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Les incendies de Maui pourraient avoir été causés par des lignes électriques tombées.

Réveillé par les vents hurlants qui balayaient son quartier de Maui, Shane Treu est sorti à l’aube et a vu un poteau électrique en bois se briser soudainement avec un éclair, sa ligne crépitante et claquante tombant sur l’herbe sèche en dessous et rapidement enflammer une rangée de flammes. Il a appelé le 911, puis a allumé la vidéo de Facebook pour diffuser en direct sa tentative de lutter contre l’incendie à Lahaina, en mouillant sa propriété avec un tuyau d’arrosage. « J’ai entendu ‘buzz, buzz' », a raconté le travailleur de 49 ans. « C’était presque comme si quelqu’un avait allumé un feu d’artifice. Il a couru droit vers le sommet de la colline jusqu’à un tas plus important d’herbe et puis, avec ce vent fort, ce feu s’est embrasé. » La vidéo de Treu et d’autres ont capturé les premiers moments de ce qui deviendra l’incendie le plus meurtrier des États-Unis depuis plus d’un siècle. Maintenant, ces images sont devenues des preuves clés pointant du doigt les lignes électriques tombées comme cause possible. Hawaiian Electric Co. fait face à des critiques pour ne pas avoir coupé le courant malgré les avertissements de vents violents et avoir maintenu l’alimentation même lorsque des dizaines de poteaux ont commencé à tomber. Une action collective en justice a déjà été déposée pour tenir la société responsable de la mort d’au moins 99 personnes. L’action cite les propres documents de la société montrant qu’elle savait que les coupures d’électricité préventives, telles que celles utilisées en Californie, étaient une stratégie efficace pour prévenir les incendies de forêt, mais qu’elle ne les a jamais adoptées. « Personne n’aime couper l’électricité – c’est incommode – mais toute entreprise qui présente un risque important d’incendie de forêt, en particulier de feu de forêt propulsé par le vent, doit le faire et doit avoir un plan en place », a déclaré Michael Wara, un expert en incendie de forêt qui est directeur du programme de politique climatique et énergétique à l’université de Stanford. « Dans ce cas, la société ne l’a pas fait. » « Il se peut que d’autres causes de cet incendie soient découvertes, et les lignes électriques ne sont pas la principale cause », a déclaré Wara. « Mais si elles le sont, hé bien, cela aurait pu être évité. » Hawaiian Electric a refusé de commenter les accusations portées dans l’action en justice ou si elle avait déjà coupé le courant en raison de vents violents. Mais la présidente et directrice générale Shelee Kimura a souligné lors d’une conférence de presse lundi que de nombreux facteurs entrent en jeu dans cette décision, notamment l’effet possible sur les personnes qui dépendent d’équipements médicaux spécialisés et les pompiers qui ont besoin d’électricité pour pomper de l’eau. « Même dans les endroits où cela a été utilisé, cela est controversé et cela n’est pas universellement accepté », a-t-elle déclaré. Le chef de la police de Maui, John Pelletier, s’est également dit frustré lors de la conférence de presse par les plaintes selon lesquelles l’alimentation électrique n’avait pas été coupée plus tôt et que trop de personnes étaient introuvables en raison de l’absence de service cellulaire et Internet. « Voulez-vous des notifications ou voulez-vous que l’électricité soit coupée ? », a-t-il demandé. « Vous ne pouvez pas avoir les deux. » Mikal Watts, l’un des avocats derrière l’action en justice, a déclaré à l’AP cette semaine qu’il se trouvait à Maui, interviewait des témoins et « collectait des vidéos enregistrées contemporaines ». « Il y a des preuves crédibles, capturées sur vidéo, qu’au moins une des sources d’allumage des lignes électriques s’est produite lorsque des arbres sont tombés sur une ligne électrique de Hawaiian Electric », a déclaré Watts, confirmant qu’il faisait référence aux images de Treu. La suite du feu a été enregistrée en trois vidéos sur Facebook par Treu le 8 août à partir de 6 h 40, trois minutes après que les autorités ont reçu le premier signalement de l’incendie. Tenant un tuyau dans une main et son téléphone dans l’autre, il a diffusé en direct lorsque les premières voitures de police sont arrivées et on peut l’entendre avertir les officiers de ne pas traverser les lignes électriques en direct qui se trouvaient sur la route. À un moment donné, il zoome la caméra sur un câble qui pend