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65 ans de Nasa …

Il y a soixante-cinq ans, en 1958, plusieurs programmes gouvernementaux qui poursuivaient des vols spatiaux se sont regroupés pour former la Nasa. À l’époque, je n’avais que 3 ans.

Je suis maintenant un professeur de physique et d’astronomie Je suis professeur de physique et d’astronomie depuis près de 30 ans et je me rends compte que, comme d’innombrables personnes qui ont grandi dans les années 1960 et 1970, les missions de la Nasa ont eu un impact profond sur ma vie et ma carrière. Du premier vol en orbite de John Glenn au télescope Hubblel’héritage de l’agence a inspiré des générations de scientifiques.

Premier vol en orbite

C’était le 20 février 1962. Mon institutrice, Mme Ochs, a annoncé à la classe que nous ferions quelque chose de différent ce jour-là. Elle est allée au tableau et a écrit en grosses lettres “John Glenn” et “Nasa”.

Elle a demandé si l’un d’entre nous savait ce que ces mots signifiaient. Comme aucun d’entre nous ne le savait, elle a pris un globe et, à l’aide d’un stylo à capuchon en plastique, elle a démontré qu’il s’agissait d’un mot de l’alphabet. John Glenn, un astronaute, serait bientôt lancé à bord d’une fusée – le stylo – depuis la Floride. Lorsque la fusée atteindrait une hauteur suffisante, Glenn, dans la capsule Mercury – le capuchon – se séparerait de la fusée et se mettrait en orbite autour de la Terre. Elle en fit la démonstration en déplaçant le capuchon du stylo autour du globe.

Ma classe s’est ensuite assise et a écouté le récit historique de l’histoire de l’Europe. lancement de Friendship 7 transportant Glennqui fut la première mission américaine à envoyer un homme en orbite autour de la Terre.

Il y aura trois autres missions dans le cadre du programme Mercury à équipage unique, qui culmineront avec la mission La mission Faith 7 de Gordon Cooperqui a effectué 22 orbites terrestres. Ce programme a prouvé que la Nasa pouvait mettre en orbite un vaisseau spatial habité et le ramener sur Terre en toute sécurité. Ensuite, la Nasa était prête à passer à un vaisseau spatial à deux personnes, plus maniable.

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Un vaisseau spatial à deux places

En 1965, la Nasa prévoyait de lancer le vaisseau spatial Gemini à deux placesJe suis ensuite passé en cinquième année, où mon institutrice, Mme Wein, était également une passionnée de l’espace. En décembre, la Nasa a lancé les missions conjointes Gemini 6 et 7, et Mme Wein m’a donné la permission de rester à la maison pour regarder la couverture télévisée.

C’était la première fois que deux engins spatiaux pilotés réalisaient ce que l’on appelle une rendez-vous où ils se rejoignent en orbite. De telles manœuvres orbitales nécessitent des calculs très précis et un vaisseau spatial dans lequel les astronautes peuvent changer de trajectoire en orbite – ce pour quoi la capsule Gemini a été conçue.

Les vaisseaux spatiaux Gemini 6A et 7 s’entraînent à une manœuvre de rendez-vous. en orbite terrestre. A l’époque, je ne comprenais pas l’importance de cette mission, jusqu’à ce que Mme Wein m’oriente vers le volume “S” de la revue Encyclopédie du livre mondial. On y trouve, sous la rubrique “Vol spatial”, un diagramme pleine page de la plan de rendez-vous en orbite lunaire qu’un Ingénieur de la Nasa, John Houboltavait mis au point pour permettre aux astronautes de se rendre sur la Lune et d’en revenir.

La caractéristique principale du rendez-vous en orbite lunaire était que deux vaisseaux spatiaux, le module de commande Apollo et le module d’excursion lunaire, devaient se rendre sur la Lune et en revenir. Rendez-vous en orbite autour de la Lune en utilisant la même technique que les missions Gemini 6 et 7. La technologie de cette manœuvre, utilisée dans les missions Apollo, permettra plus tard à Neil Armstrong de se poser sur la Lune.

Sur la Lune

En décembre 1968, alors que j’étais en classe de quatrième, j’ai regardé à la télévision la mission Apollo 8 en orbite autour de la Terre. C’était la première fois qu’un astronaute américain ou un cosmonaute soviétique quittait l’orbite terrestre basse. Cette mission nous a donné “Lever de Terre“, le premier regard sur notre planète vue de loin.

