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Emfuleni a collecté 90% des factures d’électricité mais n’a pas réussi à payer Eskom.

Eskom prendra en charge l’activité d’électricité de la municipalité d’Emfuleni, les consommateurs payant directement l’entreprise d’électricité en vertu d’un “accord d’agence”.

C’est la conséquence d’une décision de justice rendue cette semaine, qui révèle que la municipalité, qui doit environ 3,5 milliards de rands à Eskom, est dans un “état de catastrophe”.

Les juges de la Haute Cour de Pretoria, Selby Baqwa, Gcina Malindi et la juge intérimaire Irene de Vos ont déclaré qu’Emfuleni avait collecté 4,5 milliards de rands auprès des consommateurs d’électricité (un taux de collecte d’environ 90%), mais que la mauvaise gestion, la mauvaise administration et l’absence de séparation entre l’activité d’électricité et les autres affaires de la municipalité avaient entraîné une “dette croissante”.

Lire: Les mesures d’allégement de la dette d’Eskom étendues aux municipalités

“Non seulement la dette est gigantesque, mais elle est aussi dynamique. Elle augmente chaque mois… Les paiements dus à Eskom sont de l’ordre de plusieurs centaines de millions de rands chaque mois”, ont déclaré les juges.

La cour a déclaré que cette affaire concernait plus que de l’argent ; elle menaçait la capacité d’Eskom à fournir de l’électricité au reste du pays.

Emfuleni prétendait qu’il “n’avait pas la capacité de couper l’électricité” pendant les périodes de délestage, ce qui, selon Eskom, pourrait entraîner l’effondrement du réseau national et une coupure de courant nationale.

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Ce n’était pas la première fois que le litige était porté devant un tribunal.

En 2018, un autre tribunal a examiné une affaire urgente intentée par plusieurs grands utilisateurs d’électricité corporatifs pour interdire à Eskom de couper l’électricité pendant certaines heures en raison de la dette, qui s’élevait alors à 1 milliard de rands.

Les juges de cette affaire ont déclaré que la municipalité avait manqué à ses obligations légales. Elle ne versait pas à Eskom la “marge Eskom” qu’elle facturait aux consommateurs, mais utilisait l’argent pour financer ses autres opérations.

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Le tribunal a accordé l’interdit et a ordonné à la municipalité d’émettre des factures aux entreprises spécifiant le tarif Eskom séparément afin de faciliter les paiements directs.

Mais la municipalité n’a pas respecté l’ordonnance. Son appel devant la Cour suprême d’appel a échoué.

Une dette en spirale

Entre-temps, la dette d’électricité d’Emfuleni a “spiralisé hors de contrôle”. En 2021, elle s’élevait à 3,5 milliards de rands. Cela malgré le fait que 90% des utilisateurs d’électricité payaient leurs factures.

Eskom, dans ses observations devant le tribunal, a déclaré qu’il avait dû emprunter de l’argent et demander des renflouements en espèces au gouvernement en raison de la crise de la municipalité.

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Il a déclaré que cela était insoutenable et pourrait le plonger dans une crise financière “trop horrible à envisager”.

L’action juridique d’Eskom a été soutenue par plusieurs utilisateurs d’électricité “dans leur quête d’éviter de se retrouver sans électricité, ce qui aurait un impact sur leurs activités commerciales et entraînerait des pertes d’emplois”.

Le National Energy Regulator of South Africa (Nersa) était pleinement conscient de la crise mais n’a rien fait, ont déclaré les juges.

Alors qu’il avait le pouvoir de faire appliquer les dispositions de la licence de la municipalité (qui comprenaient la gestion séparée de l’activité d’électricité), Nersa avait soit refusé intentionnellement de le faire, soit simplement échoué à agir.

“Il ne fait aucun doute qu’Emfuleni doit de l’argent à Eskom. Le véritable défi dans cette affaire est l’ampleur astronomique de la dette.

“La municipalité concède qu’elle n’a pas des milliards pour rembourser sa dette historique. Elle admet également avoir été assiégée par un manque de discipline financière et une mauvaise administration.”

Les juges ont déclaré qu’Eskom avait pris toutes les mesures concevables pour résoudre le problème avant de saisir le tribunal. Il avait demandé une intervention gouvernementale à tous les niveaux. Il avait obtenu des jugements d’argent. Il avait négocié et renégocié avec la municipalité. Il s’était tourné vers Nersa, qui avait reconnu qu’il avait échoué en tant qu’organe de régulation.

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Lire : Nersa guide les municipalités pour augmenter les tarifs d’électricité de 15,1%

Le tribunal a déclaré que la municipalité et le directeur municipal étaient en mépris de l’ordonnance de 2018, et a déclaré que leur incapacité de payer Eskom était illégale et anticonstitutionnelle.

Ils ont ordonné à Eskom de prendre en charge l’activité d’électricité de la municipalité en vertu d’un accord d’agence qui reste à conclure.

L’accord permettrait à Eskom de collecter tous les revenus et de rembourser à la municipalité sa majoration en pourcentage.

Si l’accord d’agence n’est pas finalisé dans les six mois, Eskom et la municipalité doivent déposer un rapport auprès du tribunal précisant les raisons.

En attendant la finalisation de l’accord, les clients d’électricité qui ont participé aux procédures – dans les deux affaires de 2018 et de la présente affaire – peuvent effectuer des paiements directement à Eskom, à son tarif, et fournir une preuve de cela à la municipalité. Ils doivent cependant continuer à payer la différence entre le tarif Eskom et le tarif municipal à la municipalité.

© 2023 GroundUp. Cet article a été publié pour la première fois ici.

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