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La seule chose qui empêche l’Afrique du Sud de sombrer dans le chaos, c’est son secteur privé.

Par un récent après-midi ensoleillé, Joshua Radebe a ramené de l’asphalte dans un nid-de-poule soigneusement comblé dans une rue animée de Johannesburg, tandis qu’un automobiliste le saluait d’un signe de la main. M. Radebe ne travaille pas pour le gouvernement mais pour la « Pothole Patrol » de la compagnie d’assurance Discovery.

À l’instar de Discovery, qui finance également certains véhicules de pompiers dans la capitale commerciale sud-africaine, le producteur de métaux précieux Sibanye-Stillwater veille à ce que l’eau près de ses mines soit potable et à ce que les routes soient entretenues et bien éclairées ; il modernise les écoles et les cliniques. Le producteur alimentaire Tiger Brands assure l’approvisionnement en eau de la ville où se trouve son entreprise de transformation de fruits, et Investec alimente un feu de circulation près de ses bureaux pendant les pannes d’électricité à Johannesburg. Glencore, Thungela Resources, une entreprise dérivée d’Anglo American, et d’autres propriétaires d’un terminal d’exportation dépensent environ un million de dollars par mois pour protéger les trains transportant leur charbon contre les voleurs de câbles.

Une équipe de réparation de Pothole Patrol, un partenariat entre Discovery Insure, Dialdirect et la ville de Johannesburg, remplit les nids-de-poule sur une route dans le quartier Atholl/Sandton de Johannesburg, en Afrique du Sud, le mercredi 26 avril 2023. Image : Leon Sadiki/Bloomberg

« Ce n’est pas de l’altruisme », a déclaré Lungisa Fuzile, directeur général de l’unité sud-africaine de la Standard Bank, le plus grand prêteur du continent. « On ne peut pas diriger une entreprise privée prospère dans un océan de chaos.

L’incompétence du gouvernement, la corruption et la paralysie des politiques ont laissé les infrastructures essentielles du pays le plus industrialisé d’Afrique en lambeaux, obligeant les entreprises à intervenir dans des domaines qui, dans la plupart des pays, relèvent de la compétence de l’État.

Les coupures d’électricité, qui peuvent durer jusqu’à 12 heures par jour, ont poussé les écoles, les hôpitaux et les entreprises à recourir à des groupes électrogènes. L’eau est impropre à la consommation dans certaines communautés. Un système d’assainissement délabré a déclenché une récente épidémie de choléra près de la capitale, Pretoria. En dehors de certaines autoroutes nationales, les rues pavées comptent plus de nids-de-poule que de routes. Les écoles publiques mal entretenues empêchent toute une génération d’accéder à une éducation décente. Le vol de tout, des câbles en cuivre aux panneaux solaires, est courant et la criminalité a tellement augmenté que le secteur de la sécurité privée emploie aujourd’hui plus de personnes que les forces de police et l’armée réunies.

Dans certaines communautés, l’eau est impropre à la consommation et un système d’assainissement délabré a déclenché une récente épidémie de choléra près de la capitale, Pretoria. Image : Leon Sadiki/Bloomberg

« Nous risquons en effet, comme beaucoup l’ont dit, de devenir un État en faillite parce que nous avons déjà emprunté du temps », a déclaré en avril Daniel Mminele, président de Nedbank et ancien gouverneur adjoint de la banque centrale.

Ce n’est pas ainsi que les choses devaient se passer. Lorsque le Congrès national africain est arrivé au pouvoir en Afrique du Sud en 1994, la « nation arc-en-ciel » de Nelson Mandela a fait miroiter la promesse d’une économie efficace dirigée par l’État, qui permettrait à la majorité noire opprimée de s’élever. Et pendant un certain temps, c’est ce qui s’est passé.

Mais trois décennies plus tard, alors que de nombreux dirigeants de l’ANC s’accrochent encore à cette vision, se désignant les uns les autres comme des « camarades » et ressortant le trope du « capital monopolistique blanc » lorsqu’ils parlent des affaires, le rôle du gouvernement en tant que fournisseur de services de base est pratiquement inexistant dans de vastes régions du pays.

