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Le juge rejette la décision contre amaBhungane

Une ordonnance obligeant secrètement le Centre de journalisme d’investigation amaBhungane à remettre des documents au groupe Moti dans un délai de 48 heures a été annulée.

L’ordonnance a été remplacée par une autre en vertu de laquelle amaBhungane s’engage à conserver les documents, à ne pas les modifier et à ne pas les détruire.

Samedi, les avocats d’amaBhungane ont déposé une requête urgente auprès du juge de la Haute Cour de Johannesburg, Stephan Van Nieuwenhuizen, pour demander une modification de l’ordonnance. de l’ordonnance rendue jeudi par le juge John Holland-Müter à la suite d’une requête ex parte (sans préavis) introduite par le groupe.

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Dans cette requête, le Moti Group alléguait qu’amaBhungane possédait des documents volés par Steven van Niekerk, un ancien employé, et qu’il les utilisait pour rédiger une série d’articles intitulés « Moti Files ».

Une erreur fatale

Les avocats d’AmaBhungane ont déclaré qu’ils avaient l’intention de s’opposer à la finalisation de l’interdiction provisoire accordée par le juge Holland-Müter, mais qu’en attendant, ils estimaient que l’ordonnance était entachée d’un vice rédhibitoire. Ils ont contesté que les documents aient été volés et ont déclaré que les remettre reviendrait à révéler des sources confidentielles.

Ils ont déclaré qu’en tout état de cause, ils ne pouvaient pas se conformer à la loi parce que les documents étaient stockés sur un serveur à l’étranger et que les journalistes ne voulaient pas être accusés d’outrage au tribunal.

« Je ne comprends pas comment cette ordonnance a été rendue », a déclaré le juge Van Nieuwenhuizen, visiblement agacé.

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Il a ordonné aux parties de « négocier » une résolution qui maintiendrait le statu quo et a accusé le groupe Moti d’être « déraisonnable » en n’acceptant pas l’offre de l’avocat d’amaBhungane selon laquelle ses clients accepteraient de ne pas disposer des documents jusqu’à ce que l’affaire revienne devant le tribunal.

« Il se peut que vous réussissiez facilement à faire réexaminer l’ordonnance », a-t-il déclaré à l’avocate d’amaBhungane, Isabel Goodman.

Il a demandé à l’avocat Paul Strathern, pour le groupe Moti, d’être raisonnable.

Ordonnance en demi-teinte

Se référant aux tentatives de négociation entre les parties vendredi – le groupe Moti insistant pour que les documents soient au moins remis à une tierce partie, telle qu’un cabinet d’avocats indépendant – le juge a déclaré : « Si vous n’aviez pas ajouté de ficelles, tout aurait pu être réglé hier… Votre ordonnance en demi-teinte pourra être réexaminée en temps utile. »

« C’est vous qui avez fait ce gâteau. C’est vous qui avez causé les problèmes. Vous avez proposé 48 heures. Ce n’est pas acceptable. »

Le juge a également eu des mots durs à l’égard de Paul O’Sullivan, qui a présenté une déclaration sous serment à l’appui de la demande initiale de Moti en apportant la « preuve », grâce à l’analyse des métadonnées, que certains des documents, qui étaient joints à des articles publiés par amaBhungane, avaient été volés par Van Niekerk.

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(O’Sullivan aurait agi en tant que représentant du groupe Moti).

Maintien du statu quo

« Je ne prétends pas savoir comment ces choses fonctionnent », a déclaré M. Strathern, ce à quoi le juge a répondu : « M. Paul O’Sullivan ne connaît rien aux ordinateurs… Il doit avoir un employé qui fait cela. Où est la déclaration sous serment où il se qualifie lui-même ? Le juge Holland-Müter n’avait donc pas d’expert devant lui ».

Il a donné aux parties 45 minutes pour négocier et proposer un projet d’ordonnance qui « maintient le statu quo ».

Ce projet est ensuite devenu une ordonnance du tribunal.

Cela signifie qu’amaBhungane n’a pas à remettre de documents, mais qu’il lui est toujours interdit d’utiliser ou de publier quoi que ce soit sur la base de ces documents.

Déception de l’ordre du bâillon

AmaBhungane a indiqué qu’elle « anticiperait » la date de retour du 3 octobre et qu’elle demanderait une date plus rapprochée pour tenter de faire annuler l’ensemble de la décision.

Dans un communiqué, amaBhungane a déclaré qu’elle se félicitait de l’annulation des pires aspects de l’ordonnance du tribunal.

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« Le vendredi matin, nous avions déjà proposé de préserver les documents en attendant que l’affaire soit examinée par le tribunal. Cette offre a été rejetée par le groupe Moti.

« Bien que nous soyons déçus que l’ordre de bâillonnement émis à notre encontre – de manière injustifiée et abusive selon nous – reste en place pour l’instant, nous nous battrons en temps voulu. »

Dans un communiqué, le South African National Editors’ Forum (Sanef) a condamné la tentative de museler amaBhungane.

Lire : « Les dispositions relatives au secret des contribuables ont contribué à la perte de confiance dans le Sars ».

« Nous pensons que le groupe Moti a cherché à empêcher de manière déraisonnable la publication de tout article concernant ses activités, sans tenir compte de l’intérêt du public pour ces questions », a déclaré Sanef.

« Sanef suivra de près cette affaire, qui ne peut être laissée sans réponse en raison des implications qu’elle peut avoir sur le travail des journalistes.

Sanef a déclaré que l’interdiction de jeudi était « non seulement déraisonnable, mais qu’elle bafouait le droit des journalistes à faire leur travail et le droit du public à savoir ».

2023 GroundUp. Cet article a été publié pour la première fois ici.

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