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Les investisseurs affirment que la Fed maintiendra des taux élevés grâce à l’inflation alimentée par la cupidité des entreprises.

(Bloomberg) — Les profits des entreprises en hausse sont en grande partie responsables du problème d’inflation, et maintenir des taux d’intérêt élevés est le meilleur moyen de les contrôler, selon la dernière enquête de Bloomberg auprès d’investisseurs professionnels et de détail.

La plupart des répondants à une enquête de Markets Live Pulse, soit 90% des 288 personnes interrogées, ont déclaré que les sociétés des deux côtés de l’Atlantique ont augmenté leurs prix au-dessus de leurs propres coûts depuis le début de la pandémie en 2020. Près de quatre personnes sur cinq ont déclaré que la politique monétaire stricte est la bonne manière de lutter contre l’inflation tirée par les bénéfices.

Une des pires périodes d’inflation depuis des décennies a incité à chercher des explications – avec des chaînes d’approvisionnement brisées, des gouvernements dépensiers et des salaires en hausse, le tout portant une part du blâme. Mais la hausse des marges bénéficiaires des entreprises constitue une autre cause potentielle qui mérite d’être examinée, et qui l’est maintenant.

Lire la suite : Isabella Weber explique le grand repensage de ce qui cause l’inflation

Les marges ont augmenté au cours des premières années de la pandémie et ont défier toutes les conventions en restant historiquement élevées depuis. Cela soulève deux questions clés : Les bénéfices plus importants contribuent-ils à l’enracinement de l’inflation, et si c’est le cas, que doit-on faire à ce sujet ? Il s’agit d’un débat plus large sur la question de savoir si différents types de pressions sur les prix nécessitent des outils différents pour y faire face, plutôt que la réponse universelle de taux d’intérêt plus élevés.

Les participants à l’enquête de MLIV Pulse ont largement pris le point de vue selon lequel un resserrement monétaire de la part des banques centrales est la réponse appropriée aux hausses de prix motivées par les bénéfices. Environ un quart n’était pas d’accord, proposant des solutions alternatives telles que l’utilisation des taux d’impôt sur les sociétés contre ceux qui pratiquent la thésaurisation, et des règles anti-monopole plus strictes.

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Le secteur de la vente au détail a vu le plus d’opportunisme pendant la pandémie, ont déclaré 67 % des répondants. L’industrie de l’énergie est arrivée loin derrière, avec environ un sixième des voix. Ces résultats peuvent refléter le fait que les gens achètent des biens de consommation de base plus souvent que des articles plus chers, de sorte qu’ils sont plus susceptibles de remarquer lorsque les prix augmentent – une idée connue sous le nom de “fréquence de collision”.

Les circonstances uniques de la pandémie – des contraintes d’approvisionnement sévères, suivies d’une explosion sans précédent de la demande stimulée par les mesures de relance – sont à l’origine de l’élargissement des marges bénéficiaires, qui ont atteint des sommets de 70 ans aux États-Unis.

Ce n’est probablement pas permanent, selon la plupart des répondants à l’enquête, qui estiment que les marges vont se replier pour revenir à leur niveau d’avant Covid, bien que la majorité soit seulement de 53%.

La théorie économique standard veut que les marges bénéficiaires soient “réversibles” – en d’autres termes, elles ont tendance à revenir aux niveaux normaux. Cela devrait fonctionner ainsi : une industrie avec des profits élevés devrait attirer de nouveaux entrants, avec une concurrence accrue qui force à la baisse des marges.

Mais la réalité a refusé de se conformer. Les marges étaient déjà élevées avant la pandémie et elles le sont encore plus maintenant.

Diverses théories ont cherché à expliquer pourquoi cela s’est produit. Isabella Weber, économiste à l’université du Massachusetts à Amherst, soutient que l’inflation récente aux États-Unis est en grande partie due à l’inflation des revendeurs, découlant de la capacité des entreprises dominantes à exploiter leur position monopolistique pour augmenter les prix. Weber note que “les goulots d’étranglement peuvent créer un pouvoir temporaire de monopole qui peut le rendre sûr de augmenter les prix non seulement pour protéger mais aussi pour augmenter les bénéfices”.