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Avec des élections l’année prochaine et des sondages indiquant que l’ANC pourrait perdre sa majorité nationale pour la première fois, le parti s’appuie encore plus sur le secteur privé pour faire le travail du gouvernement et tenter de rester au pouvoir. La participation des entreprises est recherchée dans les secteurs de l’électricité, du rail et de l’eau, contre la volonté de certains des plus grands alliés du gouvernement, les syndicats.

Vincent Magwenya, porte-parole du président Cyril Ramaphosa, s’est refusé à tout commentaire, si ce n’est que le président facilite les partenariats avec le secteur privé pour répondre aux besoins de l’économie. Mahlengi Bhengu, porte-parole de l’ANC, n’a pas répondu aux appels ou aux messages demandant des commentaires.

« Le gouvernement a laissé tomber les Sud-Africains en ce qui concerne ce qu’il est censé faire, à savoir fournir des services aux citoyens », a déclaré Thabi Leoka, économiste indépendante et membre du Conseil consultatif économique de M. Ramaphosa. Il est peu probable que les entreprises prennent en charge les personnes qui ne sont pas directement liées à leurs activités, ce qui laisse de nombreuses personnes sur le carreau, a-t-elle ajouté.

Le fossé entre les riches et les pauvres s’élargit dans ce qui est déjà le pays le plus inégal au monde, selon le Laboratoire des inégalités mondiales soutenu par Thomas Piketty, transformant l’Afrique du Sud en une véritable poudrière. Au cours des six premiers mois de l’année, 122 manifestations majeures ont eu lieu dans le pays pour protester contre l’incapacité du gouvernement à fournir des services tels que l’électricité et l’eau. Ce chiffre est en passe de battre le record de 237 enregistré en 2018, selon les données rassemblées par Municipal IQ, qui surveille les performances des municipalités du pays.

« Les manifestations sont devenues de plus en plus violentes et anarchiques », a déclaré Kevin Allan, directeur général de Municipal IQ. « La cause principale est l’exclusion des manifestants et de leurs communautés des services, de la représentation politique et des opportunités économiques.

L’incapacité de la compagnie publique d’électricité Eskom – aux prises avec le vol de câbles, la corruption et de vieilles centrales au charbon mal entretenues – à répondre à la demande a incité les entreprises privées à intervenir. Elles prévoient de construire plus de 10 gigawatts de capacité pour leurs propres besoins en électricité, libérant ainsi de l’énergie pour d’autres.

L’inefficacité du réseau ferroviaire de fret et des ports du pays a forcé le gouvernement à les ouvrir à la participation privée. Cette semaine, la société nationale de logistique Transnet a déclaré avoir vendu une participation dans Durban Container Terminal Pier 2, qui fait partie du plus grand port d’Afrique, à l’entreprise philippine International Container Terminal Services.

La poste sud-africaine et South African Airways ont fait faillite. Et bien que la compagnie nationale ait repris certains vols, les messageries et compagnies aériennes privées se sont largement engouffrées dans la brèche.

Les mineurs fournissent souvent tous les services publics dans les zones où ils opèrent, les transformant en mini-États. Prenons l’exemple de Marikana, une ville de la province du Nord-Ouest de l’Afrique du Sud. La société minière de platine Sibanye-Stillwater y tient les rênes.

Alphina Komane, infirmière à la clinique Sonop, explique que le mineur a agrandi et partiellement équipé l’établissement médical gouvernemental. Les infirmières ont désormais leurs propres salles de consultation, plutôt que des cabines divisées par des draps, et il y a une salle d’attente pour que les patients ne fassent plus la queue sur le parking. L’aide de Sibanye-Stillwater a permis à Dora Thlapane, 73 ans, de cultiver des choux et des carottes dans des tranchées bien entretenues et fertilisées, et de les vendre à des prix abordables à ses voisins.

