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La menace de déflation en Chine s’intensifie alors que les entreprises réduisent leurs prix pour survivre

(Bloomberg) — Lorsque la Chine a abandonné les restrictions liées à la pandémie après trois années de contrôles stricts, Nie Xingquan s’attendait à une explosion des ventes de ses chaussures en cuir faites à la main. Au lieu de cela, la demande a été si faible qu’il a dû réduire ses prix de 3% par rapport à l’année précédente et réduire ses bénéfices.

La pression déflationniste qui frappe les entreprises chinoises alors que l’économie faiblit est un signe inquiétant et menace de miner les plans de relance de Beijing si les consommateurs choisissent de différer leurs dépenses.

Nie a déclaré que son entreprise, Italy Elsina Group Co., basée dans la ville de Wenzhou, dans l’est de la Chine, et qui s’adresse aux détaillants et aux consommateurs nationaux, a vu ses activités ralentir depuis février. Beaucoup de ses clients sont encore marqués par les dommages que le Covid a causés à leur trésorerie et à leurs bénéfices. Certains détaillants, plutôt que de passer de nouvelles commandes, tentent de vendre tout le stock accumulé en prévision d’une explosion des ventes.

“Tout le monde fait de son mieux pour compresser les bénéfices autant que possible afin de pouvoir survivre” et rester compétitif, a déclaré Nie.

Au lieu des gains de prix rapides prédits par certains économistes en début d’année, la Chine connaît une rare période de baisse des prix. C’est un contraste clair avec l’inflation fulgurante qui a suivi la réouverture des États-Unis et d’autres grandes économies, et qui est visible à la fois du côté de la production et du côté de la vente au détail.

Les prix à la production sont en contraction depuis octobre 2022, principalement en raison de la baisse des prix des matières premières telles que le charbon et le pétrole brut. Les données de mercredi montreront probablement une baisse des prix à la consommation en juillet, ce qui serait la première fois depuis fin 2020 que les prix à la consommation et à la production enregistrent des contractions.

Utilisant le déflateur du produit intérieur brut – une mesure des prix à l’échelle de l’économie – la Chine est déjà en déflation. Le Fonds monétaire international définit la déflation comme “une baisse soutenue d’une mesure agrégée des prix”, comme l’indice des prix à la consommation ou le déflateur du PIB.

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Les actions chinoises ont connu les plus fortes baisses en Asie mardi, l’indice MSCI China chutant jusqu’à 1,9%. Selon Marvin Chen, stratège en actions chez Bloomberg Intelligence, la déflation est un risque important qui aurait un impact sur les bénéfices des entreprises en Chine. La baisse des prix à la production a déjà affecté les bénéfices des secteurs industriels et en amont, a-t-il déclaré, et la baisse des prix à la consommation va maintenant également presser les secteurs en aval.

Contrairement à la baisse temporaire de fin 2020 et début 2021, la baisse des prix à la consommation cette fois-ci est plus préoccupante. À l’époque, la baisse des prix du porc était la principale raison. Maintenant, les exportations ont chuté alors que les consommateurs dans certains des plus grands marchés de la Chine, y compris les États-Unis et l’Europe, réduisent leurs dépenses. Une baisse prolongée dans le secteur immobilier chinois a réduit les prix des loyers, des meubles et des appareils ménagers.

En outre, une guerre des prix entre les constructeurs automobiles déclenchée par les réductions de Tesla Inc. a conduit d’autres grandes marques à proposer des remises importantes plus tôt cette année.

Si les prix continuent de baisser pour un large éventail de biens pendant une période prolongée, les consommateurs pourraient retarder leurs achats, réduisant ainsi encore plus l’activité économique et obligeant les entreprises à continuer de réduire leurs prix. Cela réduirait à son tour les revenus et les bénéfices, incitant les entreprises à réduire les investissements et les emplois, ce qui entraînerait le type de stagnation économique dont le Japon a souffert pendant des décennies.

Il est certain que la Chine n’est pas dans la même situation. Tous les prix ne baissent pas, les dépenses des consommateurs en services restant assez solides. Les prix du tourisme ont augmenté de 7,1% au cours des six premiers mois par rapport à l’année précédente, alors que les tarifs des hôtels ont augmenté. Les coûts des services tels que les loisirs, l’éducation et les soins médicaux augmentent également.