dans un carré d’herbe brûlée, entouré de flammes oranges. Le voisin de Treu, Robert Arconado, a également enregistré des vidéos qu’il a fournies à l’AP. Les images d’Arconado, qui commencent à 6 h 48, montrent un pompier solitaire se dirigeant vers les flammes pendant qu’elles continuaient de se propager vers l’ouest, en aval et en direction du centre-ville de Lahaina. Vers 9 heures du matin, les responsables de Maui ont déclaré que l’incendie était « 100 % maîtrisé » et les pompiers sont partis. Mais vers 14 heures, Arconado a déclaré que la même région avait repris feu. Une vidéo qu’il a filmée à 15 h 06 montre de la fumée et des braises se dirigeant vers la ville alors que les vents hurlants continuaient de frapper l’île. Arconado a continué à filmer pendant des heures, alors que d’immenses piliers de flammes et de fumée s’élevaient des quartiers en aval, obligeant les gens à sauter dans l’océan pour s’échapper. « C’était effrayant, tellement effrayant », a déclaré Arconado. « Il n’y avait nulle part où aller… J’ai été témoin de chaque petite chose. Je ne suis jamais allé me coucher. » Les maisons de Treu et d’Arconado ont été épargnées, mais les images satellites examinées par l’AP montrent que, à partir d’environ 500 mètres en aval, des quartiers entiers ont été réduits en cendres. Bien que les experts affirment que les premières preuves suggèrent que plusieurs incendies ont pu être allumés dans et autour de Lahaina le 8 août, il n’y a pas eu d’orages ou d’autres causes naturelles apparentes enregistrées pour les incendies. Robert Marshall, PDG de Whisker Labs, une société qui collecte et analyse les données du réseau électrique, a déclaré que des capteurs installés dans tout Maui pour détecter les lignes électriques défectueuses ont montré un nombre dangereusement élevé d’incidents de ce type cette nuit-là et le matin suivant. Les capteurs, au nombre de 70, enregistrent les coupures de transmission électrique après que des arbres tombent sur des lignes électriques ou d’autres accidents, et ils ont montré des dizaines de pannes dans des zones où des incendies ont probablement éclaté et à l’heure où les incendies ont probablement commencé. Les pannes, que Marshall a comparées à une série de disjoncteurs qui sautent en même temps, étaient remarquables par la quantité d’énergie perdue, soit un tiers des 120 volts habituellement parcourant les lignes. Marshall a déclaré qu’il ne pouvait pas dire si l’une des étincelles avait provoqué un incendie, notant seulement qu’il y avait eu de nombreuses opportunités pour que cela se produise. « Une quantité importante d’énergie a été déchargée », a déclaré Marshall, en montrant un graphique à l’écran de son ordinateur avec plusieurs lignes plongeant en même temps. « L’une de ces pannes aurait pu provoquer un incendie, l’une d’entre elles aurait pu être une source d’allumage. » Après que l’incendie de Camp Fire en Californie du Nord a tué 85 personnes lors d’une catastrophe causée par des lignes électriques tombées, Pacific Gas & Electric a accepté de verser plus de 13,5 milliards de dollars aux victimes. Les régulateurs de l’État ont adopté de nouvelles procédures obligeant les services publics à couper l’électricité lorsque les prévisionnistes prévoient des vents violents et des conditions sèches qui pourraient favoriser la propagation d’un incendie. À Maui, le National Weather Service a commencé à alerter le public des conditions de feu dangereuses le 3 août. Les prévisionnistes ont émis une « alerte rouge » le 7 août, avertissant que la combinaison de vents violents et de conditions de sécheresse créerait des conditions idéales pour un incendie. Même si les responsables de Hawaiian Electric ont cité spécifiquement l’incendie de Camp Fire et le plan d’interruption de l’alimentation électrique de la Californie comme exemples dans des documents de planification et des demandes de financement auprès des régulateurs de l’État, il n’y avait aucune procédure en place le jour de l’incendie de Maui pour couper le réseau de l’île. Wara a déclaré que la vidéo postée par Treu soulevait également des questions sur l’affirmation de Hawaiian Electric selon laquelle elle avait désactivé un mécanisme de recharge automatique qui rétablit l’électricité après une panne, car il semblait que le fil tombé que Treu avait enregistré était toujours sous tension. La Procureure générale de Hawaï, Anne Lopez, a annon

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