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Les sociétés minières de charbon font face à une action collective pour les dommages sur la santé des mineurs.

Le pionnier de l’action collective, Richard Spoor, a déposé une action collective contre les sociétés minières de charbon South32, BHP Billiton et Seriti Power, afin d’obtenir des recours juridiques pour des milliers de mineurs de charbon atteints de la maladie pulmonaire due à la poussière des mines de charbon (CMDLD).

Seules trois sociétés minières de charbon ont été citées dans l’action collective, mais une autre action collective sera intentée contre d’autres mineurs de charbon, notamment Anglo Coal (aujourd’hui Thungela Resources), Sasol, Exxaro et Glencore, déclare Dasantha Pillay, l’avocat instructeur de Richard Spoor Inc.

Pillay affirme que des milliers de mineurs de charbon, dont beaucoup sont maintenant décédés, ont été atteints de maladies pulmonaires incurables nécessitant un traitement à vie, tandis que les sociétés minières de charbon ont généré d’énormes bénéfices.

Les documents judiciaires décrivent trois catégories de demandeurs :

  • Les mineurs de charbon actuels et anciens qui ont contracté la CMDLD sous forme de pneumoconiose, avec ou sans maladie pulmonaire obstructive chronique (MPOC) ;
  • Les mineurs de charbon actuels et anciens qui ont contracté la MPOC après avoir travaillé dans une mine de South32, BHP Billiton Plc et Seriti Power ; et
  • Les personnes à charge des mineurs de charbon décédés en raison de la maladie.

Les demandeurs affirment que South32, BHP Billiton Plc et Seriti Power ont violé les obligations légales envers les mineurs en ne mettant pas en place les procédures et protections prévues par la loi. En conséquence, les mineurs ont développé des maladies pulmonaires incurables.

L’affaire cherche à obtenir des réparations pour les travailleurs remontant à 1965.

Il y a eu une importante réorganisation des actifs du charbon au cours des décennies écoulées.

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L’action collective sera menée sur une base de désistement, ce qui signifie que tous les travailleurs des mines de charbon appartenant aux catégories proposées seront considérés comme faisant partie de l’action, sauf s’ils choisissent expressément de ne pas participer. Les avocats des demandeurs demandent également à la cour de nommer un administrateur spécial chargé de déterminer et de répartir les dommages aux membres de la classe.

En préparation de l’affaire, des experts médicaux ont évalué la santé de plus de 100 mineurs de charbon et ont constaté une forte incidence de maladies pulmonaires.

Justice pour les mineurs

L’affaire a été initiée par la Conférence des évêques catholiques d’Afrique australe et est décrite dans une déclaration de Richard Spoor Inc comme « une première étape vers l’obtention de justice pour tous les mineurs de charbon qui ont souffert, souvent sans aucune forme de compensation ».

« Très souvent, les travailleurs n’ont pas les moyens de chercher un recours juridique contre de grandes entreprises qui disposent de vastes ressources », a déclaré le cardinal-électeur Stephen Brislin, l’archevêque du Cap.

« L’Église est toujours préoccupée par le bien-être des personnes avec lesquelles nous travaillons et vivons. Il incombe donc à l’Église de fournir une assistance là où elle le peut, afin que les droits des personnes vulnérables soient respectés et qu’elles puissent obtenir la compensation qui leur est légalement due. De nombreuses entreprises sont disposées à régler de tels cas, mais dans certains cas, une action en justice est nécessaire. »

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Lire :

Si la cour reconnaît les mineurs comme une classe, cela donnera à des milliers de travailleurs et à leurs familles, venant de toute l’Afrique australe, l’occasion d’obtenir justice et compensation financière.

Selon Spoor : « Nous savons que les mineurs ont un long et difficile chemin devant eux, car ils paient déjà un lourd tribut pour leur travail. Bien que la compensation ne rétablisse pas leur santé, nous recherchons la justice pour ceux dont le travail les a renvoyés chez eux, en portant sur leur corps le coût élevé du charbon ».

Motley Rice LLC, l’un des plus importants cabinets d’avocats spécialisé dans les litiges aux États-Unis, soutient l’équipe juridique des travailleurs en tant que consultants.

Processus juridique plus rapide

Spoor a déjà obtenu un règlement de plusieurs milliards de rands pour des milliers de mineurs d’or survivants ou décédés et leurs ayants droit qui ont contracté la silicose en respirant de la poussière de silice lors de leur travail. Cette affaire a duré près d’une décennie, dont la majeure partie a été consacrée à des litiges juridiques sur la question de ce qui constitue une « classe ».

Pillay affirme que les leçons tirées du litige sur la silicose permettront, espérons-le, de réduire le temps nécessaire à l’obtention de la certification de classe et d’accélérer le processus juridique.

Lire :
Une action collective pour la silicose vieille de dix ans franchit un nouveau cap [février 2023]
Les demandeurs en silicose ont reçu 320 millions de rands à ce jour dans le cadre d’un règlement d’action collective [avril 2022]

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Selon la loi sud-africaine, les plaignants doivent d’abord demander à la cour d’être certifiés en tant que « classe » avant d’argumenter sur le bien-fondé de leurs demandes. Dans l’affaire de la silicose, 19 sociétés minières d’or ont conclu un accord avec les mineurs avant que les arguments sur le fond de l’affaire soient exposés.

Réponses

Moneyweb a contacté South32, BHP Billiton et Seriti Power, et les réponses suivantes ont été reçues :

South32

« South32 peut confirmer avoir reçu une demande de certification d’action collective au nom de certains travailleurs des mines de charbon en Afrique du Sud. 

« South32 possédait et exploitait South Africa Energy Coal (SAEC) de 2015 à 2021.

« Cette affaire est actuellement examinée par l’entreprise. Nous ne pouvons pas commenter davantage pour le moment. »

Seriti 

« Seriti confirme avoir reçu des documents de RSI (Richard Spoor Inc.).

« Avocats liés à une action collective envisagée concernant des maladies professionnelles liées à la poussière de charbon.

« La société fera d’autres commentaires une fois qu’elle aura eu l’occasion d’étudier les documents et de consulter ses conseillers juridiques. »

Aucune réponse n’avait été reçue de la part de BHP Billiton au moment de la publication.

Lire :
La justice informée d’une négligence d’Anglo dans l’affaire de l’empoisonnement par le plomb en Zambie
BHP risque un procès de 12 milliards de dollars au Royaume-Uni pour le désastre du barrage au Brésil
Sasol accepte un règlement de 411,69 millions de rands dans une action collective aux États-Unis

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