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Le problème des prix bas ou en baisse est le plus aigu dans les industries des biens de consommation.

“On a l’impression que les gens ne dépensent plus autant d’argent pour les vêtements qu’avant”, a déclaré Chen Yubing, responsable de la Jiayao Textile Co. Ltd., un fabricant de tissus en polyester et en nylon basé dans la province orientale de Zhejiang.

“La concurrence est devenue plus féroce et de nombreuses usines réduisent leurs prix pour vendre, ce qui a conduit à un cercle vicieux”, a déclaré Chen, dont l’usine a réduit ses prix de 5% cette année alors que les coûts ont augmenté d’autant.

Le gouvernement a minimisé les inquiétudes concernant la déflation, les responsables de la Banque populaire de Chine, du Bureau national des statistiques et d’autres organismes affirmant à plusieurs reprises qu’il n’y a pas de fondement pour des baisses de prix à long terme.

Parler de déflation en public est également hors limites pour de nombreux analystes chinois. Un économiste d’une maison de courtage locale a déclaré qu’il avait reçu l’instruction des régulateurs de ne pas discuter de la déflation. On lui a demandé de promouvoir le récit selon lequel l’économie chinoise s’améliore constamment, a-t-il déclaré, refusant d’être identifié afin de discuter d’informations confidentielles. Un autre économiste basé en Chine a déclaré avoir reçu des conseils des régulateurs et du service des relations publiques de son entreprise afin de ne pas discuter publiquement de la déflation.

Une grande raison des prix bas cette année est l’accumulation de stocks pendant la pandémie, et au premier trimestre, lors d’un regain d’optimisme suite à la levée des restrictions liées au covid. Depuis lors, les entreprises ont réduit leurs prix pour réduire leurs stocks.

Vivian Feng est une habitante de Shanghai qui achète des biens en promotion, des produits agricoles aux t-shirts de Nike Inc., et les vend à ses voisins dans sa communauté résidentielle. Elle a déclaré que ses fournisseurs ont considérablement réduit leurs prix cette année en raison des stocks élevés et de la demande faible.

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“Certaines grandes marques de vêtements offraient autrefois des produits pour le canal d’achat en groupe à environ 40% des prix d’origine en 2021, et elles sont maintenant vendues à seulement 10% ou même moins”, a déclaré Feng.

Certains économistes s’attendent à ce que l’inflation des consommateurs continue de baisser pendant quelques mois supplémentaires avant de remonter finalement vers la fin de l’année alors que la base de comparaison avec l’année dernière s’atténue et que la demande intérieure s’accélère. Les économistes interrogés par Bloomberg s’attendent à ce que l’inflation annuelle atteigne seulement 0,8% en 2023, le rythme le plus lent depuis 2009.

Une faible inflation fait augmenter les taux d’intérêt réels, c’est-à-dire ajustés en fonction de l’inflation, dans l’économie, ce qui accroît les coûts de service de la dette des entreprises et mine l’engagement de la banque centrale de stimuler le crédit.

Si cela renforce le besoin de la PBOC d’ajouter des mesures de relance à l’économie, la banque centrale est confrontée à plusieurs contraintes qui rendent prudentes, notamment un yuan plus faible et des niveaux d’endettement élevés dans l’économie.

Les responsables de la banque centrale ont laissé entendre des mesures d’assouplissement, telles que la réduction du montant de trésorerie que les banques doivent détenir en réserves. Les économistes prévoient également une baisse de 10 points de base du taux directeur au troisième trimestre.

“La faiblesse continue des données chinoises continuera de freiner la consommation, car les ménages resteront prudents quant à l’achat de biens de grande valeur compte tenu des risques potentiels de perte d’emploi et de réduction de salaire”, a déclaré Ken Cheung, stratège en chef en devises chez Mizuho Bank Ltd. “Les incertitudes entourant la déflation pourraient inciter la PBOC à mettre en place des mesures d’assouplissement monétaire supplémentaires.”

— Avec l’aide de Daniela Wei, Tom Hancock, Lucille Liu et Zhu Lin.

(Mise à jour avec les préoccupations du marché.)

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