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Les Hamptons d’Oklahoma secouées par les bandes racistes des shérifs.

Les habitants du nord du Texas se rendent chaque semaine dans le comté de McCurtain, situé dans le sud-est de l’Oklahoma, si bien que cette région est surnommée les “Hamptons de Dallas-Fort Worth”.

Avec ses rivières et lacs propres, ces collines boisées des monts Ouchita se sont parsemées de cabines de luxe et un boom touristique au cours des deux dernières décennies a alimenté une renaissance de la région. Les emplois ne se limitent plus à l’industrie du bois ou à la transformation de la viande de poulet, et les parents sont plus optimistes quant à l’avenir de leurs enfants qui ne seront peut-être plus obligés de quitter la communauté pour trouver du travail.

Mais cette croissance optimiste de l’avenir du comté a été fortement ébranlée la semaine dernière lorsque le journal local a identifié plusieurs responsables du comté, dont le shérif Kevin Clardy et un commissaire de comté, qui ont été pris en train de discuter sur l’enregistrement de la possibilité de tuer des journalistes et de lyncher des Noirs. Un commissaire s’est déjà retiré, et des représentants élus, y compris le maire d’Idabel et le gouverneur républicain Kevin Stitt, ont demandé aux autres de démissionner.

“Entendre cela sur un enregistrement en provenance de la bouche de nos élus lors d’une réunion m’a fait mal au ventre”, a déclaré Lonnie Watson, un résident de longue date du comté, enseignant de 7e année et entraîneur qui est noir. “C’était choquant. C’était triste. C’était douloureux. Juste entendre la haine… était déchirant.”

Pour sa part, le bureau du shérif n’a publié qu’une seule déclaration formelle depuis que le McCurtain Gazette-News a révélé l’histoire le week-end dernier, dans laquelle le bureau du shérif ne traite pas les remarques, mais affirme que l’enregistrement a été obtenu illégalement.

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“Malheureusement, tous nos avocats nous disent que nous devons rester silencieux”, a déclaré le sous-shérif Mike Manning à l’Associated Press jeudi, refusant tout autre commentaire. “J’aimerais que tout le monde entende les deux côtés de l’histoire.” Vendredi, le gouverneur, qui a demandé que Clardy et d’autres personnes impliquées dans la conversation enregistrée démissionnent, a publié une lettre qu’il a envoyée au procureur général de l’État, Gentner Drummond, lui demandant d’enquêter sur la possibilité de destituer Clardy de son poste pour inconduite délibérée.

“Comme je le comprends, le shérif Clardy a, au moins, sciemment omis ou négligé de manière diligente et fidèle de ‘garder et préserver la paix’ du comté de McCurtain”, selon la lettre signée par Stitt. “Si vous constatez qu’il y a des motifs raisonnables pour de telles plaintes, je vous exhorte à engager des poursuites pour destituer le shérif Clardy de ses fonctions.”

Un porte-parole de Drummond a déclaré que les enquêteurs examinaient déjà l’affaire.

“Le bureau du procureur général enquête sur cette affaire. Le procureur général Drummond examinera la lettre du gouverneur et prendra les mesures appropriées”, a déclaré le porte-parole de Drummond, Phil Bacharach.

Bien que de nombreux habitants du comté estiment que les remarques racistes sont un vestige d’une époque révolue, ils craignent toujours les répercussions négatives de l’incident sur la réputation de la communauté.

“Nous avons des inquiétudes. Nous en avons. Tout le monde en aurait”, a déclaré Tommy “Blue” McDaniel, propriétaire et exploitant de la première distillerie légale du comté, Hochatown Distilling, au cœur de la région touristique du comté. “Mais ces choses-là sont le fait de quelques individus. Ce n’est pas ce qu’est le comté de McCurtain et ce n’est certainement pas ce qu’est Hochatown.

“C’est une communauté diversifiée et accueillante.”

L’évaluation de McDaniel a été reprise par de nombreux habitants du comté. Avec une population d’environ 31 000 habitants et des frontières avec l’Arkansas et le Texas, le comté fait partie de l’État connu sous le nom de “Little Dixie” en raison de l’influence dans la région des Sudistes blancs qui ont migré là-bas après la guerre civile. Bien que près de 60 % du comté soit blanc, il y a des nombres significatifs d’Amérindiens (18 %), de Noirs (8 %) et d’Hispaniques (7 %).

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Comme de nombreuses communautés à travers le pays, en particulier dans le Sud, les villes du comté de McCurtain étaient historiquement ségréguées, mais sont devenues plus intégrées depuis les années 1960. Idabel, le siège du comté, a été le site de violences raciales en 1980 lorsqu’une émeute a éclaté après qu’un adolescent noir local a été abattu devant un club entièrement blanc. Les tensions ont tellement augmenté que la loi martiale a été déclarée et le gouverneur a appelé la Garde nationale, a déclaré Kenny Sivard, historien local.

“Ce qui n’a pas aidé, c’est que le grand sorcier impérial du Ku Klux Klan est venu au palais de justice d’Idabel et a fait son apparition”, a déclaré Sivard. “Cela n’a pas du tout aidé les choses, comme vous pouvez l’imaginer.”

Le comté a également une longue histoire d’anarchie remontant aux jours d’avant l’état de 1907, quand l’Oklahoma faisait partie du territoire indien et que les bandits se réfugiaient dans la région montagneuse, a déclaré Bob Burke, natif du comté de McCurtain qui a écrit plus de 100 livres de non-fiction sur l’Oklahoma et ses habitants.

Avec ses rivières propres et ses emplacements éloignés, la région est également devenue un refuge pour les distillateurs clandestins qui ont installé des alambics dans les collines densément boisées. Cette réputation d’opérer en dehors de la loi s’est poursuivie jusqu’à la fin du XXe siècle, lorsque l’épidémie de méthamphétamine a balayé la région. Même aujourd’hui, bien qu’Oklahoma soit devenu le dernier État à interdire les combats de coqs en 2002, les défenseurs des droits des animaux affirment que le sport sanguinaire est toujours pratiqué dans la région et que les forces de l’ordre locales ferment parfois les yeux. Un législateur de l’État du comté voisin d’Atoka travaille toujours à réduire les peines pour les combats de coqs.

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Cependant, le comté de McCurtain a travaillé dur pour se débarrasser de sa réputation d’anarchie et de conflits raciaux, aidé en grande partie par la construction du lac de Broken Bow au cœur du comté à la fin des années 1960. Alimenté par la rivière Mountain Fork, le lac cristallin entouré de collines boisées a été énormément attractif pour le tourisme et le reste à ce jour.

La réserve historique de la nation Choctaw englobe l’ensemble du comté et la majeure partie du sud de l’Oklahoma, et la tribu a commencé la construction d’un hôtel resort et casino de 200 000 pieds carrés (18 580 mètres carrés) de 165 millions de dollars près du lac et du parc d’État de Beavers Bend qui doit ouvrir plus tard cette année.

Ce sont des projets comme celui-ci et la croissance de l’industrie touristique que des résidents comme McDaniel, l’exploitant de la distillerie, espèrent que le comté de McCurtain sera connu.

“Je vois un avenir radieux”, a déclaré McDaniel. “Nous avons des problèmes à résoudre, mais ces problèmes-là sont des vestiges mourants. Ce sont des cris mourants de personnes ici qui veulent préserver les anciennes façons de faire, mais nous avançons, et

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