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L’année d’action de Lana Payne : Le président d’Unifor parle de la fenêtre d’opportunité pour les travailleurs

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TORONTO – Un an jour pour jour après son élection à la présidence nationale d’Unifor, Lana Payne a eu des mots très durs pour les dirigeants de General Motors, Ford et Stellantis.

Alors que le syndicat a entamé les négociations avec le trio de grands constructeurs automobiles connu sous le nom de Detroit Three, Lana Payne a clairement indiqué que les attentes des travailleurs ont augmenté en même temps que le coût de la vie.

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“C’est le moment que nous vivons”, a-t-elle déclaré aux journalistes et aux membres des syndicats, quelques heures après avoir serré la main des représentants de chaque constructeur automobile pour marquer le début des négociations.

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“Et personne – personne – ne devrait la sous-estimer”.

Les dernières années ont conduit à ce moment critique. Après la pandémie de COVID-19, l’inflation galopante, l’augmentation des bénéfices des entreprises et une succession stupéfiante de hausses des taux d’intérêt, Unifor, comme les autres syndicats, est soumis à une pression intense pour offrir davantage aux travailleurs : plus de salaires, plus d’avantages sociaux, plus de stabilité.

“Lorsque l’on est le plus grand syndicat du secteur privé au pays, on attend beaucoup de ce que l’on peut accomplir à la table des négociations”, a déclaré Larry Savage, professeur au département d’études sur le travail de l’université Brock.

Depuis son arrivée à la tête du syndicat en août dernier, M. Payne a supervisé une grève très médiatisée des travailleurs de l’épicerie Metro dans la région du Grand Toronto, annoncé une campagne de syndicalisation pour les employés d’Amazon à Vancouver et lancé des négociations pour les travailleurs de l’automobile, un secteur clé pour Unifor, qui cherche à s’assurer une place dans la transition verte.

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S’exprimant depuis le siège du syndicat à North York deux jours après le début de la grève du métro, M. Payne a déclaré que c’est une période stimulante pour faire partie du mouvement des travailleurs.

“On se bat pour des moments comme celui-ci, où l’on peut avoir l’occasion de créer des changements durables pour les travailleurs”, a-t-elle déclaré.

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Au milieu de la pression exercée pour obtenir des gains réels, Mme Payne est également soumise à une autre pression, unique en son genre. Elle est la première femme à diriger Unifor et la deuxième présidente de l’organisation. Elle remplace un dirigeant plus grand que nature dont l’héritage reste important, même si sa carrière s’est terminée dans un tourbillon de scandales.

Jerry Dias était un acteur familier de la scène politique canadienne, ayant grandi au sein du syndicat des Travailleurs canadiens de l’automobile avant que celui-ci ne fusionne avec le syndicat des Travailleurs des communications, de l’énergie et du papier pour devenir Unifor en 2013. Parmi les plus grandes victoires de M. Dias, citons l’obtention d’investissements pour l’industrie automobile canadienne dans le cadre des négociations de Detroit Three et la sauvegarde d’une usine de General Motors à Oshawa. Il a été consulté lors des négociations de l’accord commercial nord-américain qui a remplacé l’ALENA.

M. Payne, ancien journaliste, est impliqué dans le mouvement syndical depuis plusieurs décennies, notamment en tant que président de la Fédération du travail de Terre-Neuve-et-Labrador et en tant que directeur régional d’Unifor pour la région de l’Atlantique.

Elle a succédé à M. Dias après qu’il ait quitté ses fonctions avant sa retraite prévue, alors qu’il faisait l’objet d’une enquête pour avoir prétendument accepté un pot-de-vin. Une enquête de police n’a abouti à aucune accusation et M. Dias nie les allégations. Les observateurs ont déclaré que le scandale avait mis à nu des problèmes liés à la culture du syndicat, qui devaient être résolus par la personne qui prendrait la tête de l’organisation.

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M. Payne a battu Scott Doherty, l’ancien assistant de M. Dias, et Dave Cassidy, président de la section locale 444 d’Unifor, dans ce qui était la première véritable élection contestée du syndicat.

Cassidy a déclaré qu’il s’attendait à voir d’autres élections de ce type dans l’avenir du syndicat.

“L’époque où l’on donnait son aval à quelqu’un et où cette personne était automatiquement élue est révolue”, a-t-il déclaré.

Il n’est pas le seul à penser ainsi.

“J’ai l’impression que l’époque du club des bons vieux garçons ne fonctionne plus”, a déclaré Shannon Sampson, présidente de la section locale 1 d’Unifor MWF, qui a soutenu Mme Payne lors de sa campagne.

M. Dias était connu pour la manière dont il utilisait le capital politique du syndicat afin d’influencer les décideurs et de s’exprimer sur les questions relatives aux travailleurs. M. Payne, quant à lui, était au centre de l’attention l’automne dernier lors des rassemblements des travailleurs du Syndicat canadien de la fonction publique contre la loi ontarienne qui rendait les grèves illégales, a déclaré M. Savage, ce qui a incité les plus réticents à se rallier à sa cause. Le gouvernement provincial a abrogé le projet de loi en novembre après que des milliers de travailleurs ont débrayé, soutenus par d’autres syndicats des secteurs public et privé.