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Paul Donovan, économiste en chef mondial chez UBS AG, fait référence à cela comme une “inflation tirée par les bénéfices” – les entreprises utilisant la couverture de hausses de prix généralisées pour augmenter leurs propres prix plus qu’elles n’en ont besoin – et cette idée est devenue plus familière sous le nom de “gougnaflier”.

Quel que soit le nom qui lui est donné, si les entreprises ont profité de leurs positions monopolistiques pour augmenter leurs marges, elles seront réticentes à les réduire beaucoup. Qui veut se donner une baisse de salaire juste après avoir reçu une augmentation ?

Les marges commencent à baisser par rapport à leurs sommets alors que les entreprises rééquilibrent le rapport prix-volume, mais elles restent nettement plus élevées qu’avant Covid.

Cela pourrait bien continuer à favoriser certaines actions. Lorsqu’on leur a demandé quel type d’action est le plus susceptible de bénéficier de l’inflation tirée par les bénéfices, près de trois quarts des répondants ont opté pour les entreprises ayant un fort pouvoir de fixation des prix. La logique est que jusqu’à ce qu’un mouvement croissant contre les monopoles et les oligopoles se mette en place, il est logique de posséder les entreprises qui peuvent exploiter le contexte inflationniste le plus.

Finalement, “gougnaflier” n’est pas susceptible de conduire à une inflation persistante, selon la majorité des répondants à l’enquête.

Seulement 10% ont déclaré qu’il faudra plus de cinq ans pour que le taux d’inflation des prix à la consommation aux États-Unis revienne à une moyenne stable autour de 2%. Plus de la moitié estiment que l’inflation reviendra aux niveaux de 2% dans les deux ans – conforme à la vue du marché, basée sur le taux de rupture de deux ans actuel d’environ 2,1%.

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Que peut-on faire spécifiquement pour freiner l’inflation motivée par les bénéfices ? Les 24% des répondants à l’enquête qui ne croient pas que des politiques monétaires plus strictes sont la réponse ont proposé des alternatives réfléchies.

Parmi les suggestions fréquentes, il y avait une meilleure application des lois antitrust autour des fusions, ainsi que d’autres efforts pour stimuler plus de concurrence. Il y a eu un soutien en faveur de taxes sur les sociétés plus élevées, potentiellement avec des charges exceptionnelles dans les domaines où l’on constate une thésaurisation. “Taxez-les jusqu’à l’oubli” était une recommandation sans appel.

L’inflation suscite de la rancœur en exacerbant les inégalités. Une fois que les économies de la pandémie seront épuisées, cette rancœur a le potentiel de se développer, et la lune de miel des bénéfices des entreprises devra probablement faire face à un avenir beaucoup plus difficile et réglementé. Dans ce cas, une politique monétaire plus stricte pourrait être le moindre de leurs soucis.

MLIV Pulse est une enquête hebdomadaire sur les lecteurs de Bloomberg News sur le terminal et en ligne, menée par l’équipe de Markets Live de Bloomberg, qui gère également un blog MLIV sur le terminal. Simon White est un stratège macro qui écrit pour le blog MLIV et a également sa propre colonne MacroScope, une vue élargie sur les sujets macro et de marché les plus importants, au-delà du bruit à court terme pour obtenir la vue d’ensemble. Pour s’abonner à la colonne MacroScope, cliquez ici.

Soyez à l’affût de MLIV à 14h45 heure de New York le mercredi 14 juin pour une enquête Instant MLIV Pulse sur le terminal après la décision sur les taux de la Fed.

— Avec l’aide de Sungwoo Park.

(Mises à jour avec une vidéo.)

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©2023 Bloomberg L.P.

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