerie en Europe et en Ukraine », a déclaré Oliver Hoffmann, porte-parole de Rheinmetall.

À court terme, cela signifie que les alliés pourraient être moins enclins à se séparer de leurs stocks d’obus existants pour les envoyer à l’Ukraine. Mais sans munitions supplémentaires, Kiev pourrait ne pas réussir à percer les lignes russes et à poursuivre sa contre-offensive.

Dans le secteur de la guerre terrestre de Saab, l’unité de Johansson a constaté une augmentation de la demande pour les lance-grenades de sa société – les systèmes AT4 et Carl-Gustaf – ainsi que pour ses armes antichars NLAW.

Ces armes, que les alliés ont envoyées à Kiev, ont été reconnues comme ayant aidé les forces ukrainiennes à vaincre les chars lourds russes. Aujourd’hui, les alliés cherchent à reconstituer rapidement leurs propres stocks et lorsqu’ils demandent à Saab si elle a quelque chose en stock, ils sont inévitablement déçus.

« Ce que nous constatons actuellement dans les pays, c’est qu’ils aimeraient disposer très rapidement d’une production de guerre », mais cela prend quelques années, a déclaré M. Johansson. « Dans une telle situation, tous les clients veulent des produits immédiatement ou très rapidement.

-Avec l’aide de Natalia Ojewska et Alberto Nardelli.

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