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À la clinique Sonop, les infirmières disposent désormais de leur propre salle de consultation, plutôt que de cabines séparées par des draps. Image : Guillem Sartorio/Bloomberg

« Nous prenons position pour résoudre les problèmes que nous voyons autour de nous parce que nous pensons que le succès de ces municipalités se traduira par de meilleures conditions de vie pour les employés », a déclaré Thabisile Phumo, vice-président exécutif de la société pour les relations avec les parties prenantes en Afrique australe, alors qu’il était entouré de personnes travaillant sur des projets parrainés par Sibanye-Stillwater, tels que la production d’œufs et de légumes. « Nous disons au gouvernement qu’il doit s’impliquer dans l’apprentissage de la résolution des problèmes afin de ne pas se retrouver coincé lorsque les mines finiront par fermer.

La principale ceinture minière de platine d’Afrique du Sud, située à environ 60 miles au nord de Johannesburg, a attiré des migrants à la recherche de travail en provenance de provinces plus pauvres comme le Cap-Oriental et d’États voisins appauvris comme le Lesotho. Il n’y a de travail que pour une fraction d’entre eux, et la région est aujourd’hui un bidonville tentaculaire de centaines de milliers de personnes vivant dans des cabanes et des maisons modestes regroupées autour des mines et à la lisière des quelques fermes restantes. Les routes sont parsemées de nids-de-poule et il n’y a guère de signes d’activité gouvernementale.

Thabisile Phumo. Image : Guillem Sartorio/Bloomberg

« Nos travailleurs sont des membres de la communauté », a déclaré M. Phumo. « S’il n’y a pas de routes, pas d’écoles, cela a un impact direct sur eux.

Mais le secteur privé ne peut pas tout faire. Avec un chiffre d’affaires annuel global de plus de 10,6 billions de rands (590 milliards de dollars), soit environ le double du produit intérieur brut de l’Afrique du Sud, le secteur privé emploie déjà près des trois quarts des travailleurs du pays et représente plus des deux tiers des dépenses d’investissement, de recherche et de développement, selon les derniers chiffres du gouvernement.

Le secteur public, quant à lui, dépérit, au détriment des plus pauvres. Près de la moitié des 60 millions d’habitants de l’Afrique du Sud vivent dans la pauvreté et reçoivent au moins une aide sociale mensuelle. Environ un tiers de la main-d’œuvre du pays est au chômage, une situation qui risque de s’aggraver avec les pannes d’électricité persistantes qui nuisent à l’économie, laquelle ne connaîtra qu’une faible croissance cette année. Environ 70 % des municipalités sud-africaines sont en difficulté financière, principalement parce qu’elles ne disposent pas d’une gestion financière crédible, selon les données budgétaires.

« Les compétences sont au cœur du problème », a déclaré M. Phumo. « Des personnes sont nommées politiquement à des postes de direction dans les municipalités pour lesquels elles ne sont pas qualifiées.

L’aide des mineurs a permis à Dora Thlapane de cultiver des choux et des carottes dans des tranchées bien entretenues et fertilisées. Image : Guillem Sartorio/Bloomberg

Si les méfaits de l’apartheid sont bien documentés, l’isolement international qu’il a entraîné a donné naissance à un secteur privé solide en Afrique du Sud. La limitation de la concurrence étrangère et des importations a poussé les entreprises locales à développer un large éventail d’industries. Dans certains cas, elles sont devenues des mastodontes tels qu’Anglo American, qui exploitait tout, des mines aux banques en passant par les papeteries.

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Les 13 premières années de gouvernement de l’ANC ont encore renforcé leurs bilans, car le parti s’est attelé à fournir de l’électricité et de l’eau potable aux maisons des Sud-Africains noirs, à construire des millions de nouveaux logements et à créer une classe moyenne noire qui avait de l’argent à dépenser.