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“D’une certaine manière, Mme Payne poursuit la tradition au sein de ce syndicat d’avoir un président très public”, a déclaré Mme Savage. Elle a critiqué la Banque du Canada pour sa succession rapide de hausses des taux d’intérêt et a soutenu la loi fédérale sur l’information en ligne, mais, selon M. Savage, elle ne s’est pas encore engagée dans une campagne politique.

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Elle semble également faire un effort concerté pour réduire l’écart perçu entre les intérêts de l’organe national et les priorités des sections locales, a déclaré M. Savage – une promesse clé de la campagne et une réponse aux critiques selon lesquelles Unifor était devenu trop centralisé.

“Un tel contrôle centralisé est une arme à double tranchant pour les organisations qui doivent être efficaces, mais qui ont également un mandat démocratique… et différents dirigeants auront géré cette tension de différentes manières”, a déclaré Stephanie Ross, professeur associé à l’école d’études syndicales de l’Université McMaster.

Le syndicat a organisé des dizaines de sessions à travers le pays avec les sections locales et leurs comités de négociation, a indiqué M. Payne, dans le cadre de son travail de renforcement du pouvoir local.

“Les travailleurs que vous représentez doivent avoir confiance dans ce que vous faites, se sentir concernés et inspirés par ce que vous faites”, a-t-elle déclaré. “Vous ne pouvez pas être le syndicat le plus fort possible si vous n’établissez pas ces liens avec vos membres.

Le rétablissement des liens avec les sections locales constitue également un élément clé de la stratégie de négociation nationale promise par M. Payne. Le syndicat élabore des stratégies sectorielles et a organisé un sommet national sur la négociation la semaine dernière, après une année de sessions régionales.

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Ces approches sectorielles ont pour but d’aider le syndicat à mener des “négociations types”, une tactique qui vise à progresser dans un secteur en obtenant des avancées significatives auprès d’un employeur, puis en essayant de reproduire l’accord à d’autres tables de négociation.

Cette stratégie, utilisée depuis longtemps dans le secteur de l’automobile, a démarré en fanfare pour les travailleurs de l’épicerie. Le syndicat a organisé un vote de grève avant d’entamer les négociations avec Metro dans le cadre de ce qui devrait être l’accord type avant une période de deux ans de négociations avec les épiciers. Cette initiative a porté ses fruits : les négociateurs se sont présentés à la table de négociation avec un soutien à 100 % pour la grève. Organiser un vote de grève avant les négociations n’est pas courant, a déclaré M. Payne, mais c’est une tactique à laquelle le syndicat a eu recours récemment pour envoyer des signaux forts aux employeurs avant les négociations.

Bien qu’ils soient parvenus à un accord de principe que M. Payne a qualifié de meilleur depuis des décennies, les travailleurs de Metro ont rejeté à la surprise générale l’accord recommandé par leur comité de négociation et ont décidé de faire grève dans le cadre d’une action qui se poursuit encore aujourd’hui.

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M. Payne s’en tient aux avancées obtenues dans le cadre de ce premier accord de principe, mais affirme qu’après des années passées à ne pas pouvoir joindre les deux bouts, les travailleurs se sont sentis habilités à demander davantage : “Il s’agit d’une grève qui se prépare depuis trois décennies”, a-t-elle déclaré.

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Les travailleurs de l’automobile ont eux aussi de grandes attentes à l’approche des négociations, a déclaré M. Cassidy. Ils ne sont pas les seuls : le syndicat américain United Auto Workers négociera en même temps avec les constructeurs automobiles, ce qui, selon M. Cassidy, ne s’est pas produit depuis de nombreuses années.

L’UAW a également un nouveau président. Shawn Fain a adopté une position combative à l’égard des constructeurs automobiles avant le début des négociations, rompant avec la tradition et refusant de participer aux poignées de main traditionnelles. Il a été élu par un vote direct historique des membres après un scandale de corruption et de détournement de fonds.

Mme Payne affirme que son syndicat fera passer les intérêts de ses membres en premier dans les négociations sur l’automobile.

“La transition vers les véhicules électriques nous a donné l’occasion de faire quelque chose que nous n’avons pas vu depuis deux décennies, à savoir développer le secteur au lieu de le diminuer”, a déclaré Mme Payne.

Indépendamment de leurs styles de leadership différents, le fait que les deux syndicats négocient en même temps avec les constructeurs automobiles pourrait être une aubaine pour les travailleurs canadiens, a déclaré M. Ross.

“Je pense qu’une attitude différente de la part des dirigeants de l’UAW ouvre la voie à des négociations canadiennes susceptibles de produire des gains pour les travailleurs canadiens de l’automobile, ce qui n’a peut-être pas été le cas au cours des 20 dernières années”, a déclaré M. Ross.

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Il est bien trop tôt pour savoir quel sera l’héritage de Payne, mais M. Savage pense que, à l’instar des contributions de M. Dias au secteur automobile, la capacité d’Unifor à garantir la place des travailleurs dans la transition vers les VE pourrait être cruciale pour l’empreinte éventuelle de son nouveau dirigeant.

Alors qu’elle se consacre à l’obtention de contrats solides, Mme Ross affirme que Mme Payne devra tenir sa promesse de soutenir les membres du syndicat au niveau local et de prendre leurs priorités au sérieux.

“C’est ce qu’Unifor doit faire. Et c’est ce que tous les syndicats doivent faire en ce moment.

– Avec des fichiers de Ian Bickis et de l’Associated Press

Ce rapport de La Presse Canadienne a été publié pour la première fois le 20 août 2023.

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