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L’alunissage d’Apollo 11 a eu lieu en juillet 1969. Je n’oublierai jamais le moment où, dans mon salon, Armstrong est descendu du module d’excursion lunaire. sur la surface lunaire. Avec les pas d’Armstrong, les aspirations d’une société de l’information à l’échelle mondiale se sont concrétisées. président perdu, des milliers de scientifiques et d’ingénieurs de la Nasa et des millions d’adeptes du public ont été comblés.

En décembre 1972, alors que j’étais en dernière année de lycée, Gene Cernan est devenu le premier pilote de la Nasa. dernière personne à marcher sur la Lune lors de la mission Apollo 17. Comme beaucoup d’entre nous qui ont été témoins des missions Apollo, j’ai écouté les derniers mots de Cernan depuis la Luneoù il lance un défi aux jeunes pour qu’ils continuent ce que la Nasa a commencé.

Inspiré par les paroles de Cernan, j’ai obtenu des diplômes en ingénierie aérospatiale et j’ai travaillé à la fois sur la rentrée du Station spatiale Skylab et le début de la planification de la mission de la vaisseau spatial Magellan qui a visité Vénus.

C’est à ce moment-là que j’ai changé de carrière : je suis retourné à l’école pour étudier la physique et j’ai fini par m’orienter vers l’astrophysique théorique.

Après Apollo

La Nasa a eu une influence profonde sur les sciences. D’une part, la capacité à guider les engins spatiaux robotisés sans équipage L’envoi de sondes dans tout le système solaire a été un sous-produit des technologies nécessaires aux missions habitées Apollo. Grâce à cette technologie, la Nasa a envoyé des sondes sur toutes les planètes – et sur certaines autres -, ce qui lui a permis d’obtenir des résultats concrets. du système solairequi révolutionne les connaissances des scientifiques sur notre arrière-cour cosmique.

Le projet le plus ambitieux est sans doute le Mars Perseverance Roverqui recherche des preuves chimiques d’une vie passée ou présente sur Mars. Il collecte et laisse également des échantillons en vue d’une étude de l’environnement sur Mars. mission de retour potentielle dans les années 2030.

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En termes d’astronomie pure, les observatoires spatiaux de la Nasa couvrent tout le spectre électromagnétique. Les observatoires de la Nasa couvrent le spectre électromagnétique. Télescope spatial Hubble et son cousin récemment lancé, le Télescope spatial James WebbGrâce à ces instruments, les astronomes ont pu installer de grands télescopes au-dessus de l’atmosphère optiquement brumeuse de la Terre. Grâce à ces instruments, nous pouvons voir presque jusqu’au début des temps, car regarder plus profondément dans l’espace signifie également que l’on peut voir plus loin. regarder en arrière dans le temps.

Le télescope spatial James Webb est en train de révolutionner notre vision du cosmos – il n’y a pas eu de révolution comparable dans l’astronomie d’observation depuis que Galilée a commencé à observer le cosmos. a pointé un télescope vers le ciel en 1609.

Regarder vers l’avenir

Que réserve l’avenir à la Nasa ? Difficile à dire.

Récemment, entreprise privée a permis des avancées dans la conception des lanceurs et des satellites, bien que la Nasa soit susceptible de faire des progrès dans ce domaine. continuer à jouer un rôle de premier plannon seulement dans les vols spatiaux, mais aussi dans la recherche scientifique.

J’espère qu’il y a aujourd’hui des enseignants du primaire comme Mme Ochs et Mme Wein qui nourriront l’émerveillement et l’enthousiasme de leurs élèves pour les vols spatiaux. Mais ils n’auront pas à se contenter d’écouter la radio. Ils pourront regarder des retransmissions en direct, comme celles des lancements de Falcon Heavy de SpaceX en 2018 et Artemis I de la Nasa en novembre 2022.

Les 65 premières années de la Nasa ont été marquées par un nombre impressionnant de réalisations. Lorsque les élèves à qui j’enseigne aujourd’hui approcheront de mon âge, je me demande quelles sont les choses extraordinaires – dont nous ne pouvons que rêver – dont ils se souviendront.

Stephen G. Alexander est professeur associé de physique, Université de Miami

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire le article original.

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