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Découverte d’une météorite : Les découvertes inhabituelles d’un agriculteur sud-africain s’ajoutent au patrimoine des roches spatiales

Les météorites – fragments de roche tombés sur la terre depuis l’espace sous forme de météores spectaculairement enflammés – ont fait l’objet de la fascination et de l’admiration du public, mythes et même culte religieux depuis des milliers d’années.

Au cours des dernières décennies, elles sont devenues une source d’inspiration cosmique. Pierre de Rosette pour les scientifiques qui étudient la naissance de notre système solaire et la vie organique qu’il abrite. Les météorites sont donc classées à juste titre par de nombreux pays comme partie intégrante du patrimoine naturel communal et sont recherchés par les musées et les collectionneurs privés.

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L’Afrique du Sud, où j’effectue des recherches sur les météorites, est l’un de ces pays. Fin 2021, mes collègues et moi-même avons été alertés d’une opportunité exceptionnelle.

Gideon Lombaard, un agriculteur du Cap Nord, nous a contactés parce qu’il pensait avoir trouvé deux fragments de météorite.

Si cela s’avère exact, il s’agirait des premières découvertes de météorites en Afrique du Sud depuis plus de 40 ans.

Après avoir soumis les fragments à une série de tests, nous avons pu montrer que les deux fragments, bien qu’ils aient été trouvés à seulement un kilomètre l’un de l’autre, n’étaient pas apparentés, c’est-à-dire qu’ils devaient provenir de météorites différentes.

En août, le Meteoritical Society’s Le comité de nomenclature de la Meteoritical Society, qui évalue toutes les nouvelles soumissions de météorites, a formellement accepté notre proposition selon laquelle les deux fragments étaient des météorites différentes. Il a approuvé les noms que nous avons suggérés – Brierskop et Wolfkop – d’après des points de repère situés à proximité de leur lieu de découverte.

La double découverte de Lombaard porte à 51 le nombre de météorites confirmées en Afrique du Sud, le plus élevé d’Afrique subsaharienne. La Namibie compte 18 météorites confirmées, Botswana 12, le Zimbabwe quatre, et le Lesotho et l’eSwatini un chacun. Cependant, comparé aux plus de 14 000 météorites récupérées dans le désert du Sahara, le nombre de météorites récupérées en Afrique australe est extrêmement faible.

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Un programme national concerté d’éducation, de sensibilisation et de recherche de météorites pourrait donc s’avérer très bénéfique.

Qu’est-ce qu’une météorite ?

Une météorite est un débris spatial rocheux qui a survécu à une collision avec la Terre. Les météorites sont généralement découvertes par quelqu’un qui remarque une pierre inhabituelle lors d’une promenade (c’est ce qu’on appelle une “découverte”). Cependant, environ 2 % des météorites sont classées dans la catégorie des “chutes”, car elles sont récupérées après avoir été témoins d’une boule de feu météorique.

La famille des météorites comprend plusieurs types de roches.

Une très faible proportion des environ 72 000 météorites récupérées dans le monde sont en fait des morceaux arrachés à la surface de la Lune et de Mars par des impacts géants.

La grande majorité d’entre eux semblent provenir de la ceinture d’astéroïdes située entre les orbites de Mars et de Jupiter. Il s’agit d’éclats d’obus provenant de collisions passées entre certains de ces astéroïdes qui ont été éjectés sur des orbites qui ont fini par croiser la trajectoire de la Terre.

Découverte et médecine légale

Il n’est pas facile de trouver des météorites, ce qui rend les deux découvertes de Lombaard d’autant plus significatives. Parce qu’elles proviennent de l’espace, les météorites contiennent généralement du fer sous forme de métal ou de sulfure, qui se détériorent rapidement au contact de l’oxygène libre et de l’eau.

