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Les diagnostics d’autisme sont en augmentation. La politique scolaire doit changer pour préserver la main-d’œuvre de demain

La sensibilisation aux troubles du spectre autistique (TSA) ayant progressé ces dernières années, le nombre d’enfants diagnostiqués avec cette maladie a augmenté de façon spectaculaire. En 2002, un enfant de huit ans sur 150 était diagnostiqué. En 2020, ce chiffre s’élèvera à un enfant sur 36, d’après le rapport de la Commission européenne intitulé données des Centres de contrôle et de prévention des maladies. Cela représente une augmentation de plus de 300 %.

Les enfants autistes sont confrontés à des problèmes de communication, d’interaction sociale, de traitement sensoriel et de comportements répétitifs. Selon une étude de 2014, près d’un tiers présentent également une déficience intellectuelle. Chaque diagnostic est l’occasion d’aider un élève qui, autrement, aurait des difficultés.

Malheureusement, la compréhension croissante de l’autisme par la communauté médicale ne s’est pas encore traduite dans les systèmes scolaires américains. Les stratégies éducatives visant à aider les élèves atteints de TSA sont restées largement inchangées pendant des décennies. En l’absence d’améliorations significatives des politiques et des pratiques, une génération entière d’enfants risque de perdre la possibilité de devenir des membres indépendants et productifs de la société.

La bonne nouvelle, c’est que nous savons ce qui peut aider, et qui peut le faire. En tant que professeur d’ergothérapie au New York Institute of Technology, j’ai plus de 20 ans d’expérience dans la formation de professionnels de la santé pour travailler avec des étudiants autistes. J’ai vu comment l’ergothérapie peut aider les enfants atteints de TSA à améliorer leurs capacités de communication et j’ai constaté l’impact de l’activité physique sur les fonctions cérébrales. J’ai vu les types d’interventions qui fonctionnent et celles qui ne fonctionnent pas.

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Si la plupart des enfants atteints de TSA bénéficient d’une intervention précoce pendant leurs années préscolaires, les services changent une fois que l’élève entre dans le système scolaire de la maternelle à la terminale. En général, les élèves atteints de TSA sont placés dans des classes d’enseignement spécialisé, à l’écart de leurs camarades neurotypiques. Ils y reçoivent des services éducatifs « gratuits et appropriés », comme l’exige la loi. Cependant, les enseignants n’ont pas toujours accès à la formation et aux ressources dont ils ont besoin pour adapter l’enseignement aux élèves autistes et, en raison des difficultés de traitement moteur de ces élèves, ils sont souvent exclus des sports, de la musique et d’autres activités extrascolaires.

Ce modèle marginalise terriblement les enfants atteints de TSA.

Les ergothérapeutes et autres professionnels de la santé spécialisés dans l’aide aux enfants autistes peuvent jouer un rôle essentiel dans le soutien de ces élèves. Leur formation leur permet d’évaluer les écoliers et de concevoir des interventions ciblées. Pourtant, la plupart des écoles n’ont pas les moyens d’employer ces spécialistes.

Parmi celles qui disposent de ressources, certaines ont essayé de confier ces fonctions à des entrepreneurs indépendants, mais cela ne fonctionne pas sur le long terme. Bien qu’ils soient bien intentionnés et souvent talentueux, les travailleurs non syndiqués qui ne font pas partie du personnel ne font pas partie de l’équipe éducative de l’enfant. Il leur est difficile de défendre efficacement les intérêts de leurs élèves et d’assurer une thérapie cohérente et continue.

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C’est là que les décideurs politiques doivent intervenir. Nous avons besoin de changements au niveau des États et au niveau fédéral pour garantir que les interventions appropriées en matière de TSA se poursuivent au-delà de la période préscolaire. Les écoles de la maternelle à la terminale devraient être tenues d’avoir des ergothérapeutes ou d’autres spécialistes de l’autisme parmi leur personnel.

Nous avons également besoin de politiques qui soutiennent l’allocation équitable des ressources dans les écoles publiques. Les familles aisées peuvent souvent accéder à des interventions efficaces en matière de TSA en dehors de l’école, mais les programmes et les spécialistes en milieu scolaire sont essentiels pour s’assurer que les enfants de tous les milieux reçoivent de l’aide.

Enfin, nous devons veiller à ce que les enfants atteints de TSA aient la possibilité de faire du sport et soient encouragés à bouger fréquemment pendant la journée scolaire. Trop d’écoles ont supprimé les récréations et l’éducation physique au profit d’un enseignement plus rigoureux. Cette situation est néfaste pour tous les enfants, mais elle nuit de manière disproportionnée aux enfants autistes, dont le développement cognitif et physique bénéficie grandement de l’exercice et du jeu.

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Dans ma propre pratique, j’ai constaté des améliorations neurologiques et cognitives significatives lorsque l’exercice et le jeu sont prioritaires. Un élève, par exemple, s’est inscrit à un programme de course à pied à l’école. À l’époque, il suivait des cours d’éducation spécialisée. La course à pied a renforcé sa confiance, ses aptitudes sociales et ses compétences linguistiques. Il a commencé à suivre des cours d’enseignement général avec ses camarades neurotypiques et est devenu un étudiant de haut niveau.

Ce type d’amélioration radicale est peut-être encore relativement inhabituel, mais ce n’est pas une fatalité. Un changement de politique et de priorités peut garantir que tous les élèves atteints de TSA bénéficient des interventions dont ils ont besoin pour s’épanouir. Grâce à des thérapies efficaces dispensées par des spécialistes de la santé, les enfants autistes peuvent être moins marginalisés, plus indépendants et participer de manière significative à la vie de tous les jours.

Alexander Lopez est professeur agrégé d’ergothérapie au New York Institute of Technology.

Les opinions exprimées dans les commentaires de Fortune.com n’engagent que leurs auteurs et ne reflètent pas nécessairement les opinions et les croyances de Fortune.com. Fortune.

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