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Le voleur de Bitcoin James Zhong condamné à une peine de prison

Un homme de Géorgie qui a volé plus de 50 000 bitcoins sur le site de trafic de drogue Silk Road avant que sa réserve ne dépasse 3,35 milliards de dollars a été condamné à un an et un jour de prison.

James Zhong, 32 ans, a été condamné vendredi devant un tribunal fédéral de New York, où il avait plaidé coupable de fraude électronique l’année dernière. Au moment du vol en 2012, le Bitcoin valait 620 000 dollars. Lorsque les autorités ont saisi les dispositifs contenant le Bitcoin volé en novembre 2021, sa valeur avait explosé, en faisant la deuxième plus grande saisie financière de l’histoire des États-Unis. 

Avant d’être arrêté, Zhong avait dépensé 16 millions de dollars du produit de la vente pour des investissements immobiliers, des hôtels de luxe, des discothèques et des Lamborghinis, ont déclaré les procureurs. La valeur du Bitcoin saisi est maintenant d’environ 1,56 milliard de dollars. 

Le juge de district américain Paul Gardephe a cité la nature « hautement sophistiquée du crime » et la dissimulation active de Zhong des Bitcoins volés pendant neuf ans jusqu’à ce que des agents perquisitionnent sa maison. Zhong risquait entre 27 et 33 mois de prison en vertu des directives consultatives, mais Gardephe a déclaré qu’il accordait de la clémence en raison des « circonstances vraiment uniques » de l’affaire. Le juge a tout de même mentionné qu’il souhaitait dissuader les autres criminels. 

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« Alors que la victime dans cette affaire était une entreprise criminelle, la victime demain pourrait être une entreprise légitime », a déclaré Gardephe.

Les procureurs ont déclaré au juge que Zhong devait être emprisonné parce qu’il a dissimulé son vol pendant près d’une décennie, transférant le Bitcoin par l’intermédiaire de mélangeurs, ce qui rend les transactions plus difficiles à retracer en mélangeant les jetons. Ils ont également déclaré qu’il devait recevoir moins de deux ans de prison, citant sa jeunesse, son autisme et son aide dans la récupération des cryptos volés. 

Un réconfort dans l’ordinateur

Les avocats de Zhong ont demandé au juge de lui éviter une peine de prison, affirmant qu’il venait d’une famille dysfonctionnelle et qu’il n’avait reçu aucun amour de ses parents divorcés, qui étaient des immigrants chinois. « Il a été gravement harcelé et victime de ses pairs parce qu’il était différent – il était extrêmement timide, en surpoids, et surtout, souffrait d’un trouble du spectre autistique non diagnostiqué », ont déclaré les avocats de Zhong dans des documents de justice. « N’ayant ni amis ni famille à qui se confier, Jimmy a trouvé réconfort et amitié dans le monde de l’ordinateur ».

En cour, Zhong a exprimé « de la honte et du remords » et a déclaré au juge: « J’ai toujours su que ce que j’avais fait était mal ». 

Il a déclaré avoir dissimulé ses crimes à mesure que le Bitcoin augmentait en valeur. 

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« Je pense que j’ai enfoui ma tête dans le sable », a déclaré Zhong. « Cela m’a fait me sentir important et valoir quelque chose ». 

Zhong a déclaré que bien que certains de ses amis d’université l’aient soutenu, celui qui a été le plus compréhensif est son chien Chad, qui est vieux et malade.

Dans leur  mémoire de condamnation, les avocats de Zhong ont soutenu que bien qu’il n’avait pas le droit de posséder les bitcoins volés, ni Silk Road. Ils ont déclaré que le marché n’était pas une victime « au sens propre du terme » au regard de la loi, notant que le fondateur emprisonné de Silk Road, Ross Ulbricht, avait contacté Zhong et lui avait demandé comment il avait pris la crypto. Mais il n’a jamais demandé à les récupérer – et en a envoyé d’autres.

Après avoir plaidé coupable, Zhong a accepté de confisquer 42,7 millions de dollars ainsi que des bitcoins et des biens supplémentaires. 

Le vol a commencé après que Zhong ait stocké des bitcoins sur Silk Road, le marché noir en ligne. Lorsqu’il a cliqué deux fois par erreur sur le bouton de retrait, il a récupéré deux fois plus que ce qu’il avait mis. Sur plusieurs jours, il a déposé d’autres jetons et les a rapidement retirés, en cliquant chaque fois deux fois. En exploitant cette faille, il a récupéré plus de 50 000 bitcoins, d’une valeur d’environ 12 dollars à l’époque. 

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Les agents fédéraux ont saisi 50 491 bitcoins de la maison de Zhong à Gainesville, en Géorgie, ainsi que 661 900 dollars en espèces et en lingots d’or et d’argent. Zhong a stocké la cryptomonnaie sur des appareils dans un coffre-fort sous les planchers et sur un ordinateur de carte unique caché dans un pot de pop-corn Cheetos dans un placard. Il a ensuite remis plus de 1 000 bitcoins supplémentaires. 

Zhong a fréquenté l’Université de Géorgie de 2008 à 2014, où il a obtenu un diplôme en informatique et a commencé à exploiter des bitcoins. Il a également beaucoup bu et utilisé de la cocaïne, selon un rapport d’examen psychiatrique dans son dossier de cour.

Il a converti certains bitcoins en 700 000 dollars en espèces, afin d’avoir un « sac plein d’argent comme dans les films », a indiqué le rapport. « Il espérait que l’attrait visuel de l’argent impressionnerait une femme et la pousserait à avoir des relations sexuelles avec lui », a déclaré le rapport. « Il a déclaré que son plan n’a pas fonctionné ».

En 2019, Zhong a signalé un cambriolage dans sa maison de Athens, en Géorgie, affirmant que quelqu’un avait volé une serviette en argent avec 400 000 dollars en espèces. 

L’affaire est USA c. James Zhong, 22-cr-00606, US District Court, Southern District of New York (Manhattan).

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