Il n’est donc pas surprenant que près de 80 % des météorites aient été trouvées dans des endroits où le climat aride favorise leur préservation, à savoir l’Antarctique et le désert du Sahara. Les météorites sont généralement recouvertes d’une croûte de fusion sombre lors de leur passage ardent dans l’atmosphère. La glace blanche de l’Antarctique et la couleur pâle de la roche et du sable du Sahara constituent donc des décors parfaits pour les chercheurs.

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Lombaard a découvert les deux météorites au cours d’activités agricoles de routine.

La météorite de Brierskop est une chondrite de 21,19 g qu’il a trouvée le 18 septembre 2018. Les chondrites sont les roches les plus anciennes de notre système solaire, datant de 4,567 milliards d’années.

Ce n’est qu’après avoir trouvé la pierre de Wolfkop (également une chondrite, pesant 90,26 g) à 1 km du site de Brierskop, le 27 août 2021, qu’il a cherché à déterminer s’il s’agissait, comme il le soupçonnait, de météorites. Si vous pensez avoir trouvé une météorite, le mieux est de contacter un expert.

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Les premières photos qu’il nous a envoyées étaient très prometteuses ; notre tâche principale consistait alors à déterminer s’il s’agissait de deux morceaux provenant d’une même chute ou de chutes distinctes.

Notre analyse, qui a consisté à découper un petit morceau de chaque pierre et à le broyer pour produire une plaquette ultra-mince à travers laquelle la lumière d’un microscope pouvait passer, a pu montrer que les météorites présentent des différences distinctes.

Brierskop contient moins de fer métal et moins de fer dans ses principaux minéraux silicatés que Wolfkop. Les chondres (particules dans la roche) sont beaucoup mieux préservés dans Brierskop, ce qui indique qu’ils ont été moins chauffés dans l’astéroïde parent avant la collision qui les a libérés. Nous avons ensuite utilisé la plus grande oxydation (rouille) de la pierre de Wolfkop pour suggérer que sa chute a précédé celle de la météorite de Brierskop.

Le patrimoine météoritique de l’Afrique du Sud

Le Loi sur le patrimoine sud-africain No. 25 de 1999 classe les météorites sud-africaines parmi les éléments du patrimoine national qui ne peuvent être endommagés, enlevés, exportés ou commercialisés sans un permis délivré par l’Agence sud-africaine du patrimoine. La Meteoritical Society exige également que les météorites soient correctement stockées et conservées dans des institutions accréditées, telles que les musées et les universités, en vue de recherches futures.

Wolfkop et Brierskop sont désormais stockés à l’Université de Witwatersrand à Johannesburg, qui est un dépôt accrédité.

On estime qu’entre 10 et 50 météorites en moyenne frappent la surface de la Terre chaque jour. La technologie permettra de faire de nouvelles découvertes. Ces dernières années, de plus en plus de pays ont installé des réseaux de caméras (comme le réseau de la Nasa). CAMS) conçu pour enregistrer les trajectoires des boules de feu des météorites, qui peuvent ensuite être triangulées pour tenter de localiser le site de chute.

Le pouvoir de la science citoyenne est également exploité dans de nombreux endroits sous la forme de recherches bénévoles au sol de météorites tombées.

Avant les deux récentes découvertes, le Base de données des bulletins météorologiques répertorie 49 météorites dont il a été prouvé de manière satisfaisante qu’elles proviennent de sites sud-africains. La double découverte de Lombaard porte à plus de 50 le nombre de météorites répertoriées dans le pays. Il ne fait aucun doute que d’autres météorites attendent d’être trouvées.

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Écouter l’interview de Ryk van Niekerk avec André Pienaar, fondateur et PDG de C5 Capital, sur l’économie spatiale :

Vous pouvez également écouter ce podcast sur iono.fm ici.

Cette interview a été diffusée à l’origine sur RSG Geldsake et a été traduite en anglais dans cette transcription.

Roger Lawrence Gibson est professeur de géologie structurale et de pétrologie métamorphique à l’Institut de géologie de l’Université d’Helsinki. Université du Witwatersrand.

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article article original.

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