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Alors que SoftBank poursuit IRL, les VC insistent sur la nécessité de la diligence raisonnable.

Il y a deux ans, une start-up d’application de messagerie appelée IRL semblait être au sommet. Elle a vanté son statut de « licorne », ayant atteint une valorisation de 1,2 milliard de dollars lors d’une levée de fonds de série C de 170 millions de dollars, dirigée par SoftBank Vision Fund 2.

« Nous avons l’opportunité de construire WeChat pour le reste du monde », a déclaré Shafi à The Verge en 2021, faisant référence à l’application de messagerie en Chine qui compte plus d’un milliard d’utilisateurs.

Aujourd’hui, SoftBank poursuit en justice IRL pour 150 millions de dollars après que le conseil d’administration de la start-up a conclu que 95% des utilisateurs de l’entreprise étaient faux, ou « des bots ». IRL a annoncé sa fermeture. Son site web affiche désormais les mots « Nous avons adoré faire plus ensemble sur IRL.com », ainsi qu’un avis indiquant que « IRL a fermé ».

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SoftBank accuse IRL d’avoir utilisé un service proxy pour gonfler les données des utilisateurs avec des bots et d’avoir engagé une entreprise pour dissimuler le stratagème. Sa plainte indique : « Comme IRL n’avait aucune source de revenus rentable, sa valeur pour un investisseur extérieur comme SoftBank dépendait de ses mesures d’utilisateurs actifs en tant que source de revenus potentiels futurs. Ainsi, SoftBank s’est basé sur l’exactitude des déclarations des dirigeants d’IRL concernant à la fois la quantité et la qualité des utilisateurs d’IRL ».

Lors d’un récent épisode du podcast All-In, des capital-risqueurs ont donné leur avis sur les problèmes d’IRL avec SoftBank et sur la nécessité d’une diligence raisonnable solide.

« La principale partie de la diligence, je dirais pour nous, en dehors de l’examen des données, que tout le monde peut faire, ce sont les références hors liste : parler aux clients d’une liste que vous avez établie vous-même, pas de l’entreprise elle-même », a déclaré David Sacks, associé général chez Craft Ventures.

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Chamath Palihapitiya, qui a fondé la société de capital-risque Social Capital en 2011, a pointé du doigt des contrôles et des équilibres insuffisants ainsi que ce qu’il considère comme des capital-risqueurs « profondément inexpérimentés », qui, selon lui, « ne savent même pas comment poser les questions de base ou, plus insidieusement, n’ont pas le courage de dire les choses difficiles. Et donc, ces choses se produisent et sont franchement inexcusables ».

L’investisseur providentiel Jason Calacanis a ajouté qu’un rôle clé des capital-risqueurs est « de poser des questions inconfortables et de réaliser des diligences inconfortables… Vous pouvez faire confiance aux fondateurs, mais vous devez vérifier que les données dont vous disposez sont correctes ».

Fortune a contacté SoftBank pour obtenir des commentaires, mais n’a pas reçu de réponse immédiate.

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En mai, SoftBank a enregistré des pertes d’investissement record d’environ 40 milliards de dollars dans ses fonds technologiques Vision. Elle est également entrée en mode « défense », arrêtant les nouveaux investissements des fonds, selon le fondateur Masayoshi Son.

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