Sous le règne de Mandela, puis de Thabo Mbeki, l’économie a connu 40 trimestres de croissance consécutifs à partir de la fin de 1998. Les rendements de la dette générique du pays, libellée en rand et à 10 ans, qui remonte à décembre 1999, ont presque été divisés par deux à la fin de l’année 2005.

« Pendant 10 ou 15 ans, l’ANC a gouverné l’Afrique du Sud bien mieux qu’on ne l’a jamais reconnu », a déclaré Frans Cronje, président de la Social Research Foundation, un groupe de réflexion qui réalise des sondages d’opinion. « Et la vie s’est améliorée.

Puis Jacob Zuma est arrivé au pouvoir en 2009 et une quasi-décennie de scandales de corruption et de stagnation économique s’en est suivie. Les travailleurs qualifiés ont quitté la fonction publique et les entreprises publiques comme Eskom, les ports et la société ferroviaire Transnet ont accumulé des dettes, négligé les infrastructures et ont été déchirées par la corruption. Ramaphosa, qui a succédé à Zuma en 2018, a promis de s’attaquer à la corruption et de restaurer le secteur public, mais il a déçu.

« Le régime Ramaphosa n’a pas réussi à reconstruire cette capacité de l’État, ce qui entraîne un besoin urgent pour le secteur privé d’intervenir pour assurer la relance de ces secteurs », a déclaré Ongama Mtimka, analyste politique et conférencier à l’Université Nelson Mandela à Gqeberha.

M. Ramaphosa a d’abord bénéficié du soutien des chefs d’entreprise, qui se sont empressés d’apporter leur aide pendant la pandémie. Aujourd’hui, il exige davantage des entreprises, a déclaré Martin Kingston, président de l’unité locale de Rothschild & Co, qui a dirigé le comité de pilotage sur le coronavirus de Business for South Africa.

Certains dirigeants sont encouragés par le fait que le gouvernement reconnaît qu’il ne dispose pas des compétences nécessaires pour gérer les infrastructures clés et qu’il est prêt à faire appel à l’expertise des entreprises.

« S’il s’agit d’un véritable changement d’attitude à l’égard du secteur privé et d’un abandon de la main lourde de l’État, alors il y a des raisons de croire que certains des défis les plus urgents en matière d’énergie, de logistique et de sécurité peuvent être relevés plus rapidement », a déclaré Gareth Ackerman, président de Pick n Pay, le troisième plus grand épicier du pays, dans un communiqué publié cette semaine.

Cela dit, les entreprises ne sont plus disposées à travailler tranquillement en arrière-plan et à laisser le gouvernement s’attribuer le mérite des améliorations qu’elles apportent. Les dirigeants d’entreprise attaquent aussi ouvertement le gouvernement pour ses échecs.

Une salle de classe de l’école primaire de Majakaneng construite par Sibanye-Stillwater. Image : Guillem Sartorio/Bloomberg

« Nous ne voulons pas que le public ait l’impression que les entreprises ne viennent pas à la fête, alors maintenant nous allons en parler et nous allons mettre le gouvernement au pied du mur », a déclaré Cas Coovadia, directeur général de Business Unity South Africa.

La confiance dans le gouvernement s’est effondrée. À la suite des inondations meurtrières de l’année dernière, plus de 60 entreprises ont promis de l’aide à l’organisation caritative Gift of the Givers, plutôt qu’au gouvernement.

« Il est honteux qu’au moment où cette catastrophe s’est produite, le débat public le plus brûlant ait porté sur la crainte que les ressources allouées pour y faire face soient détournées ou gaspillées », a déclaré M. Ramaphosa aux législateurs à l’époque.

L’État ayant manqué à son devoir fiduciaire de fournir des services de base, les entreprises continueront probablement à jouer un rôle plus important dans la résolution des problèmes, a déclaré Busi Mavuso, PDG de Business Leadership South Africa, un groupe de lobbying d’entreprises.

« Le gouvernement est actuellement un seau qui fuit », a-t-elle déclaré.

2023 Bloomberg

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