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IRL admet que 95% de ses utilisateurs d’application sont faux et fermera ses portes

Il y a deux ans, une startup d’application de messagerie appelée IRL a atteint une valorisation de 1,2 milliard de dollars lors d’un tour de financement de série C de 170 millions de dollars dirigé par SoftBank Vision Fund 2. Se vantant de son “statut de licorne” et notant qu’elle avait levé plus de 200 millions de dollars à ce jour, la société s’est décrite comme “le principal réseau social de messagerie de groupe qui rassemble les gens à travers des événements et des expériences partagées”. Le PDG Abraham Shafi a déclaré : “Notre objectif principal chez IRL a toujours été de créer des communautés plus authentiques et organiques”.

Le caractère authentique de ces communautés a été remis en question l’année dernière lorsque des employés ont mis en doute les affirmations de Shafi selon lesquelles l’application comptait 20 millions d’utilisateurs actifs par mois.

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Avance rapide jusqu’à aujourd’hui et l’entreprise ferme, admettant que ces affirmations étaient incorrectes – pour le dire légèrement. Le conseil d’administration a conclu, après une enquête, que 95 % des utilisateurs étaient des “automatisés ou des bots”, comme l’a rapporté The Information vendredi dernier.

“Sur la base de ces constatations, la majorité des actionnaires ont conclu que les perspectives futures de l’entreprise sont insoutenables”, a déclaré un porte-parole au média, ajoutant que l’entreprise serait fermée.

Plus tôt cette année, un ancien employé a affirmé qu’IRL – l’acronyme signifie “dans la vraie vie” – l’avait licencié après qu’il ait exprimé des inquiétudes concernant de nombreux utilisateurs qui étaient des bots, et en avril, Shafi a démissionné de son poste de PDG. La Securities and Exchange Commission avait déjà commencé une enquête pour déterminer si l’entreprise avait enfreint les lois sur les valeurs mobilières dans la manière dont elle présentait ses performances commerciales aux investisseurs, entre autres problèmes.

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Les dirigeants d’autres startups ont rapidement réagi à la chute de l’entreprise.

“Créer une véritable entreprise sans fraude signifie qu’il est presque impossible d’atteindre le statut de licorne en quelques années”, a tweeté Sara Mauskopf, PDG de Winnie, dont l’entreprise propose une place de marché pour les services de garde d’enfants.

“Beaucoup d’autres histoires comme celle-ci sont à venir. La folie des trois dernières années va entraîner une gueule de bois sévère”, a tweeté Sean Byrnes, ancien PDG d’Outlier.ai, ajoutant : “Oh mec, le nombre de fois où on m’a demandé pourquoi ma société ne croissait pas aussi rapidement que X et puis j’ai découvert que X était une fraude depuis le début.”

“La licorne du jour au lendemain que les médias adorent soutenir et dans laquelle les VC aiment investir n’est tout simplement pas une réalité”, a tweeté Isa Watson, fondatrice et PDG de Squad.

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Au plus fort de son activité, il y a plus d’un an, IRL comptait environ 100 employés, a rapporté The Information, et avait également levé des fonds auprès de Founders Fund, Goodyear Capital et Floodgate Fund.

“Nous avons l’opportunité de construire WeChat pour le reste du monde”, a déclaré Shafi à The Verge en 2021, faisant référence à l’application de messagerie chinoise qui compte plus d’un milliard d’utilisateurs.

Il semble certain que IRL n’y arrivera pas.

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