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Biden a inscrit la chauve-souris nordique sur la liste des espèces menacées après qu’un champignon a décimé sa population.

L’administration Biden a déclaré mardi la chauve-souris nordique en voie de disparition dans un ultime effort pour sauver une espèce au bord de l’extinction à cause du syndrome du nez blanc, une maladie fongique.

“Le syndrome du nez blanc décime les espèces de chauves-souris vivant dans les grottes, comme la chauve-souris à longues oreilles, à un rythme sans précédent”, a déclaré Martha Williams, directrice du Service américain de la pêche et de la faune sauvage.

L’agence est “profondément engagée à travailler avec ses partenaires sur une approche équilibrée qui réduit les impacts de la maladie et protège les survivants pour rétablir les populations de chauves-souris à longues oreilles du Nord”, a-t-elle ajouté.

Documentée pour la première fois aux États-Unis en 2006, la maladie a infecté 12 types de chauves-souris et a tué des millions de personnes. La chauve-souris nordique à longues oreilles est l’une des plus touchées, avec des déclins estimés à 97 % ou plus dans les populations affectées. Cette chauve-souris est présente dans 37 États de l’est et du centre-nord, plus Washington, D.C., et une grande partie du Canada.

Le syndrome du nez blanc, qui doit son nom aux taches blanches et floues qui apparaissent sur les chauves-souris infectées, attaque les ailes, le museau et les oreilles des chauves-souris lorsqu’elles hibernent dans des grottes et des mines abandonnées.

Il les amène à se réveiller tôt de leur hibernation et à voler parfois à l’extérieur. Elles peuvent brûler leurs réserves de graisse hivernale et finir par mourir de faim.

La maladie s’est répandue sur près de 80 % de l’aire géographique où vivent les chauves-souris nordiques à longues oreilles et devrait la couvrir entièrement d’ici 2025.

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La chauve-souris tricolore est une autre espèce ravagée par le champignon. le gouvernement a proposé de classer comme espèce en voie de disparition en septembre. Une troisième, la petite chauve-souris brune, est en cours d’évaluation pour une inscription potentielle.

On pense que les chauves-souris donnent à l’agriculture américaine un coup de pouce annuel de 3 milliards de dollars en dévorant les parasites et en pollinisant certaines plantes.

Le Service des poissons et de la faune sauvage a désigné la chauve-souris nordique à longues oreilles comme menacée en 2015. Sa situation étant de plus en plus désastreuse, l’agence a proposé une inscription sur la liste des espèces en danger en mars et a examiné les commentaires du public avant de décider de poursuivre. La reclassification prend effet le 30 janvier 2023.

“Cette espèce est dans une situation désespérée, mais nous ne voulons jamais perdre espoir”, a déclaré Winifred Frick, scientifique en chef de Bat Conservation International, un groupe à but non lucratif. “Nous pouvons faire des choses étonnantes lorsque nous travaillons dur et que nous avons des protections légales en place pour protéger ces petites colonies qui restent.”

Dans de nombreux cas, le service identifie des zones d'”habitat critique” considérées comme particulièrement importantes pour la survie d’une espèce menacée. Les fonctionnaires ont décidé de ne pas le faire pour la chauve-souris nordique à longues oreilles parce que la perte d’habitat n’est pas la raison principale de son déclin, a déclaré la porte-parole Georgia Parham. Attirer l’attention sur leurs lieux d’hibernation pourrait aggraver la situation, a-t-elle ajouté.

Les efforts de rétablissement se concentreront sur les zones boisées où les chauves-souris se reposent en été – généralement seules ou en petits groupes, nichées sous l’écorce ou dans les cavités et crevasses des arbres. Elles sortent au crépuscule et se nourrissent de papillons de nuit, de coléoptères et d’autres insectes.

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En vertu de la loi sur les espèces menacées d’extinction, les agences fédérales sont tenues de consulter le Fish and Wildlife Service afin de s’assurer que les projets qu’elles financent ou autorisent – tels que les coupes de bois, les feux dirigés et la construction d’autoroutes – ne mettront pas en péril l’existence d’une espèce répertoriée.

Pour les propriétaires fonciers non fédéraux, les actions susceptibles d’entraîner des mortalités involontaires pourraient être autorisées mais nécessiteront des permis.

Le Fish and Wildlife Service a déclaré qu’il travaillerait également avec les sociétés d’énergie éolienne pour réduire la probabilité que les chauves-souris heurtent les turbines. Ces collisions constituent actuellement une menace dans environ la moitié de l’aire de répartition de la chauve-souris nordique à longues oreilles, une zone susceptible de s’étendre avec le développement de l’énergie éolienne.

Le service a approuvé près de deux douzaines de plans permettant la réalisation de projets d’énergie éolienne et de foresterie après que des mesures aient été prises pour les rendre plus respectueux des chauves-souris, a déclaré Karen Herrington, coordinatrice régionale du Midwest pour les espèces menacées et en voie de disparition.

Les exploitants peuvent limiter le danger en réduisant la rotation des pales pendant la saison de migration des chauves-souris et lorsque les vents sont faibles.

La recherche se poursuit pour trouver des méthodes de lutte contre le syndrome du nez blanc, y compris la mise au point d’un vaccin. Le service a distribué plus de 46 millions de dollars pour cette campagne, à laquelle participent environ 150 agences, organisations privées et tribus amérindiennes.

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“Nous devons trouver un remède au syndrome du nez blanc qui tue nos chauves-souris et nous devons protéger les forêts où elles vivent”, a déclaré Ryan Shannon, avocat principal de l’organisation à but non lucratif Center for Biological Diversity. “Cette inscription sur la liste des espèces en danger nous aidera sur ces deux plans.”

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